Kepler-télescope-spatial-est-mort

La NASA a annoncé aujourd’hui qu’après 9 ans passés dans l’espace, le chasseur de planètes Kepler était à court de carburant et serait éteint sur son orbite sécurisée, loin de la Terre. Il a trouvé de nombreux types de planètes, certaines inconnues de notre système solaire et parfois même considérées comme impossibles.

Kepler est mort

Jessie Dotson, le scientifique du projet, a déclaré lors d’une conférence de presse que c’était «le petit vaisseau spatial qui pouvait le faire. Il a fait tout ce que nous lui avions demandé, et plus encore. » Voici notre nécrologie de début, publiée le 17 octobre:

Kepler, le télescope spatial de la NASA qui a presque transformé à lui seul l’étude des exoplanètes, a peut-être envoyé ses dernières données à la maison. Les gérants ont interrompu la dernière campagne d’observation de l’engin le mois dernier, lorsque son pointage est devenu instable; un signe que ses réserves de carburant étaient faibles.

En monde « sieste » pour économiser du carburant

Pour économiser du carburant, ils l’ont mis en « mode sieste » jusqu’à ce qu’une opportunité de téléchargement haute vitesse planifiée commence le 10 octobre. Les observations sont toujours en suspens alors que l’équipe de la mission passe en revue les signes vitaux de la sonde pour analyser les réserves de carburant restantes, mais la fin pourrait s’interrompre brusquement et sans prévenir, a déclaré la scientifique du projet Jessie Dotson du centre de recherche Ames de la NASA à Moffett Federal Airfield en Californie. « La seule façon de le savoir est de regarder le vaisseau spatial », explique-t-elle. « Nous le saurons bien quand nous le saurons. »

Quand la fin viendra, ce sera une conclusion douce-amère d’une mission prolifique qui a bouleversé les théories. Avant Kepler, les astronomes n’avaient trouvé que quelques centaines d’exoplanètes, la plupart du temps des géantes gazeuses près de leurs étoiles mères. Kepler en a trouvé des milliers, de toutes les tailles, dont 30 similaires à la Terre. Kepler, qui a mis au point une nouvelle approche de la découverte des planètes, était un pari risqué, explique Bruce Macintosh de l’Université Stanford à Palo Alto, en Californie. Mais, « l’univers a coopéré, au-delà des rêves les plus fous. »

Le succès de Kepler

Le succès de Kepler est une justification pour William Borucki, le scientifique spatial de la NASA qui a eu du mal à persuader l’agence de le construire. Les premières découvertes d’exoplanètes proviennent d’observations d’étoiles vacillantes provenant du remorqueur de grandes planètes. Borucki avait suggéré que les planètes se dévoileraient également lorsqu’elles passeraient devant leur étoile hôte, bloquant une infime fraction de sa lumière. Il avait juste besoin d’un photomètre 1000 fois plus sensible que tous ceux disponibles. « Si vous persistez, vous pouvez faire beaucoup de choses avec des personnes dévouées et des technologies innovantes », déclare Borucki, aujourd’hui retraité de la NASA.

Les propositions de Borucki ont été rejetées à quatre reprises avant que la NASA n’approuve finalement la mission en 2001. « Il a vraiment eu un long combat », déclare Didier Queloz, astronome à l’université de Cambridge au Royaume-Uni, qui a permis en 1995 de découvrir la première exoplanète autour d’une étoile normale, en utilisant la technique wobble (ou d’oscillation).

Kepler, d’une valeur de 692 millions de dollars, a finalement été lancé en 2009, avec un miroir de 1,4 mètre et un appareil photo de 95 mégapixels, le plus grand de l’espace à cette époque. Il fixa le même ciel, de la taille d’un poing à bout de bras, surveillant simultanément la luminosité de 150 000 étoiles.

Il a découvert 2 650 exoplanètes confirmées

À ce jour, il a découvert environ 2 650 exoplanètes confirmées et près de 3 000 autres qui attendent d’être confirmées. 30 planètes rocheuses, toutes inférieures à deux fois la taille de la Terre, qui gravitent autour de zones habitables où de l’eau liquide pourrait exister. En supposant que le champ d’étoiles de Kepler est typique – et compte tenu du fait qu’il ne détecte que la petite fraction de planètes qui transitent – les astronomes estiment que la Voie lactée héberge au moins autant de planètes que d’étoiles: c’est-à-dire 100 milliards de planètes.

La diversité des planètes était cependant une surprise. Les systèmes multiplanètes se sont révélés courants, mais ils ressemblaient souvent énormément à notre système solaire quant à la taille et les orbites de leurs planètes. « Les théoriciens n’étaient pas encore au courant », déclare Macintosh. Par exemple, le type de planète le plus courant dans l’échantillon est une variété inconnue de notre système solaire, située à mi-chemin entre la Terre et Neptune.

Les planètes sont arrivées si rapidement et furieusement que quelques années après le début de la mission, l’équipe de Kepler a mis fin à une politique de données qui donnait aux scientifiques de la mission un accès exclusif. Elle a commencé à publier des données traitées après quelques mois, et l’année dernière, elle a immédiatement commencé à publier des données brutes. « Cela permettait aux gens d’avoir accès facilement à ces données sur le terrain », déclare Macintosh.

Il y a eu des surprises; les opérateurs ont constaté que la sortie de la caméra et des étoiles elles-mêmes étaient plus variables que prévus, ce qui rendait plus difficile la tâche de détecter les minuscules baisses de lumière des vrais jumeaux de la Terre. En 2013, deux des quatre gyroscopes utilisés pour le pointage avaient échoué et le satellite à la dérive devait abandonner sa vision fixe des étoiles.

Les contrôleurs de mission ont ensuite profité de la pression du soleil pour stabiliser partiellement l’engin, mais le taux de découverte a ralenti. En conséquence, la mission a dû abandonner son objectif principal: évaluer la fréquence des jumeaux de la Terre autour d’étoiles semblables au soleil. Mais compte tenu de la richesse des données, cela ne semblait guère avoir d’importance. « Les gens ne s’en souciaient pas vraiment », explique Queloz.

Les successeurs sont prêts à reprendre le flambeau

Les successeurs sont prêts à reprendre le flambeau. Le satellite Transiting Exoplanet Survey, lancé en avril pour rechercher des exoplanètes à proximité de notre système solaire, en a déjà trouvé deux, et une autre est en attente de confirmation. De plus l’Agence spatiale européenne (ESA) a deux missions en préparation: le satellite Characterizing Exoplanets, dont le lancement est prévu pour 2019, et Planetary Transits and Oscillations of Stars en 2026. « C’est un bon moment pour dire au revoir », déclare Macintosh.

Source : Science