NASA : InSight a atterri sur Mars après 7 « minutes de terreur »

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Le dernier atterrisseur de Mars de la NASA, InSight, a atterri avec succès à la surface de la planète rouge cet après-midi, survivant à une plongée intense dans l’atmosphère martienne.

InSight a atterri avec succès sur Mars

Il s’agit du huitième atterrissage parfait sur Mars pour la NASA, ce qui s’ajoute à l’impressionnant bilan de l’Agence spatiale en matière d’atterrissage de vaisseaux spatiaux sur cette planète, et maintenant, la mission de deux ans d’InSight a commencé; une mission qui consiste à écouter les mouvements internes pour en apprendre davantage sur l’intérieur du monde.

Après six mois et demi de voyage dans l’espace, InSight a atteint le sommet de l’atmosphère de Mars un peu avant 15 heures HE. Il a ensuite effectué une descente vers la surface, effectuant une routine complexe en plusieurs étapes qui a ralenti l’atterrisseur de plus de 19 300 kilomètres à l’heure à seulement 8 kilomètres à l’heure avant qu’il ne touche le sol. Pour remonter à la surface en toute sécurité, InSight a dû déployer de façon autonome un parachute supersonique, recueillir des mesures radar et allumer ses propulseurs au bon moment. Au total, l’atterrissage a duré un peu moins de sept minutes, invitant le surnom de “sept minutes de terreur.”

Pendant le plongeon, deux minuscules vaisseaux spatiaux au-dessus de Mars ont recueilli des données sur l’ensemble de l’événement. La paire de sondes est connue comme les satellites MarCO, et ils ont effectivement été lancés en mai avec InSight de la Californie. Les deux satellites sont des CubeSats modifiés; un type de vaisseau spatial standardisé fait en forme cube de 10 centimètres. Ils voyagent seuls autour de Mars depuis le lancement, ce qui en fait les premiers CubeSats à aller dans l’espace.

L’atterrisseur a envoyé un premier signal à la Terre

Puis, une fois qu’InSight a atteint la surface, l’atterrisseur a envoyé un premier signal à la Terre annonçant son arrivée en toute sécurité. Sept minutes plus tard, la sonde a utilisé une radio encore plus puissante pour envoyer un signal plus fort, pour vérifier l’alerte précédente, et envoyer à la NASA plus de détails sur son statut. Quelques minutes plus tard, InSight renvoyait sa toute première photo de la surface martienne, montrant le terrain sur lequel il avait atterri.

Les ingénieurs du contrôle de mission de la NASA applaudissaient à chaque mise à jour de l’atterrissage. Vers la fin, un contrôleur de vol a enregistré l’altitude de descente d’InSight jusqu’à ce qu’on lui confirme qu’il s’était posé sur la surface. Lorsque cela s’est produit, le contrôle de la mission a éclaté en cris de joie et en applaudissements alors que l’InSight célébrait un atterrissage réussi après de nombreuses années de préparation.

Il devra déployer ses panneaux solaires

Il y a encore plus de données sur l’atterrissage qui arrivera à la NASA. L’orbiteur Mars Reconnaissance de l’Agence spatiale, qui est en orbite autour de Mars, a observé l’événement depuis l’espace et enverra cette information à la Terre dans environ trois heures. InSight doit également déployer ses panneaux solaires, qui sont essentiels pour alimenter le vaisseau spatial pendant qu’il est sur Mars. Sans les panneaux, la mission n’aura pas lieu. Mars Odyssey de la NASA — qui est déjà en orbite autour de Mars, survolera InSight pour voir ce qui se passe avec les panneaux solaires, puis informera la NASA dans cinq heures et demie.

Il utilisera deux instruments

Une fois cette confirmation faite, la mission d’InSight pourra commencer. Alors que sur la surface de Mars, InSight restera très immobile afin de pouvoir mesurer les petites oscillations de la planète lors des mouvements internes, en utilisant les ondes sonores de ces événements pour comprendre de quoi l’intérieur de la planète est fait. Au cours des deux ou trois prochains mois, InSight utilisera un bras robotique pour déployer ses deux principaux instruments: un sismomètre et un auto-marteleur.

Le sismomètre écoutera les secousses, tandis que l’auto-marteleur percera presque 9 mètres sous la croûte pour mesurer la température interne de Mars. Dans les mois à venir, InSight devrait offrir une connaissance plus profonde de l’intérieur de Mars que nous n’avons jamais eu auparavant.

Crédit photo : NASA

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