«Five Deeps» : explorer les mystérieuses tranchées océaniques

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Il a gravi l’Everest et les plus hauts sommets des six autres continents. Il a skié vers les pôles Nord et Sud. Maintenant, Victor Vescovo, le multimillionnaire cofondateur d’une société de capital-investissement à Dallas, au Texas, veut être la première personne à visiter le point le plus profond de chacun des cinq océans.

Le projet Five Deeps Expeditions

Cette semaine, Vescovo devait effectuer la première plongée de l’expédition Five Deeps Expedion, qui consistait à piloter un submersible en alliage de titane de 12,5 tonnes plongeant à 8 408 mètres de la partie la plus profonde de l’océan Atlantique, dans la fosse de Porto Rico.

Five Deeps peut sembler un projet ambitieux, mais pour les scientifiques, il s’agit d’une occasion rare d’étudier des lieux inaccessibles et mystérieux. « S’il n’y avait pas ce type de personnage riche, aucun organisme de financement ne serait prêt à dépenser autant d’argent pour visiter toutes ces régions », déclare Ann Vanreusel, un biologiste des grands fonds à l’Université de Gand en Belgique.

L’expédition fournira des cartes haute résolution qui pourraient donner des indices sur la formation de tranchées océaniques lorsque les plaques tectoniques plongent dans le manteau océanique. Les plongées ne manqueront pas non plus de repérer de nouvelles espèces, ce qui permettra aux chercheurs de comparer les écosystèmes qui se sont développés dans ces habitats isolés et exotiques. « Nous pourrons mieux comprendre la comparaison de ces sites ultra-profonds », déclare Stuart Piertney, biologiste de l’évolution à l’Université d’Aberdeen, au Royaume-Uni.

Le HMS Challenger Expedition, un voyage pionnier dans les années 1870, a montré que la vie existe au-delà des profondeurs de l’océan en chalutant et en draguant des créatures jusqu’à 8 000 mètres de profondeur. Depuis lors, les chaluts de recherche ont capturé des anguilles fauves, des poissons-escargots et d’autres animaux adaptés au froid et à la pression. Certains comptent sur la bioluminescence pour attirer des partenaires ou des proies dans l’obscurité. Au-dessous de 8 000 mètres, les concombres de mer et les crustacés géants appelés amphipodes dominent.

L’exploration des tranchées de première main a été limitée. Les gens ont atteint le fond de la fosse des Mariannes, la plus profonde du monde, à deux reprises: en 1960, dans le bathyscaphe de Trieste, et en 2012, lorsque le réalisateur James Cameron est descendu dans un submersible sur mesure de 8 millions de dollars.

En 1964, un sous-marin français est descendu de 8 385 mètres sur ce qui était alors considéré comme la partie la plus profonde de la tranchée de Porto Rico. Les trois autres gouffres n’ont jamais été visités, bien que des tranchées aient été explorées ailleurs avec des submersibles télécommandés et des explorateurs autonomes. Les utilisateurs peuvent faire des mesures, enregistrer des images et collecter des échantillons avant de remonter à la surface, mais ils sont difficiles à contrôler.

Un sous-marin capable de plonger à 11 000 mètres

Alan Jamieson, écologiste marin de l’Université de Newcastle au Royaume-Uni, qui a conçu certains de ces explorateurs, peut désormais visiter lui-même plusieurs tranchées, en tant que leader scientifique de l’expédition Five Deeps. En mars 2017, il a reçu un appel de Triton Submarines, un fabricant haut de gamme de Sebastian, en Floride.

Après avoir signé un accord de confidentialité, Jamieson a appris que Vescovo avait acheté un navire de recherche de 68 mètres de long au gouvernement américain et avait chargé Triton de construire un sous-marin capable de plonger à 11 000 mètres. Conçu pour les descentes et les montées rapides, cet appareil comprend trois hublots en acrylique, des sièges en cuir pour Vescovo et un passager, ainsi que des piles au lithium personnalisées pour l’alimentation des hélices lors de la navigation sur le fond marin.

