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Rerésentation artistique de l’astéroïde Bennu 

D’août au début de décembre, la sonde OSIRIS-REx a dirigé trois de ses instruments scientifiques vers Bennu et a commencé à effectuer les premières observations de l’astéroïde. Au cours de cette période, le satellite a parcouru les 2,2 millions de kilomètres restants de son voyage pour arriver à un point situé à 19 kilomètres de Bennu le 3 décembre.

OSIRIS-REx révèle des minéraux hydratés sur Bennu

Les données scientifiques obtenues à partir de ces observations ont confirmé bon nombre des observations au sol de Bennu par l’équipe de la mission et ont révélé plusieurs nouvelles surprises. Les membres de l’équipe de la mission, dirigée par l’Université de l’Arizona, ont présenté leurs résultats à la réunion d’automne annuelle de l’American Geophysical Union, ou AGU, à Washington, DC le 10 décembre.
Parmi les principales conclusions de l’investigation scientifique de la mission, les données obtenues à partir des deux spectromètres de l’engin spatial, le spectromètre visible et infrarouge OSIRIS-REx, ou OVIRS, et le spectromètre d’émission thermique d’OSIRIS-REx, révèlent la présence de molécules contenant de l’oxygène et des atomes d’hydrogène liés ensemble, appelés «hydroxyles».
L’équipe soupçonne que ces groupes hydroxyle existent globalement sur l’astéroïde dans des minéraux argileux contenant de l’eau, ce qui signifie qu’à un moment donné, le matériau rocheux a interagi avec de l’eau. Bien que Bennu soit trop petit pour avoir déjà reçu de l’eau liquide, cette découverte indique que de l’eau liquide était présente à un moment donné sur le corps-mère de Bennu; un astéroïde beaucoup plus grand.
« Cette découverte pourrait fournir un lien important entre ce que nous pensions de ce qui s’était passé dans l’espace avec des astéroïdes comme Bennu et ce que nous voyons dans les météorites que les scientifiques étudient en laboratoire », a déclaré Ellen Howell, chercheuse principale au Laboratoire lunaire et planétaire de l’UA, ou LPL et membre du groupe d’analyse spectrale de la mission.
« Il est très excitant de voir ces minéraux hydratés répartis sur la surface de Bennu, car ils suggèrent qu’ils font partie intégrante de la composition de Bennu et ne sont pas simplement saupoudrés sur sa surface par un impacteur. »
« La présence de minéraux hydratés sur l’astéroïde confirme que Bennu – un résidu du début de la formation du système solaire – est un excellent spécimen pour la mission OSIRIS-REx qui étudie la composition des substances volatiles et organiques primitives », a déclaré Amy Simon, OVIRS scientifique adjoint aux instruments du Goddard Space Flight Center de la NASA.

Les données d’OSIRIS-REx corroborent les observations au sol

En outre, les données obtenues à partir de la caméra d’OSIRIS-REx corroborent les observations radar au sol de Bennu et confirment que le modèle original – développé en 2013 par le chef de l’équipe scientifique d’OSIRIS-REx, Michael Lolan, basé à LPL, et ses collaborateurs. – prédit de près la forme réelle de l’astéroïde, comme le diamètre, la vitesse de rotation, l’inclinaison et la forme générale de Bennu sont présentés presque exactement comme prévu.

Peu de temps après la découverte de l’astéroïde Bennu en 1999, le groupe de Nolan a utilisé l’observatoire d’Arecibo de Porto Rico pour recueillir des indices sur sa taille, sa forme et sa rotation en renvoyant environ cinq fois les ondes radar lors d’une de ses approches de la Terre de la distance entre la terre et la lune.

