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Le stress de la vie quotidienne peut commencer à avoir un impact sur le cerveau à un âge relativement précoce, selon une nouvelle recherche. Cette étude menée auprès de plus de 2 000 personnes, la plupart dans la quarantaine, a révélé que les personnes présentant les taux les plus élevés de cortisol, une hormone liée au stress, avaient de moins bons résultats sur les tests de la mémoire, d’organisation, de perception visuelle et d’attention.

Un taux élevé de cortisol serait lié à une moins bonne mémoire

Des taux de cortisol plus élevés, mesurés dans le sang des sujets, ont également été associés à des changements physiques dans le cerveau qui sont souvent considérés comme des précurseurs de la maladie D’Alzheimer et d’autres formes de démence, selon l’étude publiée dans Neurology.

Le lien entre des taux élevés de cortisol et une faible performance était particulièrement fort chez les femmes, a conclu cette étude. Mais il n’est toujours pas clair si les femmes au milieu de leur vie sont plus stressées que les hommes ou simplement plus susceptibles de voir leur stress se manifester par des niveaux de cortisol plus élevés, explique la chercheuse principale Sudha Seshadri. Professeure de neurologie, qui partage son temps entre l’Université de Boston et le centre des sciences de la santé de l’Université du Texas à San Antonio, où elle est directrice fondatrice du Glenn Biggs Institute for Alzheimer’s & Neurodegenerative Diseases.

Travailler sur cette étude « m’a rendu plus stressé de ne pas être moins stressé”, explique Seshadri, en riant. Mais, ajoute-t-elle, ce résultat est grave: “un message important pour moi-même et pour les autres est que lorsque des défis se présentent à nous, la frustration est très contre-productive non seulement pour atteindre nos objectifs, mais peut-être également pour notre capacité d’être productif.”

Une étude qui donne de la crédibilité

Cette étude est la plus importante en son genre afin d’examiner ces facteurs et resserre le lien entre le cortisol, le stress de la quarantaine et les changements cérébraux, affirme Pierre Fayad, directeur médical du Nebraska Stroke Center au centre médical de l’Université du Nebraska, qui n’a pas participé à cette nouvelle recherche. “Cela confirme certains de nos soupçons antérieurs”, explique-t-il. “En raison de sa qualité, elle donne beaucoup plus de crédibilité.”

Bruce McEwen, neuroscientifique et expert en cortisol à l’Université Rockefeller, qui ne faisait pas partie de cette étude, affirme qu’il l’a trouvée “franchement remarquable. » Le cortisol, note-t-il, est nécessaire pour la vie il est donc évident qu’il n’est pas dans tous les cas mauvais. Mais le stress peut mener les gens à des comportements potentiellement problématiques comme fumer, boire et manger des aliments malsains. « Le cortisol est lui-même la pointe de l’iceberg des choses qui se produisent dans la vie et le corps d’une personne”, explique-t-il.

Cette nouvelle recherche a inclus des volontaires de la Framingham Heart Study, une étude vieille de 70 ans des résidents d’une banlieue de Boston. Les chercheurs étudient maintenant les petits-enfants des premiers participants, dont la plupart étaient blancs, de classe moyenne et habitaient en banlieue, explique Seshadri. Bien que les scientifiques n’aient pas demandé aux participants quels types de stress précis ils subissaient le jour où leur sang a été prélevé, elle dit que les bénévoles ont pu venir pour un examen de trois à quatre heures donc “vous diriez qu’ils étaient à un moment raisonnablement stable dans leur vie.”

Pourtant, même ces personnes relativement jeunes et apparemment aisées ont montré des signes de changements cérébraux, à la fois dans les scanners cérébraux et dans leur performance. “C’est la gamme de stress qu’un groupe d’Américains moyens éprouverait”, explique M. Seshadri. Les taux les plus élevés de cortisol ont été associés à des changements qui pouvaient être observés sur une IRM du cerveau, a constaté l’étude.

Des maladies physiques influenceraient le niveau de cortisol 

Le cortisol ne fait pas de distinction entre le stress physique et mental, de sorte que certaines personnes ayant des niveaux élevés pourraient avoir eu des maladies physiques telles que le diabète qui ont fait monter leur niveau de cortisol, explique Seshadri. Il est également possible que les niveaux de l’hormone pourraient avoir eu un pic dans le sang des gens s’ils subissent déjà des changements cérébraux – le cortisol élevé pourrait être le résultat des changements plutôt que leur cause, explique-t-elle.

Mais elle pense que c’est peu probable parce que les participants au projet étaient très jeunes. Le niveau de cortisol de chaque sujet n’a été mesuré qu’une seule fois (le matin), de sorte que les mesures ne reflètent pas les changements au fil du temps ou les variations tout au long de la journée, note-t-elle.

Les bénévoles se sont vu confier des tâches telles que la copie d’une forme qu’on leur avait montrée ou la répétition d’une histoire qu’on leur avait racontée 20 minutes plus tôt. Les différences de performance étaient subtiles, note Seshadri. Elle ne pouvait pas dire immédiatement si les sujets avaient des niveaux de cortisol plus élevés ou plus faibles en fonction de la façon dont ils exécutaient leurs tâches. “Il était plus élevé que la moyennes de groupe, il y avait une réelle différence”, explique-t-elle.

Un risque plus élevé de démence 

Des recherches antérieures ont montré que des performances plus faibles que la moyenne sur des tests comme ceux-ci sont associées à un risque plus élevé de démence des décennies plus tard, et Seshadri affirme que des niveaux de stress élevés à la mi-vie pourraient être l’un des nombreux facteurs qui contribuent à la démence. Comprendre ce lien pourrait offrir une occasion potentielle de réduire les risques de maladies, mais elle met en garde que cette recherche n’a pas encore démontré de façon concluante que l’abaissement des niveaux de cortisol permettrait de réduire le risque de la maladie d’Alzheimer.

D’autres recherches ont montré que les niveaux de cortisol peuvent être réduits avec un sommeil adéquat, de l’exercice, la socialisation et les activités mentales relaxantes telles que la méditation. “Il y a un certain nombre de choses intrigantes et assez simples qui ont pu modifié ces niveaux”, explique M. Seshadri. “Mais la question est de savoir si elles se traduiront à leur tour par une meilleure préservation du cerveau, cela ne peut être déterminée que dans le cadre d’un essai clinique.”

Il n’est jamais trop tard pour adopter un mode de vie plus sain

Selon McEwen, de l’Université Rockefeller, d’autres recherches indiquent qu’il n’est jamais trop tard pour adopter un mode de vie plus sain en prenant des mesures comme réduire le stress, faire de l’exercice régulièrement, manger sainement, avoir assez de sommeil de bonne qualité et trouver un sens à sa vie. “Le parcours d’une vie est à sens unique », explique-t-il. Mais “le cerveau a la capacité de se réparer.”

Source : Scientific American