« Lorsque quelqu’un appelle et dit: » Nous avons un sous-marin multimillionnaire, capable de faire des choses que votre propre équipement ne peut pas, « cela semble être une avancée logique », a déclaré Jamieson.

La course aux profondeurs

Un groupe de 15 collaborateurs rejoindra Jamieson sur le vaisseau mère; Pressure Drop. Il disposera d’un espace pour trois scientifiques, d’un laboratoire d’analyse des eaux et d’un sonar multifaisceaux de 1,5 million de dollars pour cartographier le fond marin et vérifier ses points les plus profonds des océans.

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Une fois qu’un site de plongée sera choisi, Vescovo va plonger avec son sous-marin, après que trois atterrisseurs seront largués à plusieurs kilomètres de distance. Les atterrisseurs, qui contiennent des caméras et des pièges à appâts, recueillent des échantillons d’eau et de sédiments.

Ils émettent également des balises acoustiques à suivre par le sous-marin lors de ses traversées du fond marin. En cours de route, il enregistrera des vidéos avec quatre caméras grand angle. Des projecteurs aideront l’équipage à collecter des roches ou des organismes à déplacement lent avec un bras manipulateur.

Comprendre les écosystèmes de ces tranchées

Le sous-marin peut passer environ une douzaine d’heures sous l’eau par plongée, mais le navire ne s’attardera que quelques jours sur la plupart des sites. Même un simple coup d’œil pourrait ouvrir des fenêtres sur les écosystèmes de ces tranchées. L’examen des spécimens pourrait révéler leurs adaptations, et l’analyse génétique à Newcastle devrait permettre de déterminer les relations évolutives des organismes de différentes tranchées.

Jamieson veut savoir comment les espèces sont influencées par la température, la profondeur ou les réserves de nourriture dérivantes. Il souhaite également comprendre pourquoi les poissons dans les tranchées semblent vivre moins longtemps que ceux vivant dans les plaines abyssales profondes de 6 000 mètres. Jamieson pense que les glissements de terrain et les chutes de pierres dans les tranchées escarpées pourraient faire des victimes, ce qui pourrait expliquer le fait qu’ils vivent moins longtemps.

Les nouvelles cartes à haute résolution pourraient également fournir des indications sur la manière dont les forces tectoniques ont créé les parties les plus profondes des tranchées, révélant par exemple des falaises créées par des failles, a déclaré Heather Stewart, géologue au British Geological Survey d’Edimbourg. Les minéraux échantillonnés pourraient fournir des estimations de l’eau que les plaques tectoniques subductrices absorbent dans le manteau.

Récolter des données impossibles à avoir normalement

Ces minéraux aquifères affaiblissent les plaques, peut-être en réduisant le risque de tremblements de terre superficiels. Ils entraînent également un cycle des eaux profondes dans lequel l’eau est balayée à l’intérieur de la Terre et renvoyée à la surface par des éruptions volcaniques. Les roches collectées à des endroits devraient offrir plus d’informations que celles soulevées au hasard dans un chalut, a déclaré Lara Kalnins, géophysicienne de la marine à l’Université d’Édimbourg. « Ils peuvent prendre des images et des vidéos – tout cela est un contexte que vous n’obtenez pas normalement. »

Une fois que l’équipe aura quitté Porto Rico cette semaine, elle se dirigera vers la fosse des Sandwich du Sud, dans l’océan Austral, près de l’Antarctique. Viennent ensuite l’océan Indien et le Pacifique, et enfin l’Arctique.

Pour la dernière étape de l’expédition, en septembre 2019, le sous-marin Pressure Drop remontera la rivière Thames jusqu’à Londres et Vescovo et Jamieson donneront une conférence à la Royal Geographical Society. Vescovo espère ensuite vendre Pressure Drop, ainsi que les atterrisseurs légèrement utilisés, au prix de 48,2 millions de dollars.

Source et crédit carte des expéditions : Science
Crédit photo sur Unsplash : Dustin Haney
Crédit vidéo : Five Deeps Expedition

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