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Les perroquets sont célèbres pour leurs bavardages, et un perroquet amazonien à front bleu nommé Moises – ou du moins son génome – en dit long sur la longévité et les capacités cognitives hautement développées qui donnent aux perroquets tellement de ressemblance avec les humains. Peut-être qu’un jour, il fournira également des indices sur la façon dont les perroquets apprennent à chanter aussi bien.

Une étude comparative

Morgan Wirthlin, titulaire d’une bourse post-doctorale du département de biologie computationnelle de l’Université Carnegie Mellon, et la première auteure d’un rapport à paraître en décembre dans le numéro 17 de la revue Current Biology, a séquencé le génome du perroquet à front bleu et l’a utilisé pour effectuer la première étude comparative des génomes des perroquets.
En comparant le perroquet à front bleu avec 30 autres oiseaux ayant de longue et de courte durée de vie – y compris quatre espèces de perroquets supplémentaires – elle et ses collègues de l’Université des sciences et de la santé de l’Oregon (OHSU), l’Université fédérale de Rio de Janeiro et d’autres équipes universitaires, ont identifié une série de gènes qui ne jouaient pas auparavant un rôle dans la longévité et qui méritent une étude plus approfondie. Ils ont également identifié des gènes associés à la longévité chez les mouches à fruits et les vers à soie.
« Dans de nombreux cas, c’est la première fois que nous associons ces gènes à la longévité des vertébrés », a-t-elle déclaré. M. Wirthlin, qui a commencé cette étude alors qu’il était étudiant au doctorat en neurosciences du comportement à l’OHSU, a déclaré que les perroquets peuvent vivre jusqu’à 90 ans en captivité – une durée de vie qui équivaudrait à des centaines d’années pour les humains.

La télomérase

Les gènes associés à la longévité comprennent la télomérase, qui est responsable de la réparation de l’ADN des télomères (les extrémités des chromosomes), qui sont connus pour raccourcir avec l’âge. Les modifications de ces gènes de réparation de l’ADN peuvent potentiellement transformer les cellules malignes.
Les chercheurs ont trouvé des preuves que les changements dans les gènes de réparation de l’ADN des oiseaux ayant une longue durée de vie semblaient être équilibrés avec les changements dans les gènes qui contrôlent la prolifération des cellules et le cancer.
Les chercheurs ont également découvert des changements dans les régions régulatrices des gènes du génome qui semblent être spécifiques aux perroquets, qui sont situés près de gènes associés au développement neural. Ces mêmes gènes sont également liés aux capacités cognitives chez les humains; ce qui suggère que les humains et les perroquets ont développé des méthodes similaires pour développer des capacités cognitives plus élevées.

Un comportement rare

« Malheureusement, nous n’avons pas trouvé autant de changements liés au bavardage des perroquets que je l’espérais », a déclaré M. Wirthlin, dont la recherche est axée sur l’évolution des comportements vocaux. Les animaux qui apprennent à chanter ou qui bavardent sont relativement rares, comme les perroquets, les colibris, les oiseaux chanteurs, les baleines, les dauphins, les phoques et les chauves-souris.
C’est ce qui rend ces animaux particulièrement intéressants pour les scientifiques, comme Wirthlin, qui espèrent mieux comprendre comment les humains ont développé cette capacité. « Si vous analysez simplement des gènes, vous atteignez la fin de la route assez rapidement », explique-t-elle.

En effet, on pense que les comportements de bavardage appris sont davantage liés à la régulation des gènes qu’aux modifications apportées aux gènes eux-mêmes. Faire des études comparatives de ces régions régulatrices « non codantes », a-t-elle ajouté, est difficile. »

Rechercher plus de secrets de nos compagnons 

Mais elle et Andreas Pfenning, professeur adjoint de biologie computationnelle, travaillent sur des techniques informatiques et expérimentales qui pourraient révéler un jour plus de secrets chez nos compagnons les perroquets.
Source : Carnegie Mellon University
Crédit photo sur Unsplash : Adriano Andrade