Les entrailles de la Terre grouillent de vie «intraterrestre»

des-micro-organismes-entrailles-de-la-terre

La Terre est beaucoup plus vivante qu’on ne le pensait auparavant, en effet selon de nouvelles études du Deep Carbon Observatory; un vaste écosystème riche en micro-organismes existerait sous nos pieds, qui serait presque deux fois plus grand que celui de tous les océans du monde.

Des milliards de micro-organismes

Malgré la chaleur extrême, l’absence de lumière, une source de nutrition minuscule et une pression intense, les scientifiques estiment que cette biosphère souterraine regorge de 15 à 23 milliards de tonnes de micro-organismes, soit des centaines de fois le poids total de tous les humains de la planète.

Des chercheurs de Deep Carbon Observatory affirment que la diversité des espèces du monde souterrain est comparable à celle de l’Amazone ou des îles Galápagos, mais que contrairement à ces endroits, l’environnement est encore en grande partie vierge car les habitants n’ont pas encore exploré la majeure partie du sous-sol.

«C’est comme trouver un tout nouveau réservoir de vie sur Terre», a déclaré Karen Lloyd, professeure agrégée à l’Université du Tennessee à Knoxville. «Nous découvrons de nouveaux types de vie tout le temps. Une si grande partie de la vie est dans la Terre plutôt que sur elle.  »

L’équipe regroupe 1 200 scientifiques de 52 pays dans des disciplines allant de la géologie à la microbiologie, en passant par la chimie et la physique. Un an avant la fin de leur étude de 10 ans, ils présenteront une synthèse de leurs résultats avant la réunion annuelle de l’American Geophysical Union qui se tiendra cette semaine.

Des échantillons ont été prélevés dans des trous de forage de plus de 5 km de profondeur et sur des sites de forage sous-marins afin de construire des modèles d’écosystème et d’estimer la quantité de carbone qu’il pourrait contenir.

Plusieurs sortes d’organismes unicellulaires

Les résultats de cette étude suggèrent que 70% des bactéries et des archées terrestres existent dans le sous-sol, y compris des « barbed Altiarchaeales » vivants dans des sources sulfuriques et des Geogemma barossii, un organisme unicellulaire trouvé dans les bouches hydrothermales situées au fond de la mer.

Un organisme trouvé à 2,5 km sous la surface est enterré depuis des millions d’années et ne peut pas compter de l’énergie du soleil. Au lieu de cela, ce méthanogène a trouvé un moyen de créer du méthane dans cet environnement à faible consommation d’énergie, qu’il pourrait ne pas utiliser pour se reproduire ou se diviser, mais pour remplacer ou réparer des pièces cassées de son anatomie.

Lloyd a déclaré: «la chose la plus étrange pour moi est que certains organismes peuvent exister pendant des millénaires. Ils sont métaboliquement actifs mais en stase, avec moins d’énergie que nous le pensions pour soutenir la vie. »

Rick Colwell, un écologiste microbien de l’Oregon State University, a déclaré que les échelles de temps de la vie souterraine étaient complètement différentes. Certains micro-organismes sont vivants depuis des milliers d’années, ne bougeant presque pas, à moins de changements dans les plaques tectoniques, de tremblements de terre ou d’éruptions.

«Nous les humains, nous nous orientons vers des processus relativement rapides – comme de cycles diurnes basés sur le soleil ou des cycles lunaires basés sur la lune – mais ces organismes font partie de cycles lents et persistants sur des échelles de temps géologiquement long.»

Les biosphères du monde souterrain varient en fonction de la géologie et de la géographie. Leur superficie combinée est estimée à plus de 2 milliards de kilomètres cubes, mais celle-ci pourrait encore s’agrandir dans le futur.

Une découverte rendue possible par deux avancées techniques

Les chercheurs ont déclaré que leurs découvertes avaient été rendues possibles par deux avancées techniques: des foreuses capables de pénétrer beaucoup plus profondément sous la croûte terrestre et des améliorations apportées aux microscopes permettant de détecter la vie à des niveaux de plus en plus minuscules.

Les scientifiques ont essayé de trouver une limite inférieure au-delà de laquelle la vie ne peut plus exister, mais plus ils creusent, plus ils trouvent de vie. Il y a un maximum de température – actuellement de 122 ° C – mais les chercheurs pensent que ce record sera brisé s’ils explorent et développent des instruments plus sophistiqués.

Des mystères demeurent, comment savoir si la vie monte des profondeurs ou de la surface, comment les microbes interagissent avec les processus chimiques et ce que cela pourrait révéler sur la façon dont les formes de vie et la Terre ont co-évolué.

Quelle étrangeté pourrait nous attendre sur d’autres mondes ? 

Les scientifiques affirment que certaines découvertes entrent dans le domaine de la philosophie et de l’exobiologie – l’étude de la vie extraterrestre.

Robert Hazen, minéralogiste à la Carnegie Institution for Science, a déclaré: «Nous devons nous poser la question suivante: si la vie sur Terre peut être aussi différente de ce à quoi l’expérience nous a conduit, alors quelle étrangeté pourrait nous attendre lorsque nous explorerons la vie sur d’autres mondes ?  »

Source : The Guardian
Crédit photo sur Unsplash : Madeline Pere

https://farm2.staticflickr.com/1972/44449746890_43c3d5d729_b.jpg