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Deux vaisseaux très différents de la NASA sont sur le point de manquer de carburant: le vaisseau Kepler, qui a passé neuf ans dans le grand espace à collecter des données qui ont détecté des milliers de planètes en orbite autour de notre système solaire, et le vaisseau Dawn, qui a passé 11 ans à orbiter et étudier les deux plus grands objets de la ceinture d’astéroïdes;, Vesta et Ceres.

Deux missions de la NASA manqueront de carburant

Cependant, ces deux missions ont plus en commun que leurs faibles niveaux de carburant par coïncidence. Les deux missions ont rassemblé des données novatrices en cherchant des réponses à l’intérieur et à l’extérieur de notre système solaire.

Lancé en 2007, Dawn est le premier vaisseau spatial à orbiter autour d’un corps céleste entre Mars et Jupiter et le premier à orbiter ayant plus d’une destination dans l’espace lointain. De 2011 à 2012, Dawn a étudié l’astéroïde Vesta avant d’effectuer une manoeuvre sans précédent en quittant son orbite et en se rendant vers la planète naine Ceres, qu’elle a observée pendant plus de 3,5 ans.

Dawn restera sur une orbite stable autour de Cérès pendant des décennies. Parmi ses nombreuses découvertes, Dawn a aidé les scientifiques à découvrir la matière organique de Ceres et à démontrer que les planètes naines auraient pu héberger des océans pendant une partie importante de leur histoire – et le sont peut-être encore aujourd’hui.

Kepler, quant à lui, a été lancé en 2009 et a révélé qu’il y avait statistiquement au moins une planète autour de chaque étoile de notre galaxie. Elle nous a également ouvert les yeux sur la variété de mondes extérieurs à notre système solaire, avec la découverte de plus de 2 600 planètes en orbite autour d’autres étoiles.

Parmi ces mondes, on trouve des planètes rocheuses de la taille de la Terre, dont certaines gravitent autour des zones habitables de leurs étoiles, où de l’eau liquide pourrait s’accumuler à la surface. Kepler a également caractérisé une classe de planètes inexistantes dans notre système solaire: des mondes compris entre la taille de la Terre et celle de Neptune, ou des « super-Terres ».

Les deux missions ont été prolongées 

Les deux missions ont été prolongées au-delà de leur durée de vie initialement prévue en raison du travail novateur de leurs ingénieurs et de leurs scientifiques. En 2016, la mission de Dawn à Ceres a été étendue. En 2017, sa mission à Cérès a de nouveau été étendue pour étudier la planète naine à des altitudes aussi basses que 35 km au-dessus de la surface de Cérès, avec pour objectif principal de comprendre l’évolution de Cérès et éventuellement sa géologie active.

En 2012, Kepler a achevé sa mission principale et a obtenu une extension. Après l’échec d’un deuxième gyroscope qui a permis de maintenir la stabilité de la sonde en 2013, des ingénieurs ont trouvé un moyen d’utiliser la pression solaire pour maintenir la sonde temporairement dans la direction souhaitée. À partir de 2014, cette nouvelle mission a été baptisée K2. Il fonctionne depuis ce moment, rassemblant des données  scientifiques de 19 différentes parties du ciel avec des populations d’étoiles, de galaxies et d’objets du système solaire.

Ces deux missions, avec leurs ensembles de données très distincts, ont donné aux scientifiques de la planète plusieurs matières à réfléchir. D’après la mission de Dawn, nous avons constaté que Cérès pouvait toujours être géologiquement actif et que de l’eau salée pouvait monter et déposer des sels à la surface.

La mission de Kepler nous a appris que les planètes sont plus communes que les étoiles dans notre galaxie et que plusieurs d’entre elles pourraient être prometteuses pour la vie telle que nous la connaissons. Cela nous a également montré la diversité des planètes et des systèmes planétaires, dont certains sont très différents des nôtres.

Des données pour mieux comprendre l’espace lointain

Alors que nous nous préparons à dire au revoir à ces deux missions qui ont battu des records de longévité, nous nous réjouissons du fait que des découvertes résulteront encore de leurs décennies de données collectées depuis l’espace.

Source : NASA