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La raison pour laquelle notre planète a perdu les terribles lézards d’époques révolues peut sembler évidente. Il y a environ 66 millions d’années, un astéroïde est sorti du ciel et a percuté ce qui est maintenant la péninsule du Yucatán au Mexique.

Une extinction de masse plus complexe

La dévastation qui a suivi a été sans précédent, avec des tsunamis, une atmosphère surchauffée, un ciel assombri, une terrible vague de froid et d’autres événements écologiques apocalyptiques effaçant environ 75% de la vie connue sur Terre.
Les paléontologues connaissent cette catastrophe comme étant l’extinction K/T, car elle marque la transition du Crétacé à la période paléogène de l’histoire de la Terre. Mais même s’il a été étudié en permanence, les détails de cet événement posent encore des problèmes aux experts. L’affaire n’a pas été close avec la reconnaissance du cratère d’impact dans les années 1990 et la façon dont l’extinction a joué – ce qui différencie les vivants des morts – continue d’inciter les paléontologues à creuser le cataclysme du Crétacé.
Mais pour mieux comprendre toute l’histoire, les chercheurs doivent se retirer du moment de cet impact pour examiner les schémas de vie plus généraux de l’époque, car les dinosaures ne vivaient pas dans une utopie stable et luxuriante du Mésozoïque, pas plus qu’ils n’étaient les seuls organismes présents à l’époque – loin de là.
Le monde changeait autour d’eux comme il l’a toujours fait. Alors que le Crétacé touchait à sa fin, le niveau des mers baissait, le climat se dirigeait vers un monde plus froid et une partie de l’Inde préhistorique appelée Deccan Traps bouillonnait sous une intense activité volcanique. Déterminer en quoi ces changements ont affecté la vie sur Terre n’est pas une tâche facile, en particulier après que la météorite cataclysmique ait mélangé tous ses éléments, mais les paléontologues sont en train de parcourir de nombreux fossiles pour mieux comprendre ce qui s’est réellement passé.

Une catastrophe ne peut avoir de sens que dans un contexte plus large

«Pour avoir une idée de ce qui s’est passé à la suite de l’impact des astéroïdes, nous avons besoin de données de base solides sur les taux d’extinction d’arrière-plan enregistrés avant la survenue du K/T», explique le paléontologue du Natural History Museum, Paul Barrett. Un moment de catastrophe ne peut avoir de sens que dans le contexte plus large de la vie avant et après. « Cela ferait la différence entre les événements cataclysmiques de Chicxulub, soit la cause principale de l’extinction, soit simplement le coup de grâce qui acheva de mettre fin à un écosystème dont la résilience avait progressivement disparu. »

astéroïde-frappe-la-terreReprésentation artistique de l’astéroïde se rapprochant de la Terre.

Bien que l’extinction du K/T ait été une crise mondiale, son impact sur divers endroits de la planète est en grande partie inconnue. La quantité d’informations à un endroit donné dépend de la qualité de la préservation des couches de roche et de leur accessibilité pour les scientifiques. Certaines des meilleures expositions se trouvent dans l’Ouest de l’Amérique du Nord, où il existe une séquence continue de couches sédimentaires enregistrant la fin du Crétacé jusqu’au début du Paléogène.
Ces roches offrent des images avant et après l’extinction. C’est cette exposition qui a permis à Emily Bamforth, une paléontologue du Musée royal de la Saskatchewan au Canada, d’enquêter sur ce qui s’est passé au cours des 300 000 années qui ont précédé la fermeture explosive du Crétacé.
Selon M. Bamforth, si l’on se base sur les données géologiques du Sud-Ouest de la Saskatchewan, les conditions locales telles que la fréquence des incendies de forêt et les caractéristiques d’un habitat particulier sont aussi importantes que ce qui se passait à l’échelle mondiale pour déterminer les caractéristiques de la biodiversité ancienne. «Je pense que c’est un message important à garder à l’esprit lorsque l’on réfléchit aux causes de l’extinction», a déclaré Bamforth.
«Chaque écosystème aurait pu avoir ses propres facteurs de biodiversité à plus petite échelle qui fonctionnaient avant l’extinction et qui sous-tendaient les grands facteurs mondiaux.» Ce qui était bon pour les tortues, les amphibiens, les plantes, les dinosaures et d’autres organismes pourrait ne pas l’avoir été pour un autre groupe, soulignant que nous ne pouvons pas comprendre les changements mondiaux sans la compréhension de la diversité locale.

