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Rivian Automotive a passé les neuf premières années de son existence en mode furtif à concevoir des véhicules autour de ce qu’elle croit être les futures tendances de la mobilité, comme l’électrification, la propriété par abonnement, et l’autonomie. Il a quelques semaines, l’entreprise a dévoilé ce qu’elle a fait, dévoilant ses deux premiers produits; un pick-up tout électrique et un 4X4, au Salon de Los Angeles.

Une startup qui pourrait concurrencer Tesla

Au fil des ans, Rivian s’est intéressé à sécuriser discrètement certains éléments constitutifs de la production de masse, notamment en mobilisant des capitaux de près de 500 millions de dollars et en achetant une usine de fabrication de 2,6 millions de pieds carrés dans l’Illinois qui produisait autrefois 200 000 voitures par an pour Mitsubishi. Aujourd’hui, Rivian déclare qu’elle commencera à expédier ses véhicules à ses clients en 2020.
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La transition abrupte du mode furtif au grand fournisseur de véhicules fait partie du plan du fondateur et chef de la direction de Rivian, R. J. Scaringe. Scaringe ne voulait pas faire de la pub jusqu’à ce qu’il puisse montrer quelque chose que les clients pouvaient avoir dans un délai raisonnable.
« Il aurait été facile de faire des déclarations dès le début et de montrer des croquis », dit Scaringe. “Mais nous voulions aligner toutes les pièces: constituer une équipe robuste avec des processus robustes, obtenir des capitaux, aligner les fournisseurs-clés, acquérir une installation de production à grande échelle, et l’aligner avec nos produits. Tout cela est maintenant fait et nous sommes très à l’aise de montrer nos nouveaux produits. »

Des véhicules d’aventure haut de gamme

La conception d’un véhicule à partir de la base a pris du temps, mais le processus a permis à Rivian de créer de nouveaux véhicules avec des spécifications et des performance stupéfiantes. L’entreprise décrit ses deux premiers produits; R1T et R1S, comme des véhicules d’aventure haut de gamme pouvant être conduits sur route ou hors route.
« Elles sont conçues pour être confortables à utiliser et vous inviter à vous salir », dit Scaringe. « Quand je dis camion ou 4×4, vous pensez inefficace et pas particulièrement sophistiqué. Mais nous avons utilisé la technologie pour renforcer les faiblesses traditionnelles de ces véhicules. »
Les utilisateurs qui achètent des camions ou des VUS ont traditionnellement dû faire des compromis dans des domaines comme l’accélération, le contrôle et le kilométrage du gaz en échange de plus d’espace et de capacité de remorquage. Vivian utilise un design innovant et un groupe motopropulseur pour changer cela.

Une solution de transport high-tech

Le R1T et le R1S seront tous deux dotés d’une suite matérielle comprenant des caméras et des capteurs, ce qui leur donnera des capacités d’auto-conduite sur les autoroutes. Les véhicules seront équipés d’un moteur quad unique qui permet à l’Unité de commande électronique d’envoyer 147 kilowatts de puissance pour chaque roue.
Les versions les plus rapides des véhicules vont de 0 à 60 miles à l’heure en trois secondes et de 0 à 100 miles à l’heure en moins de sept secondes. Selon M. Scaringe, la conduite des produits ressemble davantage à une berline sportive qu’à un camion ou un VUS. Il ajoute que les véhicules peuvent « rouler hors route mieux que n’importe quel autre véhicule sur la planète » grâce à une garde au sol élevée et à l’articulation des roues qui est facilitée par un système de suspension qui s’adapte à l’environnement, comme se raidir sur la route et se desserrer immédiatement hors route.
La configuration de la batterie de Rivian a été appelée “architecture de skateboard” parce que la batterie s’étend sur le plancher du véhicule. Les packs sont disponibles en différentes tailles, la plus grande donnant aux véhicules plus de 400 miles d’autonomie. Rivian assemble ses propres packs de batteries, en utilisant des systèmes de refroidissement propriétaires pour obtenir une efficacité énergétique que Scaringe affirme être meilleure que tout ce qui existe sur le marché des véhicules électriques.
« Nous fabriquons à l’interne tous les produits électroniques, les systèmes de commande et l’emballage des piles », explique M. Scaringe. “Et l’architecture numérique du véhicule est une approche complètement nouvelle. Nous avons fait la conception matérielle, la conception logicielle, le développement complet de la pile. Tout cela nous donne le contrôle complet sur la façon dont nous déplaçons les données autour du véhicule et de les synchroniser avec notre plate-forme cloud. De plus nous avons une idée en temps réel de la santé de tous nos actifs sur le terrain. »
La plate-forme high-tech se trouve à l’intérieur de deux véhicules spacieux qui sont conçus pour être élégants et fonctionnels. Les deux modèles comprennent un coffre avant de 330 litres et un long compartiment sous les sièges arrière qui, selon Scaringe, est parfait pour les planches de surf, les skis et les sacs de golf.
Rivian vendra le R1S à 65 000 $ et le R1T à 61 500 $ après les remboursements d’impôt fédéral. L’entreprise prévoit de produire des voitures à bas prix dans un proche avenir.

