OrcaSound : écouter les épaulards chantés en temps réel

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Dans les eaux entourant les îles San Juan de l’État de Washington, des microphones submergés captent les clics, les sifflements et les cris des populations d’épaulards de la région. Les scientifiques utilisent ces enregistrements pour localiser et étudier les baleines, particulièrement la nuit ou par mauvais temps, lorsque la visibilité est faible.

Maintenant, comme Matthew Taub rapporte pour Atlas Obscura, une application permet aux scientifiques citoyens d’écouter les conversations des épaulards.

Une application pour écouter les épaulards

Orcasound, est une application connectée à des hydrophones sous-marins, de sorte que les sons de la mer parviennent aux oreilles des auditeurs en temps réel. Les hydrophones sont en place depuis des années, selon Taub, mais l’application a récemment été relancée pour inclure des capacités de téléenseignement.

En ce moment, vous pouvez entendre des sons provenant de l’hydrophone Orcasound Lab, qui capte les bruits du détroit de Haro et du côté Ouest de l’île de San Juan; l’une des plus grandes de l’archipel de San Juan. Un autre hydrophone à Bush Point, situé à l’entrée de Puget Sound, est en cours de réparation.

L’objectif de l’application n’est pas seulement pour divertir les amateurs de baleines. Les épaulards résidents du Sud, que l’on trouve principalement au large des côtes de l’État de Washington, de l’Oregon et de la Colombie-Britannique au Canada, sont en grand danger, et les scientifiques veulent que le public les suive.

Le saumon quinnat, la principale proie des baleines, est en voie d’extinction, laissant les épaulards dans la région mourir de faim. Les grondements provenant de navires commerciaux peuvent également nuire à la capacité des épaulards à détecter leurs proies par écholocation.

L’équipe derrière Orcasound espère que les auditeurs non-experts aideront rapidement à alerter les chercheurs de la présence d’épaulards, afin qu’ils puissent envoyer des bateaux pour tester les matières fécales et les restes de proies, ce qui permettra d’avoir une meilleure idée de ce que les baleines mangent.

Une bibliothèque pour interpréter les sons 

”Nous voulons qu’il soit vraiment facile pour les scientifiques citoyens d’écouter ces signaux », déclare Scott Veirs, un biologiste de Seattle et chercheur principal du projet Orcasound. En plus du livestream, le site Web d’Orcasound comprend une bibliothèque d’enregistrement qui permet aux auditeurs d’interpréter les sons provenant des hydrophones.

Il y a, par exemple, une illustration interactive des créatures qui vivent dans et autour de la mer des Salish, où se trouvent les îles San Juan, qui présente des enregistrements d’animaux (dont des orques, des phoques communs, des marsouins et des harengs du Pacifique) et de bateaux. Les auditeurs peuvent aussi apprendre à déchiffrer les appels de certains groupes d’épaulards.

Une feuille de calcul de Google permet aux utilisateurs d’enregistrer leurs observations, et les chercheurs à l’origine du projet demandent également aux utilisateurs d’Orcasound de leur envoyer un courriel s’ils entendent quelque chose d’intéressant. Dans le futur, Kay Vandette d’Earth.com rapports que l’équipe espère ajouter un bouton à l’application que les utilisateurs pourront facilement cliquer s’ils entendent des sons importants.

Aider les scientifiques 

Pour la plupart, les auditeurs entendront uniquement le bruit des navires. Mais s’ils ont de la chance, ils pourront entendre un son venant d’un épaulard, qui peut, à son tour, aider les scientifiques à garder un oeil sur les baleines – et de déterminer si elles obtiennent assez de nourriture. Si vous êtes intéressé à tester cette application, cliquez ici : Orcasound (pour Android seulement).

Source : Smithsonian

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