Les écosystèmes sont compliqués

«Les écosystèmes sont des choses compliquées, et je pense que cela vaut la peine de le garder à l’esprit lorsque l’on considère la cause et la durée de l’extinction de masse», a déclaré Bamforth.
En ce qui concerne la Saskatchewan, la communauté écologique à l’époque de l’extinction était comme un grand jeu de Jenga. «La tour reste en place, mais des facteurs tels que le changement climatique se retirent lentement, affaiblissant le système et le rendant vulnérable», a déclaré Bamforth. La stabilité écologique en constante évolution a provoqué des bouleversements majeurs – à l’instar d’un astéroïde frappant au mauvais endroit, au mauvais moment.
Cette image d’écosystèmes en mutation inverse le foyer de la catastrophe K/T. Bien que la raison pour laquelle les dinosaures non aviaires et d’autres organismes disparus attirent toujours notre attention, il est plus difficile pour les scientifiques de déterminer pourquoi les survivants ont été en mesure de passer au chapitre suivant de leur vie.
Les espèces qui ont survécu à l’impact étaient généralement de petite taille, semi-aquatiques ou se trouvaient dans des terriers, capables de subsister pour une variété d’aliments, mais il existe certaines contradictions. Quelques petits dinosaures non aviaires qui avaient ces avantages et s’étaient quand même éteints, et de nombreux reptiles, oiseaux et mammifères se sont éteints en dépit de leur appartenance à des groupes plus vastes qui ont persisté. Par exemple Didelphodon, un mammifère de la taille d’un blaireau, n’a pas survécu, ni l’ancien oiseau Avisaurus.

t-rexTyrannosaurus rex a vécu dans l’Ouest des États-Unis entre 66 et 68 millions d’années, jusqu’à l’extinction K/T.

Pat Holroyd, du Musée de paléontologie de l’Université de Californie, compare ces enquêtes à ce qui se passe à la suite d’accidents aériens. « Ils entrent et ils rassemblent toutes les données et ils essayent de comprendre: « bon, d’accord, pourquoi les personnes dans la queue ont-elles survécu, et les personnes dans les autres parties de l’avion sont mortes?  » explique Holroyd.
Et bien que ces catastrophes puissent être des événements singuliers ayant des causes uniques, il est toujours possible d’examiner plusieurs incidents pour identifier les tendances et informer ce que nous pourrions considérer comme un événement singulier.
En ce qui concerne l’extinction K/T, les modèles sont encore en train d’émerger. Holroyd estime qu’une grande partie de cette recherche sur les espèces ayant survécu à l’impact n’a été publiée ou téléchargée dans la base de données de paléobiologie qu’au cours de la dernière décennie.

Des modèles de renouvellement

Cette nouvelle information a permis à Holroyd et ses collègues d’étudier les modèles de renouvellement – combien de temps les espèces ont persisté sur la terre et dans les habitats d’eau douce associés – bien avant et après l’impact de l’astéroïde. Les conclusions de l’équipe ont été présentées plus tôt cet automne lors de la réunion annuelle de la Society of Vertebrate Paleontology à Albuquerque, au Nouveau-Mexique.
Certains de ces modèles étaient familiers. Les poissons, les tortues, les amphibiens et les crocodiles se sont généralement mieux comportés que les organismes strictement terrestres. «Les gens observent ce schéma depuis au moins les années 50 et probablement bien avant», explique Holroyd. Mais la résilience des espèces riveraines n’avait jamais été quantifiée en détail auparavant, et la nouvelle analyse révèle que la solution au casse-tête des modèles d’extinction a peut-être été devant nous depuis le début.
Holroyd a découvert que la surprise était que la différence entre les survivants et l’extinction de l’événement K/T reproduisait un schéma qui se vérifiait des dizaines de millions d’années avant et après l’impact de l’astéroïde. Les espèces vivantes sur terre, en particulier les grandes espèces, ont tendance à ne pas persister aussi longtemps que celles vivant dans des environnements d’eau douce.

