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Un petit poisson bleu et noir nage vers un miroir. Il manœuvre son corps verticalement pour voir son ventre, lequel a une marque brune que des chercheurs ont placée sur sa gorge. Le poisson pivote ensuite et plonge pour frapper sa gorge contre le fond sablonneux de son réservoir. Ensuite, il retourne au miroir. Dépendant des scientifiques à qui vous poserez la question, ce moment représente peut-être une révolution.

Le test du miroir pour révéler une conscience de soi

Alex Jordan, biologiste de l’évolution à l’Institut Max Planck pour l’ornithologie en Allemagne, pense que ce poisson vient de passer un test de reconnaissance de soi. Les scientifiques ont longtemps pensé que pouvoir se reconnaître dans un miroir révèle une sorte de conscience de soi, et peut-être aussi une conscience du point de vue des autres. Depuis près de 50 ans, ils utilisent des miroirs pour tester cette capacité sur des animaux. Après avoir laissé un animal se familiariser avec un miroir, il a placé sur son corps une marque qu’il ne pouvait voir que dans son reflet. Si l’animal se regarde dans le miroir puis touche ou examine la marque sur son corps, il réussit le test.
Les humains n’atteignent généralement pas cette étape jusqu’à ce que nous soyons des bambins. Très peu d’espèces réussissent ce test; ceux qui le font sont principalement ou entièrement des mammifères à gros cerveau tels que les chimpanzés, et pourtant, comme indiqué dans une étude publiée sur bioRxiv.org plus tôt cette année et qui devrait paraître prochainement dans PLOS Biology, Jordan et ses coauteurs ont observé ce comportement apparemment conscient de soi chez un minuscule poisson.
Les conclusions de Jordan ont par conséquent suscité de vives émotions parmi les scientifiques. « Il y a des chercheurs qui, semble-t-il, ne veulent pas que les poissons soient inclus dans ce club sélect », a-t-il déclaré. « Parce que cela signifie que les [primates] ne sont plus si spéciaux. »
Si un poisson réussit le test du miroir, Jordan a déclaré: « soit vous devez accepter le fait que le poisson est conscient de lui-même, soit vous acceptez peut-être que ce test ne permet pas de vérifier si cela se produit réellement. » . Les aptitudes mentales de certains animaux peuvent être plus impressionnantes que nous l’avions imaginé, alors que le test du miroir en dit moins que nous le pensions. Avancer dans notre compréhension des esprits des animaux pourrait signifier briser les vieilles idées sur le test du miroir et concevoir de nouvelles expériences qui prendraient en compte la perspective unique de chaque espèce sur le monde.

Une réflexion sur les primates

Le psychologue de l’évolution, Gordon Gallup, a imaginé une expérience déterminante tout en se rasant dans un miroir un jour d’étude de troisième cycle. Lorsque Gallup a pris ses fonctions à l’Université de Tulane un peu plus tard, il a eu accès à des animaux du Centre de recherche sur les primates du Delta Regional, sur lequel il a pu tester son idée.
Gallup a commencé par montrer un miroir à quatre chimpanzés, chacun seul dans une cage. Au début, les chimpanzés ont réagi comme s’ils voyaient un étranger. Mais après quelques jours, ils ont cessé de menacer l’autre singe qu’ils croyaient voir. Ils ont commencé à utiliser les miroirs pour se regarder: ils se sont nettoyés les dents, se sont touché le nez et ont examiné leurs organes génitaux.
Pour prouver que les chimpanzés comprenaient ce qu’ils voyaient, les chercheurs ont anesthésié les animaux et appliqué un colorant rouge sur leurs sourcils et leurs oreilles. Puis ils ont redonné aux chimpanzés des miroirs. En regardant leurs reflets, les animaux ont touché de leurs doigts la peinture sur leurs visages.
Ce qui a plus étonné Gallup que le succès des chimpanzés à se reconnaître, c’est l’échec des macaques qu’il a testés en même temps. Lorsque le journal a été publié dans Science en 1970, «la réaction fut plus grande qu’il ne le pensait», a déclaré Gallup. « Les gens ont été très impressionnés par cette conclusion. »
Nous parlions dans son bureau exigu sur le campus de l’Université d’État de New York à Albany, où Gallup travaille depuis 1975. Chaque surface et chaque tiroir étaient remplis de piles de papiers. Un téléphone vacillait sur un tas de papiers qui couvrait tout le bureau. Ici et là, des technologies obsolètes ont jeté un œil à travers l’encombrement: un ordinateur vintage poussiéreux parsemé de disquettes, de cassettes VHS sur un chariot de télévision roulant, un projecteur de diapositives. Gallup était assis sur une chaise de bureau roulante qui avait percé un trou circulaire à travers le tapis jusqu’au sol en dessous.
Il m’a montré des photos en noir et blanc de chimpanzés qui étudiaient leurs connaissances de soi dans des miroirs. Selon Gallup, ce que montre ce test est la conscience de soi, qu’il définit comme «la capacité de devenir l’objet de votre propre attention». Et il croit que cela implique un certain intellect rare. Tout animal qui peut se reconnaître dans un miroir, pense Gallup, peut potentiellement reconnaître que les autres ont leurs propres esprits et même faire preuve d’empathie avec eux.
À peu près au même moment que l’étude initiale de Gallup, la psychologue Beulah Amsterdam de l’Université de Caroline du Nord, Chapel Hill, travaillait sur une expérience similaire avec des bébés et des enfants en bas âge, dans laquelle elle avait pointillé le nez avec un colorant rouge. Elle a constaté que la plupart des enfants se reconnaissaient dans un miroir à l’âge de deux ans. Au cours des années suivantes, Gallup et ses collègues ont testé divers animaux avec des miroirs, des primates aux poulets, et ont constaté plus d’échecs que de succès. La plupart des animaux ne sont jamais allés au-delà de voir le reflet comme un autre animal.