Le passé au MIT a aidé à changer l’avenir

Scaringe a étudié le génie mécanique pour sa maîtrise et son doctorat au Sloan Automotive Laboratory, où il a été membre de l’équipe de recherche automobile. Il a travaillé avec certaines des plus grandes entreprises automobiles du monde et il a réalisé combien il serait difficile pour eux de se réorienter autour des grands changements dans les transports qu’il croyait être à venir.
Immédiatement après avoir obtenu son doctorat en 2009, dans une année où Chrysler déclareraient faillite, Scaringe a fondé Rivian. À une époque où de nombreuses personnes se demandaient si les plus grandes entreprises automobiles de l’Amérique reprendraient leurs places, Scaringe a entrepris de lancer une entreprise qui mènerait les décennies du marché dans l’avenir.
« En 2020, nous aimerions que vous utilisiez l’un de nos véhicules. Mais en 2035, lorsque vous songez à ces voyages à la plage ou lors de randonnées, nous voulons que vous songiez immédiatement à utiliser une Rivian”, explique Scaringe. « La position de marque que nous avons créée en 2020 jette les bases de tout cela. »
Scaringe savait qu’il serait difficile de réaliser sa vision, mais il croit que le temps qu’il a passé au MIT l’a aidé à persévérer face aux défis que pose le démarrage d’une entreprise aussi complexe et capitalistique qu’une entreprise automobile.
« Le MIT rassemble certains des esprits les plus intelligents au monde pour étudier et travailler sur des problèmes très difficiles », explique Scaringe. « Cet environnement aide à démontrer que même les problèmes les plus difficiles peuvent être résolus par l’application du temps et de l’effort. La base autour de la résolution des problèmes complexes et difficiles est précisément ce qui a permis à Rivian d’en arriver à ce point. »
Maintenant que les premiers véhicules de Rivian ont été révélés, Scaringe espère que l’entreprise pourra aller au-delà de la réflexion sur ces tendances et commencer à accélérer leur arrivée sur le marché.

Un modèle d’affaires différent

« Cela revient à ces grands changements fondamentaux dans la façon dont nous concevons la mobilité », explique Scaringe. « Le changement dans la façon dont nous alimentons nos véhicules; la façon dont les véhicules sont contrôlés et exploités, passant de l’exploitation humaine à l’exploitation de la machine; et en raison de ces changements, les changements importants dans la façon dont nous pensons au modèle d’affaires. Comme comment les consommateurs achètent des véhicules et comment les fabricants gagnent de l’argent, en s’éloignant du modèle traditionnel de vente d’actifs. Nous pensons qu’il est vraiment important d’aligner les tendances avec notre stratégie d’affaires, et maintenant il s’agit de s’assurer que cette stratégie aidera à concrétiser ces tendances. »
Source : MIT
Crédit photo : Peter Pryharski  sur Unsplash