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Les vaccins antigrippaux traditionnels ne fonctionnent parfois pas contre la souche grippale annuelle, mais un nouvel anticorps dérivé des protéines du lama pourrait bloquer toutes les souches.

Quatre anticorps contre le lama et un virus inoffensif: cette recette étrange pourrait constituer la base d’un spray nasal conçu pour contrecarrer l’infection de toutes les souches de la grippe. Le spray, contenant un virus conçu pour fabriquer une protéine dérivée des anticorps du lama, a réussi son premier test sur les animaux, protégeant les souris de toutes les souches connues de la grippe qui infectent les humains, a rapporté une équipe de recherche dans Science.

Un spay pourrait protéger contre tous les types de grippe

Bien que cette stratégie doive subir davantage d’essais avant que les premiers tests sur l’homme ne puissent commencer, les chercheurs qui ont eu du mal à développer un vaccin « universel » contre le virus hautement mutable de la grippe disent qu’il mérite une attention sérieuse. Le spray nasal pourrait être une aubaine pour les personnes âgées, qui souffrent généralement de la grippe et ne bénéficient que d’une faible protection contre les vaccins existants.

En outre, contrairement aux vaccins antigrippaux traditionnels, adaptés à chaque saison de la grippe pour correspondre aux virus en circulation, ils pourraient être stockés pour la protection contre une pandémie de grippe. « C’est une belle histoire et montre le pouvoir de l’ingénierie des anticorps », déclare l’immunologiste Antonio Lanzavecchia, chercheur de premier plan sur les vaccins antigrippaux à l’Institut de recherche en biomédecine de Bellinzona, en Suisse.

L’ingénieur en anticorps Joost Kolkman de Janssen Infectious Diseases à Beerse, en Belgique, et ses collègues ont pensé qu’une classe inhabituelle d’anticorps fabriqués par les lamas et leurs cousins ​​chameaux pouvait servir d’arme contre la grippe. Ces anticorps sont exceptionnellement petits car ils ne possèdent pas la chaîne peptidique « légère » qui gonfle normalement chaque bras des protéines en forme de Y. Les chercheurs peuvent réduire davantage les chaînes « lourdes » restantes pour créer ce que l’on appelle des nanocorps, capables de pénétrer dans les fentes des virus que leurs homologues de taille normale ne peuvent pas toucher.

Créer des nanocorps contre la grippe

Pour créer des nanocorps contre la grippe, le groupe de Janssen a injecté aux lamas un vaccin contenant trois différents virus grippaux, ainsi que la protéine de surface virale, l’hémagglutinine, issue de deux autres souches du virus de la grippe. Ils ont ensuite récolté quatre anticorps qui ont chacun neutralisé de nombreuses souches de grippe. Puis l’équipe a été en mesure de concevoir un gène exprimant une protéine composée de nanocorps dérivés des quatre anticorps. « Il est très facile de lier les domaines entre eux en une seule molécule », explique Kolkman. Ils ont intégré le gène en un virus bénin associé à l’adénovirus (AAV) utilisé dans des expériences de thérapie génique.

Des études en tube à essai ont démontré que l’anticorps « quatre-en-un » empêchait l’infection par 60 différents virus de la grippe des groupes A et B infectant des personnes. « Il a été assez difficile de trouver un anticorps qui neutralise A et B », explique Ian Wilson, biologiste structurel au Scripps Research Institute de San Diego, en Californie, qui a aidé à comprendre le lien entre les nanocorps et le virus.

Il n’a jamais vu un anticorps synthétique aussi puissant

Les souris ayant reçu l’anticorps synthétique – administré soit en injectant le virus traité dans leur nez, soit en injectant la protéine directement dans leur circulation – avaient des taux de survie significativement supérieurs à ceux des rongeurs non traités lorsqu’elles étaient injectées avec diverses souches de l’influenza. Wilson, qui a publié plus de 50 articles sur les anticorps antigrippaux, affirme qu’il n’en a jamais vu un aussi riche et puissant. Étant donné que les AAV peuvent persister pendant des mois, cette approche pourrait offrir une protection prolongée. « Espérons que cela pourrait durer toute la saison de la grippe chez l’homme », a déclaré Wilson.

L’immunologiste James Crowe, spécialiste des anticorps antigrippaux et développeur de vaccins à l’Université Vanderbilt de Nashville, met en garde que les systèmes immunitaires humains pourraient voir les protéines dérivées du lama comme des étrangers et développer des anticorps contre elles. Il note également que, bien que les traitements à base d’AAV soient testés pour des maladies potentiellement mortelles, le fait de transmettre le virus à titre de prévention de la grippe ferait l’objet d’une surveillance accrue de la part des autorités des réglementations. « La barre pour placer les AAV chez un individu en bonne santé sera être très haute », conclut Crowe.

Source : Science