Les dauphins auraient-ils une conscience réservée aux primates ?

Mais quelques-uns l’ont fait – ou semblaient le faire. Diana Reiss, scientifique spécialisée dans les mammifères marins et psychologue spécialisée en sciences cognitives au Hunter College de New York, a effectué des recherches approfondies sur les dauphins, notamment des tests avec un miroir avec Gallup et d’autres coauteurs. Bien que l’étude sur laquelle elle a travaillé avec Gallup n’ait pas été concluante, a-t-elle ajouté, des études ultérieures ont montré que les dauphins pouvaient réussir ce test. Dans leurs réflexions, les dauphins de l’aquarium ont étudié leurs yeux et leur bouche, ont fait volte-face et ont soufflé différents types de bulles. Après avoir été marqué avec un colorant noir, les dauphins ont passé plus de temps à regarder les côtés marqués de leurs corps dans le miroir.

Comme nous pouvons l’observer à travers une vitre unidirectionnelle, un dauphin tourne de manière ludique devant son reflet. Certains chercheurs considèrent que les dauphins ont réussi le test du miroir, mais cette conclusion est source de débat.
Les singes, pour la plupart, ont continué à échouer aux tests du miroir. Certains macaques rhésus ont réussi ce test après des semaines d’entraînement ayant leurs têtes placés contre leur volonté devant le miroir. Dans une autre expérience, des chercheurs ont essayé de marquer les ouistitis avec du chocolat pour augmenter leur motivation, mais sans succès. (Certains singes ont essayé de lécher le chocolat dans le miroir.) Mais Reiss et ses collègues ont découvert que les éléphants d’Asie se reconnaissaient. Les orangs-outans, les bonobos et les gorilles ont tous passé le test avec succès, a déclaré Reiss, ainsi qu’une pie.
Selon Gallup, cependant, seules trois espèces ont réellement réussi: les chimpanzés, les orangs-outans et les humains. Il trouve des preuves irréfutables pour toutes les autres espèces et pense que les chercheurs lisent des informations sur le comportement des animaux qui n’y sont pas. Gallup a coécrit des articles critiquant les méthodes et les interprétations d’autres chercheurs.

Un chercheurs a falsifié ses résultats

Un chercheur dont les résultats ont été contestés par Gallup est le biologiste Marc Hauser de l’Université d’Harvard, qui a testé des singes appelés tamarins à capuchon en teintant leurs poils avec des couleurs exotiques comme du blanc. Hauser et ses coauteurs ont rapporté que les singes se touchaient la tête en se regardant dans le miroir. Pourtant, une tentative de reproduire cette étude a échoué. En 2011, Hauser a quitté Harvard après qu’une enquête eut révélé qu’il avait falsifié des données dans plusieurs études.
Pourtant, Gallup a affirmé qu’il garde un esprit ouvert. « Je suis plus qu’heureux d’envisager la possibilité que toute autre espèce soit capable de se reconnaître dans un miroir », a-t-il déclaré. Donc au final, ce test a-t-il encore sa raison d’être ?

