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Si l’intelligence extraterrestre existe quelque part dans notre galaxie, une nouvelle étude du MIT propose que la technologie laser sur terre pourrait, en principe, être façonnée en quelque chose d’une lumière de poche planétaire — une balise assez forte pour attirer l’attention jusqu’à 20 000 années-lumière.

Utiliser un laser pour attirer l’attention des extraterrestres

Cette recherche, que l’auteur James Clark appelle une “étude de faisabilité”, apparaît aujourd’hui dans le journal Astrophysique. Les résultats suggèrent que si un laser de grande puissance de 1 à 2 mégawatts était focalisé à travers un énorme télescope de 30 à 45 mètres et dirigé vers l’espace, cette combinaison produirait un faisceau de rayonnement infrarouge assez fort pour se démarquer de l’énergie du soleil.

Un tel signal pourrait être détecté par des astronomes extraterrestres effectuant une analyse rapide de notre section de la Voie Lactée – surtout si ces astronomes vivent dans des systèmes voisins, tels qu’Alpha du Centaure, l’étoile la plus proche de la terre, ou TRAPPIST-1, une étoile à environ 40 années-lumière qui héberge sept exoplanètes, dont trois sont potentiellement habitables. Si ce signal est repéré à partir de l’un ou l’autre de ces systèmes avoisinants, selon l’étude, le même laser pourrait être utilisé pour envoyer un bref message sous forme d’impulsions semblables au code Morse.

“Si nous devions donner une poignée de main et commencer à communiquer, nous pourrions flasher un message, à un débit de données de quelques centaines de bits par seconde, ce qui permettrait d’y arriver en seulement quelques années,” explique Clark, un étudiant diplômé du MIT du département d’aéronautique et d’astronautique, ainsi que l’auteur de cette étude.

La notion d’une telle balise attirant les extraterrestres peut sembler farfelue, mais Clark affirme que cette approche de la communication avec des étrangers, peut être réalisé avec une combinaison de technologies qui existent maintenant et qui pourraient être développées à court terme.

“Ce serait un projet difficile mais pas impossible,” selon Clark. “Les types de lasers et de télescopes qui sont construits aujourd’hui peuvent produire un signal détectable, de sorte qu’un astronome pourrait jeter un coup d’oeil à notre étoile et immédiatement voir quelque chose d’inhabituel au sujet de son spectre. Je ne sais pas si ces créatures intelligentes seraient leur première hypothèse, mais cela attirerait certainement plus l’attention.”

Une idée d’un phare détectable dans le cadre d’un projet 

Clark a commencé à étudier la possibilité d’une balise planétaire dans le cadre d’un projet pour le 16.343 (des engins spatiaux, des capteurs et des instruments de bord), un cours enseigné par le conseiller de Clark, le professeur Kerri Cahoy. “Je voulais voir si je pouvais prendre ces types de télescopes et de lasers que nous construisons en ce moment, et en faire un phare détectable,” explique Clark.

Il a commencé par une conception simple impliquant un grand laser infrarouge et un télescope à travers lequel il focalise davantage l’intensité du laser. Son but était de produire un signal infrarouge qui était au moins 10 fois plus puissant que la variation naturelle des émissions infrarouges du soleil. Un signal d’une telle intensité, a-t-il estimé, serait suffisant pour se démarquer du signal infrarouge du soleil, dans toutes “ les enquêtes superficielles faites par une intelligence extraterrestre.”

Il a analysé des combinaisons de lasers et de télescopes de différentes puissances et tailles, et a découvert qu’un laser de 2 mégawatts, pointé à travers un télescope de 30 mètres, pourrait produire un signal assez fort pour être facilement détectable par les astronomes dans Proxima Centauri b, une planète qui orbite autour de notre Étoile la plus proche, à 4 années-lumière.

De même, un laser de 1 mégawatt, dirigé à travers un télescope de 45 mètres, générerait un signal clair dans les études menées par des astronomes du système planétaire TRAPPIST-1, à environ 40 années-lumière de la Terre. Selon lui, l’une ou l’autre de ces installations pourrait produire un signal détectable à 20 000 années-lumière de distance.

Un laser de 1 à 2 mégawatts

Dans les deux cas, il faudrait utiliser des lasers et des télescopes qui ont déjà été mis au point ou qui sont à portée de main. Par exemple Clark a calculé que la puissance laser requise de 1 à 2 mégawatts est équivalente à celle du laser aéroporté de l’armée de l’Air américaine, un laser aujourd’hui disparu qui était destiné à voler à bord d’un jet militaire dans le but de tirer des missiles balistiques depuis le ciel.

Il a également constaté que bien qu’un télescope de 30 mètres éclipserait considérablement tout observatoire existant sur la Terre en ce moment, il y a des plans pour construire de tels télescopes massifs dans un avenir proche, y compris le télescope géant de 24 mètres Magellan et celui de 39 mètres appelé European Extremely Large Telescope, qui sont actuellement en construction au Chili.

1 - CopieLe télescope au Chili qui pourrait être utilisé pour focaliser le message laser ver d’autres étoiles.

Clark envisage qu’une balise laser devrait être construite au sommet d’une montagne, pour minimiser la quantité d’atmosphère que le laser devrait pénétrer avant de rayonner dans l’espace.

Il reconnaît qu’un laser de cette puissance poserait des problèmes de sécurité. Un tel faisceau produirait une densité de flux d’environ 800 watts de puissance par mètre carré, ce qui est proche de celle du soleil, qui produit environ 1 300 watts par mètre carré. Bien que le faisceau ne soit pas visible, il pourrait tout de même endommager la vision des gens s’ils devaient le regarder directement. Ce faisceau pourrait aussi brouiller les caméras à bord des vaisseaux spatiaux qui passent à travers lui.

”Si vous voulez construire cette chose de l’autre côté de la Lune où personne ne vit ou n’est en orbite, alors cela pourrait être un endroit encore plus sûr », explique Clark. “En général, cette étude de faisabilité, que ce soit une bonne idée ou non, c’est une discussion pour un futur travail futur.”

Pourrions-nous détecter une telle balise extraterrestre ?

Ayant établi qu’une balise planétaire est techniquement réalisable, Clark a ensuite inversé le problème et examiné si les techniques d’imagerie actuelles seraient en mesure de détecter une telle balise infrarouge si elle était produite par des astronomes ailleurs dans la galaxie. Il a découvert qu’un télescope d’un mètre ou plus serait capable de repérer une telle balise, mais qu’il devrait pointer dans la direction exacte du signal pour la voir.

” Il est peu probable qu’un télescope puisse réellement observer un laser extraterrestre, à moins que nous ne limitions notre étude aux étoiles les plus proches », explique Clark.

Il espère que cette étude encouragera le développement de techniques d’imagerie infrarouge, non seulement pour repérer les balises laser qui pourraient être produites par des astronomes étrangers, mais aussi pour identifier les gaz dans l’atmosphère d’une planète éloignée qui pourraient être des indications de la présence de la vie.

”Avec ces méthodes et ces instruments d’enquête actuels, il est peu probable que nous ayons la chance de voir un flash d’une balise, en supposant que des extraterrestres existent et les fabriquent », explique Clark. « Cependant, alors que les spectres infrarouges des exoplanètes sont étudiés pour découvrir des traces de gaz qui indiquent leur viabilité, et que les analyses du ciel atteignent une plus grande couverture et deviennent plus rapides, nous pouvons être certain que, si des extraterrestres nous font un signe, nous les détecterons.”

Source : MIT