Les espèces terrestres s’éteignent plus rapidement

Les espèces terrestres s’éteignent souvent plus rapidement que celles dans les milieux aquatiques, même sans catastrophe majeure. Les espèces vivant dans et autour des habitats d’eau douce semblent avoir persisté plus longtemps même en l’absence de crise mondiale et lorsque l’extinction à la fin du crétacé a frappé de plein fouet, ces organismes avaient un avantage sur leurs voisins purement terrestres.
Mais même dans leurs environnements aquatiques relativement sûrs, tout n’était pas fait pour les animaux aquatiques. Holroyd note que les tortues du Crétacé, par exemple, ont perdu 50% de leur diversité, bien qu’environ 20% dans la région plus localisée de l’Ouest de l’Amérique du Nord, soulignant l’importance de la compréhension des modèles locaux par rapport aux modèles mondiaux.
Même les lignées pouvant être considérées comme des «survivants» ont encore subi des pertes et ne sont peut-être pas revenues à leur gloire passée. Les mammifères marsupiaux, par exemple, ont survécu en tant que groupe à l’extinction massive, mais leur diversité et leur abondance ont été considérablement réduites.
La manière dont les écosystèmes locaux ont été affectés par ces changements est la prochaine étape pour comprendre comment l’événement d’extinction a affecté le monde. Holroyd cite l’exemple du fameux Triceratops à «visage à trois cornes». Ce dinosaure était omniprésent dans la majeure partie de l’Ouest de l’Amérique du Nord à la fin du Crétacé et constituait clairement un élément majeur de son écosystème.
Ces animaux étaient les bisons de leur époque et, compte tenu de la façon dont les grands herbivores modifiaient leurs habitats par le pâturage et la migration, l’extinction des Triceratops avait sans aucun doute des implications majeures pour la restauration des écosystèmes à la suite de la catastrophe du Crétacé.
Les plantes qui auraient pu compter sur les Triceratops pour disperser leurs semences en auraient souffert, alors que d’autres plantes qui auraient été piétinées par les dinosaures auraient pu pousser plus librement. La place de ces éléments écologiques et leur signification pour le rétablissement de la vie après l’extinction n’ont pas encore été pleinement définis.
« L’intérieur occidental de l’Amérique du Nord nous donne notre seule fenêtre détaillée sur ce qui est arrivé à la vie terrestre pendant l’extinction du K/T, mais on ignore totalement si cela était typique », a déclaré Barrett. « Nous ne savons pas grand-chose sur la façon dont l’intensité de l’extinction a varié dans le monde », en particulier dans des lieux géographiquement éloignés de la frappe de l’astéroïde.

Un modèle unique n’explique pas tout

«Il semble peu probable qu’un modèle unique convienne à tout le monde». Les recherches menées en Europe, en Amérique du Sud, en Asie et en Australie commencent tout juste à constituer la base d’un tableau mondial  du plus célèbre événement d’extinction de l’histoire.
«C’est comme un gigantesque casse-tête auquel nous avons commencé à trouver davantage de pièces», explique Bamforth. L’image résultante de ce moment critique de l’histoire de la Terre ne sera révélée que lorsque nous aurons rassemblé toutes les pièces.
D’ici là tout n’est que pure spéculation, bien que les gens aiment croire qu’un seul astéroïde a mené à une extension de masse. Cette idée est trop simple, car elle ne tient pas compte de plusieurs autres facteurs avant d’en arriver à une conclusion à l’échelle mondiale.
Source : Smithsonian