Le miroir comme une fenêtre de la conscience

La sociabilité des éléphants d’Asie a aidé les chercheurs à concevoir un meilleur test en 2006. Joshua Plotnik, psychologue comparateur du Hunter College à New York, a travaillé sur une étude avec de Waal et Reiss. Lors d’un précédent test où les éléphants avaient échoué, les animaux se trouvaient dans un enclos et se regardaient dans un petit miroir. Pour ce test révisé, les chercheurs ont utilisé un miroir de 2 mètres par 2 mètres, afin que les éléphants puissent voir l’ensemble de leur corps plus facilement. Ils ont également laissé les éléphants s’approcher du miroir afin qu’ils puissent se tenir sur leurs pattes en arrière pour regarder derrière eux ou s’agenouiller pour regarder en dessous.
Ils ont également testé ces éléphants par paires, ce qui «leur a donné l’occasion d’utiliser leur partenaire comme cadre de référence», a déclaré Plotnik. Lorsqu’un éléphant a vu un ami se tenant devant le miroir à côté d’un inconnu, il pourrait peut-être en déduire que l’étrange éléphant était lui-même. Cette fois, l’un des trois éléphants a réussi ce test. Selon Plotnik, les chercheurs ont obtenu des résultats prometteurs avec d’autres éléphants dont les résultats n’ont pas encore été publiés.
«Vous devez vraiment essayer de prendre le point de vue de l’animal avec lequel vous travaillez», a déclaré Plotnik. Par exemple, les éléphants aiment être sales et ne se soucient peut-être pas des marques sur leur corps, contrairement aux animaux qui passent des heures à se toiletter tels que les chimpanzés. Les gorilles se toilettent, mais ils détestent établir un contact visuel direct avec les autres. Cela pourrait aider à expliquer pourquoi ils n’ont pas eu le même succès que les chimpanzés ou les orangs-outans lors du test du miroir.
Plotnik pense que les futures expériences devraient prendre en compte les motivations et les perceptions particulières des animaux. Par exemple, le test du miroir est visuel, mais les éléphants sont plus intéressés par ce qu’ils sentent et entendent. « Est-ce que c’est juste si vous testez un animal qui n’est pas pas visuel et qui échoue? », A déclaré Plotnik. « Vous pouvez faire valoir cet argument pour les chiens qui utilisent les odeurs pour analyser leur environnement. »
Les chiens sont incompétents à se reconnaître dans les miroirs. Mais Horowitz a récemment conçu un «test du miroir olfactif» pour les chiens. Elle a découvert que les chiens passaient plus de temps à renifler des échantillons de leur propre urine quand il y avait une «marque» de parfum ajouté à leur urine.
«En tant que créatures visuelles, il est difficile de nous imaginer dans les mondes sensoriels des animaux non visuels», a déclaré Horowitz. Mais nous devons le faire, pense-t-elle, si nous voulons comprendre comment fonctionne leur esprit.
Reiss, qui appelle Horowitz comme un ami, ne pense pas que l’étude sur les miroirs olfactifs prouve que les chiens peuvent se reconnaître. Mais elle pense que l’expérience est un point de départ intéressant. « Comment pouvons-nous autrement [concevoir] des tests pour avoir un aperçu de ce que les animaux savent d’eux-mêmes? », a-t-elle déclaré.

Le test du miroir une fenêtre dans les esprits des éléphants

Aussi empathique que soit l’être humain, nous avons de la difficulté à nous mettre à la place des autres espèces. Pourtant, ce type de compréhension pourrait nous aider non seulement à mieux comprendre notre place dans le monde, mais également à le protéger. Par exemple, a déclaré Plotnik, le manque d’habitat pour les éléphants d’Asie est à l’origine d’un conflit entre cette espèce menacée et les humains. « Je pense que ce qui manque dans ce débat sur la manière de résoudre ce conflit est de pendre en compte la perspective de l’éléphant », a-t-il déclaré. Ce genre de perspicacité que nous obtenons en plaçant les pachydermes devant des miroirs pourrait être une fenêtre utile dans leur esprit.
Plusieurs miroirs décorent les murs du bureau de Gallup, partiellement cachés derrière des tas de papiers. C’est juste une coïncidence, a-t-il dit – les miroirs étaient là quand il s’est installé. Il s’est levé pour me montrer une autre coïncidence née de la paréidolie, l’inclination de notre esprit à chercher des visages. Dans le grain de bois noir de la porte de son bureau, un étudiant avait déjà montré qu’un visage à peine perceptible d’un gorille semblait y être dessiné . Gordon l’a tracé pour moi: un œil, un autre œil, deux narines. Il m’a demandé de me tenir devant la porte et d’avancer jusqu’à ce que je le voie.
Soudainement, la lumière venant du grain m’a permis de voir le visage du gorille. Il me regardait droit dans les yeux, comme un vrai gorille ne le ferait jamais. «Je le vois!» Ai-je dit. Gallup éclata de rire. « N’est-ce pas incroyable? » Demanda-t-il. Ensuite, il s’en alla.
Tout cela nous révèle qu’en tant qu’Homo sapiens, nous devons tout faire pour mieux comprendre les autres espèces avec lesquelles nous partageons nos vies, et si cela signifie de modifier nos comportements à leur égard, alors nous devons le faire, car contrairement à ce que nous croyons, d’autres espèces sont dotés d’une incroyable intelligence et même d’une conscience d’elles-mêmes, laquelle a trop longtemps été apparemment réservée aux grands primates.
Au sujet de l’auteure
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Elizabeth Preston est une rédactrice scientifique indépendante dont les travaux ont été publiés dans The Atlantic, The Boston Globe, The Slate, Wired, The National Geographic et de nombreuses autres publications. Elle écrit également le blog «Inkfish» pour Discover. Auparavant, elle était rédactrice en chef de Muse, un magazine sur la science et les idées dédié aux enfants.
Source : Quanta Magazine
Crédit photo sur Unsplash : Andre Mouton

Un poisson «conscient de lui-même» soulève des doutes sur un testmartinBiologie
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