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Imaginez une tornade en formation. Le nuage en entonnoir dans votre esprit descend-il du ciel comme par magie? Si tel est le cas, cette image mentale peut être totalement fausse. De nouvelles recherches suggèrent que les tornades ne se forment pas à partir des nuages, mais à partir du sol.

Les tornades ne se forment pas à partir des nuages

Dans une nouvelle étude présentée le 13 décembre lors de la réunion annuelle de l’American Geophysical Union à Washington, Jana Houser, météorologue à l’Université de l’Ohio, a expliqué que sur quatre tornades observées avec suffisamment de détail avec une technique radar rapide, aucune n’a commencé sa rotation dans le ciel. Au lieu de cela, Houser et son équipe ont découvert que la rotation de la tornade avait débuté rapidement près du sol.  « Les tornades ne semblent pas provenir du mécanisme traditionnel descendant », a déclaré Houser lors d’un point de presse.
Les météorologues savent que les tornades se forment lorsque les vents d’une forte tempête commencent à tourner. Il est plus difficile de prédire exactement quand cela se produira et quelles tempêtes généreront de fortes tornades. Une étude réalisée il y a plus de vingt ans à l’aide d’un radar a révélé que 67% des tornades se formaient à partir de la rotation dans les nuages ​​qui se dirigeait vers le sol, a déclaré Houser.
Mais ce radar était relativement lent: il balayait chaque zone de l’horizon toutes les 5 minutes seulement. Houser et son équipe ont utilisé une unité radar mobile à balayage rapide qui effectue des lectures toutes les 30 secondes et a constaté que les tornades se formaient beaucoup plus rapidement que cela, de l’ordre de 30 à 90 secondes.

Un modèle plus précis pour de meilleures prévisions

Avec un modèle plus précis, les chercheurs pourraient également détecter plus précisément le début de la rotation – du moins pour quelques tornades. Selon Houser, il est assez difficile de recueillir de bonnes données sur les tornades, car les météorologues ne peuvent pas savoir à l’avance où elles vont se produire. L’équipe de recherche a passé de nombreuses heures à surveiller des tempêtes qui n’ont jamais provoqué de tornade.
Il est également très difficile d’obtenir des mesures radars près du sol, a déclaré Houser. Des maisons, des arbres et des poteaux téléphoniques interrompent le cône du radar, générant ainsi des données difficiles à interpréter.
C’est la raison pour laquelle cette nouvelle étude ne portait que sur quatre tornades: une énorme qui s’est formée le 24 mai 2011, à l’extérieur d’El Reno, dans l’Oklahoma, qui a enregistré 5 sur 5 sur l’échelle Enhanced Fujita (EF), qui classe les tornades en fonction des dommages causés; deux tornades mineures EF1 le 25 mai 2012, à l’extérieur de Galatia et de Russell, au Kansas; et enfin, une tornade EF3 qui s’est produite à l’extérieur d’El Reno le 31 mai 2013, avec une vitesse de vent d’environ 483 km/h.
La tornade d’El Reno était la plus large jamais enregistrée, avec un diamètre de 4,2 km. Elle a tué huit personnes, dont trois chasseurs de tempête qui se sont retrouvés par inadvertance dans le vortex alors qu’ils se trouvaient dans leur véhicule. Pour Houser et son équipe, cette  tempête a été extraordinaire car ils ont déployé leur radar mobile sur une légère élévation, ce qui leur a permis de prendre des mesures claires pour enregistrer des données aussi basses que 15 mètres au-dessus du sol.

Des orages supercellulaires

Ces quatre tornades s’étaient formées d’orages supercellulaires. Sinon, leur force et leur impact auraient été très différents, a déclaré Houser. Cependant aucune de ces tornades s’était formée de haut en bas. Dans le cas de la tornade d’El Reno, un chasseur de tempête a pris une photo du nuage en entonnoir au sol quelques minutes avant que le radar mobile ne détecte la tornade à environ 15 à 30 mètres du sol.
« La tornade était très confinée à la couche inférieure de l’atmosphère », a déclaré Houser. Les météorologues ont parlé de théories concurrentes sur la formation de tornades, a déclaré Houser, mais c’était la première fois qu’ils disposaient de suffisamment de données pour les tester.
Mme Houser a reconnu que la taille de l’échantillon était réduite à quatre personnes, mais si les tornades se forment vraiment à partir de la base, les prévisionnistes les détecteront toujours quelques instants plus tard en examinant les données radar au niveau des nuages. Pour améliorer les avertissements,  a déclaré Houser, il serait peut-être préférable de changer la façon dont les météorologues font leurs prévisions.

Utiliser des simulations météorologiques complexes

L’une des solutions possibles pourrait consister à utiliser des simulations météorologiques complexes pour modéliser une tempête au fur et à mesure de son évolution, sur la base de données de prévision de quelques heures avant la tempête, a déclaré Houser. Les météorologues pourraient créer une version virtuelle d’une tempête pour voir si elle provoquerait des tornades.
Ensuite, à mesure que la véritable tempête se développerait, ils pourraient comparer les modèles de formation de tornades aux données réelles, en recherchant des indices de l’apparition éventuelle d’une tornade. « Alors vous pouvez être plus confiant en émettant un avertissement de tornade basé sur ce modèle », a déclaré Houser.
Source : LiveScience
Crédit photo sur Unsplash : Nikolas Noonan

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