Technologie Média

Une explosion dans le désert aide à comprendre Vénus

Espace 21 décembre 2018

désert-névada-pour-comprendre-vénus
Cette semaine, dans le désert silencieux près de Pahrump, dans le Nevada, des chercheurs ont déclenché un séisme artificiel. Cela a secoué le sol et, de manière moins évidente, l’air. Permettant aux scientifiques de la NASA d’écouter les vibrations des ballons suspendus au-dessus de leur tête.

Comprendre Vénus en déployant des ballons

Si cette technologie peut être transférée sur Vénus, elle pourrait être la première à détecter les tremblements de terre, ce qui pourrait fournir des indices importants sur l’intérieur de notre planète sœur et sur les raisons de son évolution si différente de la nôtre.
«Nous n’avons jamais effectué de mesure sismique directe sur Vénus», déclare Siddharth Krishnamoorthy, membre de l’équipe d’expérimentations du Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA à Pasadena, en Californie. « Il y a beaucoup de ballons que nous pouvons utiliser pour résoudre certaines questions concernant cette planète. »
Pour l’essai du 19 décembre, des chercheurs du département américain de l’énergie ont déclenché une explosion chimique de 50 tonnes à environ 300 mètres sous terre afin de générer une secousse de magnitude 3 ou 4, en partie pour vérifier la capacité de l’agence à détecter les explosions nucléaires souterraines.
Les chercheurs ont également placé deux ballons gonflés à l’hélium au-dessus du site, l’un attaché et l’autre flottant, chacun à quelques centaines de mètres du sol. Les ballons portaient des baromètres pour mesurer les variations de la pression atmosphérique et détecter les ondes infrasons du tremblement de terre – des vibrations acoustiques à basse fréquence situées sous le seuil de l’audience humaine.

Une technique similaire pourrait flotter dans l’atmosphère de Vénus

Une configuration similaire pourrait un jour flotter dans l’atmosphère de Vénus. À la surface de la planète, les conditions sont infernales: les températures sont suffisamment élevées pour faire fondre le plomb et les pressions sont si accablantes qu’elles écraseraient un sous-marin.
Il serait difficile pour un atterrisseur de survivre assez longtemps pour détecter un tremblement, mais à 50 km au-dessus de la surface, les températures et les pressions sont beaucoup plus clémentes, ce qui est parfait pour un ballon à vie longue. En 1985, l’Union soviétique a montré que cela était possible, en faisant voler deux ballons pendant 2,5 jours. Ils ont seulement arrêté d’enregistrer des données lorsque leurs piles étaient épuisées.
Les ballons peuvent détecter des tremblements dans la haute atmosphère, car sur Vénus elle est beaucoup plus épaisse que celle de la Terre: les vagues se déplaceraient mieux du sol dans l’air et se déplaceraient plus facilement. Sur la base de calculs préliminaires, l’équipe pense pouvoir détecter des séismes vénusiens d’une magnitude inférieure à 2 sur l’échelle de Richter,
Cet objectif avait été avancé lors d’un premier essai dans le désert l’année dernière – en jetant des poids de 13 tonnes sur le sol du désert d’une hauteur de 1,5 mètre – qui a prouvé que des instruments pouvaient capter les ondes infrasonores du tremblement et en déduire la direction du séisme.
Krishnamoorthy a déclaré que ses collègues et lui essayaient maintenant de détecter des sources sismiques plus fortes sur de plus grandes distances, comme ils l’avaient fait cette semaine, afin de mieux couvrir la signature du séisme du bruit environnemental. L’équipe envisage ensuite de placer des ballons gonflés au-dessus de l’Oklahoma, où des milliers de tremblements de terre ont eu lieu ces dernières années, provoqués par des activités pétrolières et gazières. Cela pourrait permettre au groupe de détecter les tremblements provenant d’endroits plus profonds.

Traduire ces tests sur Vénus serait difficile

Cependant traduire ces tests sur Vénus pourrait être un peu délicat, explique le scientifique planétaire Ralph Lorenz de l’Université de l’Arizona à Tucson. Les expérimentateurs connaissaient bien le timing et le caractère des tremblements de tests, et séparer un signal du bruit de fond sur Vénus, où les vents atteignent des vitesses supersoniques, peut s’avérer un défi.
Il est possible que Vénus soit silencieuse sur le plan sismique; un résultat négatif important qui obligerait les chercheurs à réévaluer leurs modèles de l’intérieur de cette planète. Mais de nombreux scientifiques pensent que la chaleur tente toujours de s’échapper de la planète, potentiellement d’une manière qui secoue sa surface.
Les éraflures à la surface laissent présager des étirements et des tensions qui pourraient causer des tremblements de terre, bien que de nombreux scientifiques pensent que la planète n’a pas eu de déplacement de ses plaques tectoniques depuis très longtemps – une des raisons pour laquelle la planète s’est retrouvée avec un effet de serre aussi fort.
Sur Terre, le mouvement des plaques tectoniques est responsable de la plupart des tremblements de terre. Ils contribuent également à enfouir le carbone au plus profond du manteau, protégeant ainsi la planète du réchauffement planétaire.

Une jauge d’activité tectonique fournirait des indices

Cela fait de Vénus notre sœur, mais pas notre jumelle, explique le géologue Paul Byrne de l’Université d’État de Caroline du Nord à Raleigh. Il a ajouté qu’une jauge d’activité tectonique fournirait des indices sur la structure intérieure de Vénus et son histoire passée, expliquant peut-être pourquoi il lui manque un champ magnétique comme celui de la Terre ou la raison pour laquelle son eau a disparu.
Savoir pourquoi Vénus a emprunté un chemin si différent du nôtre pourrait également aider à comprendre la surabondance d’exoplanètes rocheuses que l’on trouve maintenant autour d’autres étoiles. Byrne fait remarquer que les astronomes extraterrestres observant notre système solaire de loin auraient de la difficulté à dire si la Terre ou Vénus contiennent une forme de vie.
Source : Science