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Une fusée Falcon 9 avec un premier étage a décollé de la base aérienne de Vandenberg en Californie aujourd’hui (3 déc.) à 13 h 31 HNE (18h31 GMT; 10 h 31 Heure locale en Californie), mettant 64 minuscules satellites en orbite.

SpaceX met en orbite 64 satellites

SpaceX a utilisé les premiers étages plusieurs fois, mais le lancement d’aujourd’hui marquait la première fois qu’un booster propulsait des charges utiles en orbite à trois occasions distinctes. Le succès est donc un jalon important pour SpaceX, qui vise à réutiliser toutes ses fusées à plusieurs reprises et fréquemment.
Une telle réutilisation pourrait réduire les coûts des vols spatiaux, ouvrant l’espace à l’exploration, a déclaré Elon Musk, fondateur et PDG de SpaceX. Et ce premier étage pourrait voler encore une autre fois. Ce booster a effectué son atterrissage aujourd’hui, atterrissant doucement environ 8 minutes après le décollage, sur le drone de SpaceX « Just Read the Instructions », qui était positionné dans l’océan Pacifique.
SpaceX a également tenté d’attraper le carénage de la charge utile de la fusée — le cône de protection qui entoure les satellites lors des lancements — aujourd’hui avec son bateau équipé d’un filet, M. Steven. Les carénages Falcon 9 retombent sur terre en deux morceaux, chacun sous un parachute. Mais la tentative a été infructueuse, comme l’ont également été les tentatives antérieures de M. Steven.
Mais SpaceX prévoit toujours de réutiliser ce carénage, qui a coûté environ 6 millions de dollars à fabriquer, a déclaré Musk via Twitter aujourd’hui.

« Rien de mal à nager un peu »

« Des moitiés du carénage de la fusée Falcon ont manqué le filet, mais se sont posés doucement dans l’eau. M. Steven les a ramassé. Le plan est de les assécher et de les lancer à nouveau. Rien de mal à nager un peu », a tweeté Musk.
La mission d’aujourd’hui, appelée « SSO-a: SmallSat Express », a également établi trois autres records, comme l’a noté Emre Kelly de Floride Aujourd’hui. Par exemple, le premier étage de la Falcon 9 est devenu le premier booster à décoller des trois sites de lancement orbital de SpaceX actuellement opérationnels.
La première étape a permis de lancer le satellite Bangabandhu-1 du Bangladesh à partir du Pad 39A du centre spatial Kennedy (KSC) de la NASA en mai dernier, et il a accueilli également la sonde Merah Putih de l’armée de l’air de Cap Canaveral en août.
Le SSO-a, organisé par la société Spaceflight de Seattle, était également le 19ème lancement orbital réussi de 2018 par SpaceX. Le précédent record pour une seule année était de 18 l’année dernière.
Et puis il y a ces 64 satellites — le plus grand vaisseau spatial jamais mis en orbite au sommet d’une seule fusée depuis le sol américain. Le record était de 104, établi en février 2017 par le lanceur Indien Polar Satellite.
Si tout se passe comme prévu, les 64 satellites se sépareront du deuxième étage de la Falcon 9 moins de 45 minutes après le décollage d’aujourd’hui; bien que 60 seront toujours à bord de deux vols spatiaux « free flyers », à partir desquels ils se déploieront au cours des quatre prochaines heures.

Des cubesats

Ces satellites sont des cubesats, un de ces derniers est appelé Enoch, et transporte un « vase canope » doré contenant un buste de Robert H. Lawrence Jr., le premier astronaute Afro-Américain.
Puis il y a un autre projet artistique, connu sous le nom de réflecteur orbital. Le satellite déploiera une sculpture brillante, autogonflante conçue pour refléter le soleil et attirer vers le ciel les yeux de millions de personnes ici sur Terre. Ce réflecteur orbital est une installation temporaire; il sera entraîné de nouveau dans l’atmosphère terrestre et brûlera d’ici quelques semaines, ont déclaré les membres de l’équipe du projet.
À bord se trouve également l’Elysium Star 2 cubesat, qui appartient à la startup Elysium Space de San Francisco. Elysium Star 2 porte les restes incinérés de clients qui ont payé (ou dont les amis ou la famille ont payés) 2 490$ pour un « spatial shooting memorial ». Si Elysium Star 2 fonctionne comme prévu, ce sera la première mission orbitale réussie d’Elysium Space.
Il y a aussi des cubesats plus « traditionnels », y compris trois autres vaisseaux d’observation de la Terre ». Quant aux 64 satellites SSO-a, ils se composent de 49 cubesats et 15 « microsats », selon une description de la mission de vol spatial. Plus de deux douzaines de ces engins spatiaux ont été fournis par des organisations internationales, qui au total ont impliqué 17 pays.

Des charges utiles mises au point par des groupes universitaires

Bon nombre de ces charges utiles ont été mises au point par des groupes universitaires, et quelques-unes ont même été construites par des équipes d’écoles secondaires.

Le lancement d’aujourd’hui était prévu pour la mi-novembre, mais il a été retardé plusieurs fois afin que SpaceX puisse effectuer des vérifications supplémentaires sur sa fusée, et d’attendre que les vents violents au-dessus de Vandenberg se calment.
Source : Live Science
Crédit photo : SpaceX depuis Unsplash

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