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Ces fémurs fléchis ont été trouvés (de haut en bas) dans la grotte de Tianyuan en Chine, le site de sépulture de Sunghir en Russie, et le site de Dolní Vփstonice en République tchèque.

Les premiers humains ont fait face à d’innombrables défis alors qu’ils se propageaient hors de l’Afrique: comme des conditions glaciales, des animaux à dents de sabre, et, selon une nouvelle étude des squelettes antiques, un nombre inhabituellement élevé de malformations congénitales, à la fois débilitant et relativement sans conséquence. On ne sait pas pourquoi ces anomalies semblent si communes, mais les scientifiques suggèrent que la consanguinité serait la cause de ces anomalies parmi des petits groupes de chasseurs-cueilleurs.

Des fémurs déformés

”Cet article représente une compilation précieuse », déclare Vincenzo Formicola, anthropologue à l’Université de Pise en Italie qui n’a pas participé aux nouvelles recherches. “De nombreux cas signalés dans la liste m’étaient inconnus et, je suppose, à de nombreuses personnes travaillant sur le terrain.”

De nombreux fossiles humains du Pléistocène (environ 2,5 millions à 9,7 millions BCE) ont des caractéristiques inhabituelles. Par exemple, des os du fémur présentant une courbure anormale ont été trouvés en Chine à la République tchèque. Le crâne d’un enfant trouvé dans la caverne de Qafzeh en Israël avait une gencive enflée compatible avec l’hydrocéphalie, une condition dans laquelle le liquide inonde le crâne, et un homme fossilisé en Ligurie en Italie avait un os du bras droit courbé mais un gauche normal.

Dans l’ensemble, ils étaient considérés comme des curiosités ponctuelles. Mais Erik Trinkaus, un paléoanthropologue de l’Université de Washington à St. Louis, au Missouri, a remarqué une structure identique: ces déformations squelettiques semblent être étrangement communes dans les fossiles.

Alors Trinkaus a fait un calcul. Il a rassemblé des données sur 66 personnes présentant des anomalies squelettiques datant pour la plupart des 200 000 dernières années. Les fossiles, la plupart provenant de jeunes adultes, ont été trouvés dans des sites dispersés à travers le Moyen-Orient ainsi qu’en Eurasie, et représentent plusieurs espèces différentes d’Homo. Trinkaus a ensuite étudié comment leurs conditions étaient communes dans les populations humaines modernes.

Des anomalies chez moins de 1% des humains modernes

Il a découvert qu’environ les deux tiers des anomalies des anciennes humains se produisaient dans moins de 1% des humains modernes. Une douzaine d’autres ne correspondaient à aucun trouble du développement moderne. Trinkaus a eu la chance que les archéologues aient découvert tant d’anciennes anomalies par hasard, et il a trouvé que cela avait été une “vraiment petite probabilité.” Cela suggère, que les premiers humains ont fait face à une certaine pression culturelle ou environnementale qui a conduit à tant de malformations. Cette découverte a été publiée dans les actes de l’Académie Nationale des Sciences.

Une possibilité, déjà proposée par d’autres chercheurs: les anciens humains présentant des malformations squelettiques auraient pu être considérées comme des chamanes et enterrés avec soin, rendant leur corps plus susceptible d’être préservé et retrouvé plus tard. Une autre possibilité: les mères enceintes n’avaient pas reçu suffisamment de bons nutriments, ce qui a entraîné davantage de troubles du squelette.

Mais Trinkaus note que, alors que certains troubles squelettiques comme le rachitisme affectaient le corps entier, de nombreux squelettes qui ont été trouvés avec des déformations sur un seul côté du corps. Il explique également que de nombreux fossiles dans son analyse ne montraient aucune preuve de rites spéciaux.

Des mutations génétiques dues à la consanguinité 

Cependant, plusieurs corps présentaient des anomalies compatibles avec des mutations génétiques déjà connues, et plusieurs individus provenant d’au moins un site présentaient plusieurs conditions différentes, suggérant que les gens pourraient être apparentés. On pense que la plupart des populations humaines de l’époque étaient petites et isolées, explique M. Trinkaus. Dans ces conditions, la consanguinité peut conduire à des mutations génétiques nuisibles généralisées.

Selon Hallie Buckley, bioarchéologue à l’Université d’Otago, à Dunedin, en Nouvelle-Zélande, les preuves d’une faible diversité génétique chez les humains du Pléistocène, fondées sur une analyse d’ADN ancienne, appuient également cette hypothèse. “De tous les arguments avancés cela semble être l’explication la plus probable.”

Une analyse plus poussée de l’ADN ancien de ces sites pourrait confirmer la consanguinité, mais préparer des échantillons pour de telles études signifie souvent les détruire. ” L’ADN ancien est de plus en plus considéré comme une « balle magique » pour répondre à toutes les questions sur les populations humaines passées, mais cela n’est pas toujours justifié », explique M. Buckley.

Un soutien social et un savoir-faire médical

Siân Halcrow, la collègue de Buckley à l’Université d’Otago, explique que bien qu’elle apprécie le catalogage minutieux de Trinkaus, son papier a plusieurs faiblesses, notamment dans ses estimations de la fréquence de ces anomalies chez les gens modernes – et comment ils étaient communs. Il serait préférable de comparer les taux anciens aux populations plus tardives de la préhistoire ou des premiers temps de l’histoire, explique-t-elle, mais malheureusement ces données n’existent pas.

Peu importe la cause, plusieurs de difformités auraient été débilitantes. Le fait que tant d’êtres humains aient survécu à leur enfance suggère que les premiers humains ont dû s’offrir un soutien social et un savoir-faire médical, explique Trinkaus.

Par exemple, bien que l’hydrocéphalie soit rarement une condamnation à mort grâce au traitement moderne, elle peut facilement être mortelle si elle n’est pas traitée. « L’enfant de Qefzeh avec une hydrocéphalie a vécu jusqu’à environ 3 ou 4 ans. Quand vous considérez qu’il a vécu il y a 100 000 ans, c’est assez étonnant.”

Source : Science