Pourquoi les humains ont-ils perdu leur fourrure?

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Des millions d’humains modernes se posent la même question tous les matins en se regardant dans le miroir: pourquoi suis-je si poilu? En tant que société, nous dépensons des millions de dollars par an en épilation au laser, en modification des sourcils, en rasage du visage et des jambes, sans oublier l’argent que nous remettons au salon de notre quartier pour avoir une belle coiffure.

Pourquoi sommes-nous nus ?

Mais il s’avère que nous nous posons la mauvaise question – du moins selon des scientifiques qui étudient la génétique humaine et l’évolution. Pour eux, le grand mystère est la raison pour laquelle nous sommes si nus ?

Les théoriciens de l’évolution ont émis de nombreuses hypothèses sur la raison pour laquelle les humains sont devenus des singes nus parmi les primates. Avons-nous adapté notre corps à des environnements semi-aquatiques ? Est-ce que la peau nue nous aide à transpirer pour rester au frais pendant la chasse par temps chaud ? Avons-nous perdu notre fourrure pour lire les réactions émotionnelles des uns et des autres, telles que la folie ou le rougissement ?

Les scientifiques ne sont pas tout à fait sûrs, mais les biologistes commencent à comprendre le mécanisme physique qui fait des humains des singes nus. En particulier, une récente étude publiée dans la revue Cell Reports a commencé à expliquer ce mystère aux niveaux moléculaire et génétique.

Sarah Millar, coauteure principale de cette nouvelle étude et professeur de dermatologie à la Perelman School of Medicine de l’Université de Pennsylvanie, explique que les scientifiques sont en grande partie incapables d’expliquer pourquoi différentes structures des cheveux apparaissent sur le corps humain. «Nous avons de très longs cheveux sur notre cuir chevelu et des cheveux courts dans d’autres régions, et nous n’avons pas de poils sur nos paumes et le dessous de nos poignets et la plante de nos pieds», explique-t-elle. « Personne ne comprend vraiment pourquoi ces différences sont présentes. »

Chez de nombreux mammifères, une zone appelée peau plantaire, qui s’apparente à la face inférieure du poignet chez l’homme, est sans poils, de même que les coussinets sous les pattes. Mais chez quelques espèces, notamment les ours polaires et les lapins, la zone plantaire est recouverte de fourrure.

Dkk2 jouerait un rôle dans la croissance des cheveux

Un chercheur étudiant la région plantaire du lapin a remarqué qu’une protéine inhibitrice, appelée Dickkopf 2 ou Dkk2, n’était pas présente à des niveaux élevés, ce qui a permis à l’équipe de bien comprendre que Dkk2 pouvait jouer un rôle fondamental dans la croissance des cheveux. Lorsque l’équipe a examiné la région plantaire sans poils des souris, elle a constaté des taux élevés de Dkk2, suggérant que cette protéine pourrait garder des morceaux de peau sans poils en bloquant une voie de signalisation appelée WNT, connue pour contrôler notamment la croissance des poils.

Pour enquêter plus en profondeur, l’équipe a comparé des souris ayant un développement normal à un groupe présentant une mutation empêchant la production de Dkk2. Ils ont découvert que les poils des souris mutantes poussaient sur leur peau plantaire, ce qui prouve que l’inhibiteur joue un rôle dans la détermination de ce qui sera velu et de ce qui ne le sera pas.

Mais Millar soupçonne que la protéine Dkk2 n’est pas la fin de l’histoire. Les poils qui se sont développés sur la peau plantaire des souris porteuses de la mutation étaient plus courts, plus fins et moins espacés que le reste des poils de l’animal. «Dkk2 est suffisante pour empêcher les cheveux de pousser, mais pas pour se débarrasser de tous les mécanismes de contrôle. »

Comprendre le fonctionnement du système inhibiteur

Même sans une explication complète, cette découverte pourrait être importante dans les futures recherches sur des cas tels que la calvitie, car la voie WNT est probablement toujours présente elle est juste bloquée par la Dkk2 ou des inhibiteurs similaires chez l’homme. Millar explique que comprendre le fonctionnement du système inhibiteur pourrait également aider à la recherche d’autres affections cutanées telles que le psoriasis et le vitiligo, qui provoquent une perte de coloration de la peau en forme de taches.

Avec une meilleure compréhension de la façon dont la peau est dépourvue de poil, la grande question qui reste est de savoir pourquoi les humains sont devenus presque tous de grands singes sans poils. Millar explique qu’il y a des raisons évidentes – par exemple, avoir des poils sur les paumes et les poignets rendraient plus difficile le travail des outils en pierre, et les semelles de pied fourrées seraient constamment piégées par la sève, les glands et les mégots de cigarettes. La raison pour laquelle le reste de notre corps a perdu sa fourrure fait cependant l’objet de débats depuis des décennies.

