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Les Néandertaliens ont peut-être disparu il y a environ 40 000 ans, mais grâce à l’hybridation d’espèces anciennes, leurs gènes continuent de vivre chez les humains modernes. Les implications de cet héritage génétique restent largement obscures, bien que des études antérieures aient proposé des liens avec l’immunité contre certaines maladies, la couleur des cheveux et même les habitudes de sommeil.

Les gènes néandertaliens chez l’humain moderne

Maintenant, Carl Zimmer rapporte dans le New York Times, une étude récemment publiée dans Current Biology un autre exemple de l’influence des Néandertaliens sur l’Homo sapiens: par rapport aux individus dépourvus d’ADN Néandertalien, les porteurs sont plus susceptibles d’avoir des cerveaux légèrement allongés, plutôt qu’arrondis.
Cette tendance est logique étant donné la forme distinctive du crâne allongé des Néandertaliens, qu’Ann Gibbons du magazine Science compare à un ballon de football, par opposition aux crânes plus en forme de basketball des humains modernes. Il serait logique de supposer que cette forme étirée reflète des cerveaux tout aussi prolongés.
Mais comme l’auteur principal Philipp Gunz de l’Institut Max Planck pour l’Anthropologie évolutive en Allemagne l’explique dans Live Science, le tissu cérébral ne fossilise pas, ce qui rend difficile de cerner la « biologie sous-jacente » des crânes de Néandertal.
Pour surmonter cet obstacle, Gunz et ses collègues ont utilisé la tomodensitométrie (ou CT scan) pour générer des empreintes de sept Néandertal et 19 crânes d’humains modernes de l’intérieur de la partie qui protègent le cerveau. À partir de ces données, l’équipe a établi un « indice de globularité » capable de mesurer la globularité (arrondie) ou l’élongation du cerveau.
Ensuite les chercheurs ont appliqué cette mesure à l’imagerie par résonance magnétique (IRM) d’environ 4 500 humains contemporains d’ascendance européenne, puis ont comparé ces chiffres à des données génomiques cataloguant la part des participants de fragments d’ADN de Néandertal.

Deux gènes ont émergé

Deux gènes spécifiques ont émergé en corrélation avec des crânes un peu moins arrondis, selon le Zimmer du New York Times: UBR4, qui est lié à la génération de neurones, et PHLPP1, qui contrôle la production d’un manchon d’isolation des neurones appelé myéline. L’UBR4 et le PHLPP1 affectent tous deux des régions importantes du cerveau, y compris la partie du cerveau antérieur appelée putamen, qui fait partie des noyaux gris centraux, et le cervelet.
Comme Sarah Sloat l’explique pour Inverse, les ganglions de base influencent les fonctions cognitives telles que l’apprentissage des compétences, le contrôle de la motricité fine et la planification, tandis que le cervelet aide dans le traitement du langage, le mouvement moteur et la mémoire.
Dans le cerveau humain moderne, le PHLPP1 produit probablement de la myéline dans le cervelet; l’UBR4 peut faire croître les neurones plus rapidement dans le putamen. Comparativement, Note Gibbons de Science, les variantes de Néandertal peuvent réduire l’expression de l’UBR4 dans les ganglions basaux et réduire la myélinisation des axions dans le cervelet.

Un phénomène qui contribuerait à la connectivité neurale 

Un phénomène qui pourrait contribuer à de petites différences dans la connectivité neurale et la régulation de la motricité et de la parole dans le cervelet, comme l’explique l’auteur principal de cette étude Simon Fisher de l’Institut Max Planck pour la psycholinguistique des Pays-Bas a Gibbons.
Pourtant, les effets de telles variations génétiques sont probablement négligeables chez les humains modernes, ajoutant simplement une légère élongation à peine perceptible au crâne.
« Les différences de forme du cerveau sont l’une des principales distinctions entre nous et les Néandertaliens », explique à Cosmos Darren Curnoe, un paléoanthropologue de l’Université de Nouvelle-Galles du Sud en Australie qui n’a pas participé à l’étude,  » et qui sous-tend très probablement certaines des principales différences de comportement entre nos espèces. »
Dans une entrevue avec le New York Times, Fisher ajoute que l’évolution des gènes UBR4 et PHLPP1 pourrait refléter le développement par les humains modernes d’un langage sophistiqué, de la fabrication d’outils et de comportements tout aussi avancés.

Ce n’est pas une déclaration décisive de plusieurs aspects chez l’humain moderne

Mais Gunz s’empresse de souligner que les chercheurs ne publient pas une déclaration décisive sur les gènes qui contrôlent la forme du cerveau, ni sur les effets de ces gènes sur les humains modernes porteurs de fragments d’ADN de Néandertal: « Je ne veux pas avoir l’air de promouvoir une nouvelle forme de phrénologie”, explique-t-il à Cosmos.
“Nous ne prétendons pas que la forme du cerveau fait l’objet d’une sélection directe, et que la forme du cerveau est directement liée au comportement.”
Source : Smithsonian