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Plus de 600 millions d’adultes et d’enfants dans le monde sont obèses, selon une étude de 2016 qui qualifiait les problèmes de santé de plus en plus nombreux et liés au poids « d’épidémie ».

Un implant pour combattre l’obésité

Mais des étudiants diplômés Guang Yao et Xudong Wang ont conçu un petit appareil implantable qui a permis aux rats de perdre 40% de leur poids corporel. Ce remarquable dispositif permet de lutter contre l’obésité en stimulant doucement un nerf qui relie l’estomac au cerveau, l’appareil force le cerveau à croire que vous êtes rassasié.
La procédure chirurgicale actuelle la plus courante pour traiter l’obésité sévère implique des procédures bariatriques telles que le pontage gastrique. Ces procédures sont généralement assez efficaces, mais elles sont également dangereusement invasives et entraînent des effets secondaires difficiles à contrôler. Une nouvelle stratégie apparue ces dernières années est la stimulation du nerf vague (SNV).
Le nerf vague est un grand conduit qui communique des signaux entre le cerveau et le corps. Il a été découvert que cette voie de communication est l’un des moyens par lesquels l’estomac signale au cerveau qu’il est plein et que le sentiment d’appétit doit être supprimé pour que nous arrêtions de manger. Des expériences ont montré qu’une stimulation artificielle du nerf vague peut atténuer la sensation de faim et inciter le cerveau à penser que l’estomac est plein.
En 2015, la FDA a approuvé le premier dispositif de ce type pour le contrôle de l’obésité, un système semblable à un pacemaker qui perturbe ces communications nerveuses pour aider à supprimer l’appétit d’une personne. Cet appareil, appelé « Maestro« , était plutôt efficace, mais il est également incroyablement encombrant, difficile à utiliser et devait être fréquemment connecté à des batteries externes pour être rechargé.

Un petit appareil et fonctionnant sans pile

Ce nouveau dispositif est petit, sans pile et génère ses stimulations électriques en réponse aux mouvements de l’estomac en temps réel. L’appareil est alimenté par les ondulations des parois de l’estomac, ce qui signifie non seulement qu’il n’a pas besoin de pile, mais il active uniquement une stimulation en réponse au péristaltisme de l’estomac quand une personne commence à manger.
« Les légumineuses sont en corrélation avec les mouvements de l’estomac, améliorant ainsi une réponse naturelle permettant de contrôler la consommation de nourriture », a déclaré Xudong Wang, l’un des auteurs de cette étude. « Il réagit automatiquement à la fonction de notre corps, produisant une stimulation en cas de besoin. »
Ce dispositif n’a pas encore été testé sur les humains, mais les chercheurs ont récemment terminé les tests sur des animaux et les résultats sont extrêmement prometteurs. Dans un modèle de rat, ce dispositif a entraîné une perte de poids rapide de 35% au cours des 18 premiers jours d’activité. Pendant les 75 jours restants de l’expérience, les animaux ont subi cette perte de poids moyenne et, une fois les dispositifs retirés, ils sont immédiatement revenus à des habitudes alimentaires et à des poids normaux.

Perfectionner l’implant en ajoutant un commutateur 

Les prochaines étapes pour les chercheurs consistent à perfectionner leur dispositif implantable, pour éventuellement ajouter une sorte de commutateur de déclenchement permettant au système d’être facilement activé ou désactivé. Des tests sur des animaux plus importants seront également effectués avant de passer aux essais sur l’homme, mais l’équipe est optimiste: ce système représentera un progrès considérable en matière de technologie de préventive de l’obésité.
« Nous nous attendons à ce que cet appareil soit plus efficace et plus pratique à utiliser que toutes les autres technologies », ajoute Wang.
Les résultats de cette recherche ont été publiés dans Nature Communications.
Source : University of Wisconsin–Madison