Une idée populaire qui a suscité l’intérêt et la faveur des scientifiques depuis qu’elle a été proposée s’appelle la théorie du singe aquatique. Cette hypothèse suggère que les ancêtres humains vivaient dans les savanes africaines, cueillant et chassant des proies. Mais pendant la saison sèche, ils se déplaçaient dans des oasis et au bord de lacs et pataugeaient dans des eaux peu profondes pour ramasser des tubercules aquatiques, des mollusques et des crustacés, ou d’autres sources de nourriture.

La graisse serait un meilleur isolant

Cette hypothèse suggère également que les cheveux n’étant pas un très bon isolant dans l’eau, notre espèce a échangé la majeure partie de sa fourrure contre une couche de graisse. Cette hypothèse suggère même que nous aurions pu développer la bipédie pour devenir des échassiers plus efficaces. Mais cette idée, qui existe depuis des décennies, n’a pas reçu beaucoup d’appui des archives fossiles et n’a pas été prise aux sérieux par la plupart des chercheurs.

Une théorie plus largement acceptée est que lorsque les ancêtres humains sont passés des forêts fraîches et ombragées à la savane, ils avaient besoin d’une meilleure thermorégulation. La perte de toute cette fourrure permettait de chasser pendant la journée dans les prairies chaudes sans suffoquer sous une épaisse fourrure. De plus le développement du feu et des vêtements signifiait que les humains pouvaient rester au frais la journée et bien au chaud la nuit.

Mais ce ne sont pas les seules possibilités, et la perte de cheveux est peut-être due à une combinaison de facteurs. Le scientifique évolutionniste Mark Pagel de l’Université de Reading a également suggéré que le fait de ne pas avoir de fourrure était un moyen de contrôler les poux et autres parasites.

Les humains ont gardé des zones chevelus, comme le tissu sur la tête pour se protéger du soleil et le tissu des régions pubiennes pour conserver les phéromones sécrétées. Mais plus nous avons été dépourvus de poils, explique Pagel, plus ils sont devenus attrayants, et une étendue de peau dépourvue de poils est devenue une puissante publicité pour un partenaire sain et dépourvu de parasites.

Moins de poils pour faciliter la communication émotionnelle

Une des théories les plus intrigantes est que les humains ont perdu les poils sur leurs visages et certains des poils autour de leurs organes génitaux pour faciliter la communication émotionnelle. Mark Changizi, neurobiologiste de l’évolution et directeur de la cognition humaine à la société de recherche 2AI, étudie la théorie de la vision et des couleurs, et explique que la raison de notre corps sans poils est dans nos yeux.

Alors que de nombreux animaux possèdent deux types de cônes, ou récepteurs, qui détectent les couleurs, les humains en ont trois. D’autres animaux à trois cônes ou plus, comme les oiseaux et les reptiles, peuvent voir une large gamme de longueurs d’onde dans le spectre de la lumière visible.

Mais notre troisième cône est inhabituel: il nous donne un peu plus de puissance pour détecter les teintes au milieu du spectre, permettant ainsi aux humains de choisir une vaste gamme de nuances qui semblent inutiles pour la chasse ou le traçage.

Changizi propose que le troisième cône pourrait nous permettre de communiquer de manière non verbale en observant les changements de couleur du visage. «Si vous voulez être sensible à l’oxygénation de l’hémoglobine sous la peau pour comprendre les changements émotionnels ou de santé, ces deux cônes sont nécessaires.», explique-t-il.

Par exemple, un bébé dont la peau est légèrement verte ou bleue peut indiquer une maladie, une rougeur peut indiquer une attirance sexuelle et un visage qui rougit peut indiquer une colère, même chez les personnes à la peau plus foncée. Mais la seule façon de voir tous ces états émotionnels était de perdre leur fourrure, en particulier sur leurs visages.

Les visages sans poils et la vision des couleurs vont de pair

Dans un article de 2006 dans Biology Letters, Changizi a découvert que les primates à face nue et parfois à croupe dénudée avaient aussi tendance à avoir trois cônes comme les humains, tandis que les singes à visages plus poilus avaient seulement deux cônes. Selon cette découverte, les visages sans poils et la vision des couleurs semblent aller de pair.

Millar explique qu’il est peu probable que ses travaux nous aident à déterminer réellement si les humains sont de grands singes nageurs, des singes moites ou des primates rougissants. Cependant, la combinaison des preuves moléculaires de cette nouvelle étude sur la croissance des cheveux avec les caractéristiques physiques observées chez l’être humain nous rapprochera de la vérité.

Source : Smithsonian
Crédit photo sur Pixabay

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