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Les Européens du Paléolithique supérieur n’ont probablement jamais imaginé cela: quelque 27 000 ans après la mort de ces anciens Européens, les experts se demandent si ces peuples se sont coupé les doigts.

Des « mains négatives »

Un sous-ensemble de peintures rupestres trouvées en Europe représente des « mains négatives » avec des doigts manquants ou des parties de doigts. Depuis des décennies, les chercheurs s’interrogent sur ce que cela signifie. Les artistes pliaient-ils les doigts vers le bas pour créer l’illusion des chiffres manquants? Ou se coupaient-ils les doigts? Et s’étaient le cas, pourquoi?
Dans un nouvel article, les chercheurs ont fait valoir que les amputations étaient peut-être réelles et délibérées. Mais d’autres scientifiques ne sont pas convaincus, avec un disant que les chercheurs de cette étude étaient « mal informé. »

De doigts manquants

Les mystérieuses images de la main se trouvent dans des grottes en Espagne et en France, la plupart des peintures datant d’il y a environ 22 000 à 27 000 ans. Dans certains cas, ces images ont été faites en trempant une main dans la peinture et en la pressant contre le mur d’une grotte. Dans d’autres cas, quelqu’un a posé une main sur le mur et a soufflé de la peinture autour de celle-ci, créant une image négative entourée d’une éclaboussure de peintures noires.
Dans la plupart des 40 grottes européennes avec des empreintes de mains, tous les doigts sont présents et expliqués, a déclaré Paul Pettitt, un archéologue à l’Université de Durham qui n’avait pas été impliqué dans cette étude et qui a décrit cette recherche comme étant « mal informée. » Cette nouvelle recherche, publiée dans le Journal of Paleolithic Archaeology, axée sur sept sites avec au moins une main dont un des doigts est manquant: la grotte de Gargas, la grotte de Cosquer, la grotte de Tibiran, la grande grotte et la grotte de Margot en France, la Fuente del Trucho et la Maltravieso en Espagne.

cavernes-empreintes-de-mains-doigts-coupésReproduction d’une empreinte dont un doigt est manquant.

Au fil des décennies, les chercheurs ont suggéré diverses explications à ces doigts manquants. Les explications allaient des artistes qui avaient perdu des doigts dus aux engelures, en passant par le repliement délibéré des doigts dans une sorte de langage gestuel ou de méthode de comptage des doigts.
Brea McCauley, étudiante à la maîtrise en archéologie à l’Université Simon Fraser en Colombie-Britannique, était intriguée par l’idée que les doigts manquants représentaient de véritables amputations après avoir appris des cas plus récents d’amputation délibérée de doigts. Elle et ses collègues, ne s’attendaient pas à trouver beaucoup d’exemples. À leur grande surprise, une analyse de vieux rapports de cas et d’ethnographies, ont révélé des exemples d’amputation des doigts délibérée dans 121 cultures différentes.
« Il est devenu évident qu’il s’agissait d’une pratique répandue, plus que quiconque n’en avait discuté dans le passé », a déclaré M. McCauley. « Il y en a sur tous les continents. »

Un sacrifice ou un deuil

Les chercheurs ont découvert que les raisons les plus fréquentes de se couper les doigts étaient un sacrifice ou une marque de deuil. Un rapport de 1825 fait état d’une femme âgée autochtone en Afrique du Sud qui avait enlevé une articulation du doigt pour chacun de trois de ses enfants à leur mort.
Dans d’autres cas, des doigts ont été coupés pour marquer quelqu’un dans un groupe comme une profession particulière, par exemple dans certains groupes aborigènes en Australie qui tranchaient des parties du petit doigt pour identifier un enfant comme un futur pêcheur. Dans quelques cultures, l’amputation partielle du doigt pourrait s’accompagner d’un mariage. Les doigts étaient parfois tranchés en guise de punition ou pour obtenir des trophées pendant une guerre.
Bon nombre de ces pratiques étaient relativement rares ou ne s’appliquaient qu’à certains segments de la société, écrivaient McCauley et ses collègues. Selon les chercheurs, les pratiques qui correspondaient le mieux à ces cavernes étaient l’amputation en tant que sacrifice de soi ou en tant que marques de deuil. L’amputation volontaire aurait envoyé un puissant message d’appartenance à un groupe, a déclaré McCauley.
« C’est un symbole que vous porterez pour toujours, » comme; regardez cette chose coûteuse, douloureuse, potentiellement nuisible que je me suis faite et qui montre à quel point je suis engagée envers vous », explique-t-elle.
Cependant, ces pratiques ne correspondent pas très bien avec les doigts manquants dans l’art rupestre européen, a déclaré Pettitt. « Ethnographiquement, si des amputations se faisaient, elles étaient typiquement du petit doigt: il serait idiot d’en amputer plus. ». Les empreintes dans les cavernes ne montrent pas ce motif centré sur le petit doigt.
Dans la caverne de Cosquer, par exemple, certaines empreintes de mains montrent un modèle ascendant comme si l’artiste avait étendu son doigt pointeur, puis avait plié le reste des doigts au niveau de la jointure du milieu de sorte que chaque doigt semblait séquentiellement plus court que le prochain.
Les doigts manquants sont faciles à reproduire en fléchissant les doigts, l’archéologue Dale Guthrie de l’Université de l’Alaska Fairbanks a écrit dans le livre « The Nature of Paleolithic Art » (University of Chicago Press, 2006).

Des explications contradictoires

« Ayant joué à faire des éclaboussures avec des pochoirs de mes propres mains, il est facile de reproduire le « look de la main mutilée ». Cela m’a convaincu que tout, ou presque tout, avait été faits dans le plaisir, « Guthrie a écrit, » surtout quand nous nous rappelons que ce sont en grande partie des mains de jeunes et apprécions la rapidité, presque négligente avec lequel ils ont été faits. »
McCauley a reconnu que les nouvelles ethnographies étaient peu susceptibles de régler le débat; cette étude suggère simplement que les chercheurs ne devraient pas écarter la possibilité que ces artistes voulaient réellement représenter des chiffres manquants.
Source : Live Science

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