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Contrairement aux humains, qui ont des moyens d’enlever leur cire d’oreille, la cire dans les oreilles des baleines s’accumule créant un bouchon d’excréments durcis qui reste avec eux toute leur vie. Il s’avère que c’est génial pour les scientifiques, qui ont maintenant montré que la cire dans l’oreille d’une baleine peut nous dire à quel point nous stressons ces géants de la mer depuis les 150 dernières années.

La cire d’oreille des baleines

La valeur scientifique de la cire d’oreille des baleines est connue depuis des décennies, puisqu’elle permet aux scientifiques de déterminer l’âge d’une baleine. Il y a six ans, le biologiste Stephen Trumble et ses collègues de l’Université Baylor ont démontré que la cire d’oreille d’une baleine peut nous également nous indiquer le nombre de polluants auxquels elle est exposée au cours de sa vie.
Tout comme les anneaux de croissance des arbres, la cire d’oreille des baleines s’accumule en couches ou en lamelles, dont chacune représente environ six mois de vie. En coupant la cire et en la testant sur une période de six mois, Trumble a découvert que la cire révélait des polluants rencontrés par les baleines et était un enregistrement des hormones dans leurs corps.
Maintenant, Trumble et son équipe ont examiné 20 bouchons de cire d’oreilles provenant de trois espèces de baleines à fanons – le rorqual à bosse, le rorqual commun et le rorqual bleu des océans Pacifique et Atlantique afin de déterminer leurs niveaux de cortisol, une hormone qui est libérée pendant les périodes de stress. Dans l’ensemble, les bouchons de cire couvraient 150 ans; de 1870 à 2016. Ils ont découvert que les niveaux de stress des baleines avaient augmenté et diminué selon le stress induit par l’homme. Les résultats sont publiés dans la revue Nature Communications.

La première étude visant à quantifier les niveaux de stress

« Il s’agit de la toute première étude visant à quantifier les niveaux de stress dans le temps chez les baleines à fanons », explique M. Trumble dans un communiqué. “Alors que le profil de stress généré s’étend sur près de 150 ans, nous montrons que ces baleines ont subi un stress de survie, ce qui signifie que l’exposition aux effets indirects de la chasse à la baleine, y compris le bruit des navires, la proximité des navires et le harcèlement constant, produit des hormones de stress élevées chez les baleines qui s’étendent sur de grandes distances.”
Selon le Musée d’Histoire Naturelle de Londres, qui a fourni huit bouchons de cire d’oreilles, y compris le plus ancien échantillon du projet, la cortisol avait augmenté dans les années 1920 et 1930 lorsque la chasse à la baleine dans l’hémisphère Nord avait augmenté à des niveaux industriels, avec 50 000 baleines à fanons prises dans les années 1930.
La chasse à la baleine a diminué au cours de la Seconde Guerre mondiale, mais étonnamment, les niveaux de stress des baleines n’ont pas diminué. ” Les facteurs de stress associés aux activités spécifiques à la Seconde Guerre mondiale peuvent supplanter les facteurs de stress associés à la chasse industrielle à la baleine pour les baleines à fanons », explique le coauteur Sasha Usenko.
“Nous avons supposé que les activités en temps de guerre telles que la détonation sous-marine, les batailles navales, y compris les navires, les avions et les sous-marins, ainsi que l’augmentation du nombre de navires, avaient contribué à augmenter les concentrations de cortisol pendant cette période de réduction de la chasse à la baleine.”

Le niveau de cortisol a augmenté avec la chasse industrielle 

Pourtant le niveau de cortisol a atteint son apogée lors de la chasse à la baleine industrielle dans les années 1960, lorsque 150 000 baleines ont été tués. Mais lorsque les moratoires sur la chasse à la baleine sont entrés en vigueur au début des années 1970, les niveaux de stress ont chuté de façon spectaculaire.
Toutefois, les niveaux de stress chez les cétacés ont lentement continué d’augmenter depuis ce temps, probablement en raison de facteurs de stress moins ciblés, mais également moins mortels, causés par l’activité humaine, notamment le bruit causé par le trafic maritime, la pollution et la hausse de la température de la mer causée par les changements climatiques.

Des résultats surprenants

”Ce résultat qui nous a surpris », raconte Trumble à Christie Wilcox du National Geographic. “Ces baleines reflètent vraiment leur environnement et peuvent être utilisées d’une manière similaire au canari dans la mine de charbon. »
Source : Smithsonian