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Notre Soleil est né dans un groupe de milliers d’autres étoiles, et maintenant des astronomes ont identifié le plus proche parent jamais trouvé. Notre soleil peut vivre une vie assez solitaire, mais lorsqu’il est né il y a environ 4,6 milliards d’années, il était l’enfant d’une famille de milliers d’autres étoiles.

Un jumeau de notre Soleil

Tous ces frères et sœurs se sont depuis répandus dans toute la galaxie, ce qui rend difficile leur identification. Mais maintenant des astronomes au Portugal ont trouvé non seulement un frère solaire mais un « jumeau », plus ou moins identique au soleil, ce qui signifie que c’est un endroit idéal pour chercher la vie extraterrestre.
La recherche des frères et sœurs du Soleil est en cours depuis des décennies. Dans les années 1980, on a émis l’hypothèse que notre étoile avait un « jumeau maléfique » nommé Némésis, qui a eu ce son à cause de son habitude apparente de passer devant le système solaire tous les 26 millions d’années environ et d’envoyer un nuage de comètes se précipitant vers la Terre. Ceci a été avancé pour expliquer le cycle des extinctions de masse des événements d’impact du passé.
Bien que des années d’études du ciel n’aient jamais révélé aucune trace de Nemesis, il y a de nombreuses preuves que notre Soleil est loin d’être un enfant unique. Trouver ces frères et sœurs pourraient nous donner un aperçu de la naissance des étoiles, ainsi que la probabilité de la vie à travers l’univers.
« Comme il n’y a pas beaucoup d’informations sur le passé du Soleil, l’étude de ces étoiles peut nous aider à comprendre où dans la galaxie et dans quelles conditions le soleil s’est formé », explique Vardan Adibekyan, chercheur principal de l’étude.

Les chercheurs ont passé une vaste base de données

Pour trouver des frères et sœurs solaires parmi les innombrables autres étoiles de notre galaxie, les chercheurs ont passé au crible AMBRE; une vaste base de données des spectres de milliers d’étoiles à proximité de nous. Ces données renseignent les astronomes sur la composition chimique et l’âge de ces étoiles, et l’équipe peut ensuite les croiser avec des données sur leur mouvement provenant du satellite Gaia, afin de trouver celles qui correspondent le mieux au soleil.
Parmi les 17 000 étoiles classées dans AMBRE, l’équipe a choisi les 55 qui présentaient les niveaux de métal les plus proches du Soleil. Ensuite, ils ont étudié l’abondance chimique de certains éléments, et réduit la liste à 12 candidats. Ce nombre a ensuite été réduite à quatre qui étaient les plus proches du Soleil quant à leur âge, et après avoir mesuré les rapports isotopiques du carbone, l’équipe n’en est arrivée qu’à un seul.
Appelée HD 186302, cette étoile n’est pas seulement une jumelle solaire, c’est une jumelle pratiquement identique au soleil en matière de masse, d’âge, de métallicité, d’abondance chimique et de rapports des isotopes de carbone. C’est une étoile de séquence principale de type G3 qui se trouve à environ 184 années-lumière de la Terre. Ce n’est pas le premier frère direct du Soleil à être identifié – cet honneur appartient à HD 162826 – mais c’est la correspondance la plus proche jamais trouvée.

La vie dans ce système solaire ?

Si HD 186302 est presque identique au soleil, cela pose la question de savoir si la vie aurait pu également se développer dans ce système solaire. Pour le moment, nous ne savons pas encore si cette étoile héberge des planètes, mais l’équipe prévoit de commencer à regarder cela dans l’avenir. Il y a une chance que les blocs de construction de la vie aient pu se propager vers ces planètes ou astéroïdes quand ils étaient nos voisins, et si les conditions étaient aussi favorables qu’ils sont ici la vie pourrait avoir émergée.

Une Terre nouvelle version

« Certains calculs théoriques montrent qu’il y a une probabilité non négligeable que la vie se propage de la Terre vers d’autres planètes ou systèmes exoplanétaires, pendant la période du bombardement tardif », explique Adibekyan. « Si nous sommes chanceux, et que notre candidat frère a une planète, et qu’elle est d’un type rocheux, dans la zone habitable, et enfin si cette planète a été « contaminée » par les semences de vie de la Terre, alors nous avons ce que l’on pourrait rêver – une terre 2.0, en orbite autour d’un soleil 2.0. »
Les résultats de cette recherche ont été publiés dans Astronomy & Astrophysics.
Source: Institute of Astrophysics and Space Sciences