Les observations d’OSIRIS-REx confirment les images radars

« Les observations radar ne nous donnent aucune information sur les couleurs ou la luminosité de l’objet. Il est donc très intéressant de voir l’astéroïde de près à travers les yeux d’OSIRIS-REx », a déclaré Nolan. « Au fur et à mesure que nous obtenons plus de détails, nous découvrons où sont les cratères et les rochers, et nous avons été très agréablement surpris de voir que pratiquement chaque petite bosse que nous avons vue dans notre image radar est réellement là. »
L’équipe de la mission a utilisé ce modèle de Bennu basé au sol lors de la conception de la mission OSIRIS-REx. La précision du modèle signifie que la mission, le vaisseau spatial et les observations planifiées ont été conçus de manière appropriée pour les tâches à venir pour Bennu.
La taille du gros bloc situé près du pôle sud de Bennu est un élément aberrant du modèle de la forme prédite. Le modèle de forme basé au sol avait calculé que ce rocher avait une hauteur d’au moins 10 mètres. Les calculs préliminaires effectués à partir des observations d’OCAMS montrent que le rocher a une hauteur plus proche de 50 mètres et une largeur d’environ 55 mètres.
Comme prévu, l’évaluation initiale du régolithe de Bennu indique que sa surface est constituée d’un mélange de régions très rocheuses et remplies de blocs, et de quelques régions relativement lisses dépourvues de blocs. Cependant, la quantité de blocs à la surface est plus élevée que prévue. L’équipe fera d’autres observations plus rapprochées pour déterminer avec plus de précision où un échantillon peut être prélevé sur Bennu pour un retour ultérieur sur Terre.

OSIRIS-REx est en bonne santé

« Nos premières données montrent que l’équipe a choisi l’astéroïde approprié comme cible de la mission OSIRIS-REx. Nous n’avons pas découvert de problèmes insurmontables pour Bennu », a déclaré Dante Lauretta, chercheur principal d’OSIRIS-REx et professeur en sciences planétaires chez LPL. « Le vaisseau spatial est en bonne santé et les instruments scientifiques fonctionnent très bien. Il est temps que notre aventure commence. »
« Ce qui était autrefois de la science-fiction est maintenant une réalité », a déclaré le président de l’AU, Robert C. Robbins. « Notre travail sur Bennu nous rapproche encore plus de la possibilité que les astéroïdes fournissent aux astronautes des futures missions dans le système solaire des ressources telles que le carburant et l’eau. »
La mission effectue actuellement une étude préliminaire de l’astéroïde, survolant le pôle nord, l’équateur et le pôle sud de Bennu à des distances aussi proches que 7 km afin de mieux déterminer la masse de l’astéroïde. Ce relevé offre également la première occasion à l’altimètre laser d’OSIRIS-REx – un instrument mis au point par l’Agence Spatiale Canadienne – de faire des observations maintenant que l’engin spatial est à proximité de Bennu.

OSIRIS-REx restera en orbite jusqu’à la mi-février 2019

La première insertion orbitale de l’engin spatial est prévue pour le 31 décembre et OSIRIS-REx restera en orbite jusqu’à la mi-février 2019, date à laquelle la mission passera à la prochaine phase pour d’autres études. Au cours de cette première phase orbitale, l’engin spatial effectuera une orbite autour de l’astéroïde à une distance de 1,4 km du centre de Bennu – établissant deux nouveaux records pour le plus petit corps jamais observé en orbite par un engin spatial.
Le centre de vol spatial Goddard de la NASA à Greenbelt, dans le Maryland, assure la gestion globale de la mission, l’ingénierie des systèmes, ainsi que la sécurité et la garantie de mission pour OSIRIS-REx. Lauretta est l’enquêteur principal. L’agent UA dirige également l’équipe scientifique et la planification de l’observation scientifique et du traitement des données de la mission.
Lockheed Martin Space Systems à Denver a construit le vaisseau spatial et assure les opérations de vol. Goddard et KinetX Aerospace sont responsables de la navigation dans le vaisseau spatial OSIRIS-REx. OSIRIS-REx est la troisième mission du programme New Frontiers de la NASA. Le centre de vol spatial Marshall de la NASA à Huntsville, en Alabama, gère le programme New Frontiers de l’agence pour la direction de la mission scientifique à Washington.
Source : The University of Arizona