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Pouvez-vous choisir l’œuf de dinosaure? C’est le fossile gris texturé à l’extrême droite, entouré (dans le sens des aiguilles d’une montre, en bas à droite) d’un œuf de casoar vert, d’un œuf d’émeu bleu-gris et d’un œuf d’alligator blanc. Les petits œufs corvidés entourent les plus gros oeufs.

Les œufs des oiseaux sont admirés depuis l’Antiquité pour leurs nombreuses teintes et motifs, du bleu vif des œufs de merle d’Amérique au vert foncé des œufs d’émeu. Une étude démontre que ces couleurs et ces marques sont encore plus anciennes que nous le pensions – comme les œufs de dinosaures il y a 150 millions d’années ou plus.

La couleur des œufs de dinosaures est apparue plus tôt

« C’est une véritable découverte », déclare Mark Hauber, un ornithologue qui étudie l’évolution des œufs d’oiseaux et des comportements de couvaison à l’Université de l’Illinois à Urbana et qui n’a pas participé à cette recherche. Jusqu’à présent, la plupart des experts pensaient que les œufs colorés avaient évolué plus récemment, chez différents groupes d’oiseaux modernes, et que les plus anciens oiseaux pondaient des œufs blancs comme des crocodiles, a-t-il déclaré.

Des recherches menées au cours des dernières décennies ont démontré que de nombreux traits qui jadis définissaient les oiseaux modernes, notamment les plumes, les comportements de couvaison, les poumons à la manière des oiseaux et les squelettes creux, ont d’abord évolué chez leurs ancêtres dinosaures.

L’an dernier, la paléobiologiste moléculaire Jasmina Wiemann de l’Université de Yale a publié la première preuve de coloration d’un œuf de dinosaure, faisant appel à une analyse chimique pour détecter deux pigments – la biliverdine bleu-vert et la protoporphyrine rouge-brun – dans les œufs d’un oviraptorosaur à bec-de-perroquet âgé de 70 millions d’années.

Pour savoir si les œufs de dinosaures colorés partageaient une origine évolutive avec ceux des oiseaux, Wiemann et ses collègues ont amassé des fragments bien préservés de coquilles d’œufs fossilisés provenant de 15 dinosaures de l’ère crétacée et d’oiseaux éteints, ainsi que des œufs de poulets, de sternes, d’émeus vivants et d’alligators. Au lieu d’utiliser l’analyse chimique développée pour l’étude de 2017, qui nécessitait le broyage d’échantillons de fossiles.

Ils ont utilisé la microspectroscopie Raman

Ils ont utilisé une technique innovante des fossiles: la microspectroscopie Raman. La méthode ne nécessite aucune destruction de fossiles, mais consiste à faire rebondir un laser sur la surface des coquilles pour indiquer leur composition moléculaire, notamment en portant des traces des deux pigments connus pour colorer les coquilles modernes.

L’équipe a trouvé des œufs de fossiles de nombreuses couleurs et de motifs mouchetés. Un parent de Velociraptor appelé Deinonychus avait pondu des œufs de couleur bleu-vert; les troodontidés carnivores légèrement avaient des coquilles d’œufs bleu-vert, beige ou blanc, et les œufs de l’oviraptorosaur chinois Heyuannia précédemment testés étaient d’un bleu profond. De la protoporphyrines à été trouvé également à la surface de nombreux œufs, y compris de Deinonychus, et certains troodontidés ont révélé des motifs de mouchetures plus sombres sur le fond.

Comme les chercheurs l’écrivent aujourd’hui dans Nature, le fait d’avoir trouvé des œufs colorés dans de nombreux dinosaures théropodes carnivores étroitement apparentés aux oiseaux – et exactement la même méthode de pigmentation de la coquille des œufs – signifie que les œufs colorés ont évolué au plus profond de l’arbre de dinosaure vers les oiseaux modernes », probablement il y a plus de 150 millions d’années.

Les couleurs permettaient de camoufler les œufs

Les coquilles teintées ont probablement permis de camoufler les œufs de dinosaures des prédateurs, de même que les coquilles des oiseaux d’aujourd’hui, alors que des motifs de chatoiement distinctifs ont peut-être aidé les parents à distinguer leurs propres œufs de ceux des parasites du nid de dinosaures ressemblant à un canard, a ajouté Wiemann. Les oiseaux avec des œufs blancs aujourd’hui, tels que les autruches, les perroquets et certains poulets domestiques, ont dû perdre plus tard cette caractéristique de colorer leurs œufs à travers l’évolution, explique-t-elle.

Traditionnellement, les dinosaures étaient considérés comme des reproducteurs de style reptilien qui jetaient leurs œufs et s’en allaient. Mais comme la couleur des œufs chez les oiseaux est associée à des comportements de nidification complexes, ceci – avec les preuves des fossiles existants – indique que des soins parentaux aussi poussés ont peut-être eu lieu chez les dinosaures. La coloration des œufs en tant que camouflage a probablement évolué peu de temps après que les dinosaures aient cessé de les enterrer au profit de la construction de nids ouverts, ajoute Weimann, car ils devaient désormais les cacher des prédateurs.

Aucune trace de pigment n’a été détectée dans les œufs de plusieurs sauropodes herbivores ou d’un dinosaure à bec de canard, les Maiasaura, suggérant que ces espèces – qui se trouvent sur des branches plus éloignées de l’arbre généalogique des dinosaures – avaient des œufs blancs qu’elles enterraient dans le sol, comme les tortues modernes.

C’est une période incroyable pour être paléontologue

David Varricchio, qui étudie la reproduction des dinosaures à la Montana State University de Bozeman, affirme que, du fait que les auteurs ont utilisé une nouvelle technique, d’autres voudront en tester la véracité. Mais, explique-t-il, le fait que nous commencions même à discuter de la couleur des œufs de plus de 66 millions d’années est «plutôt incroyable».

Wiemann envisage d’augmenter la taille de l’échantillon de dinosaure pour voir si elle peut déterminer exactement où et quand, dans le groupe des théropodes carnivores (y compris les oiseaux), les coquilles d’œufs colorées ont évolué et quelle couleur est apparue en premier. Compte tenu des méthodes analytiques d’autres disciplines scientifiques actuellement disponibles pour travailler sur des fossiles, «c’est une période incroyable pour être paléontologue», explique-t-elle.

Source : Science