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Juste à temps pour le solstice d’hiver, des scientifiques ont peut-être compris la raison pour laquelle des journées courtes peuvent produire une dépression liée à la diminution de la luminosité (ou dépression saisonnière).

La dépression saisonnière

En effet, selon deux récentes études le coupable serait un circuit cérébral qui relie des cellules de détection de la lumière dans la rétine à des zones du cerveau qui influent sur le bonheur ou la tristesse.
Lorsque ces cellules détectent des journées plus courtes, elles semblent utiliser cette voie pour envoyer au cerveau des signaux pouvant rendre une personne déprimée, même dépressive.
« Il est très probable que des problèmes tels que le trouble affectif saisonnier impliquent cette voie », explique Jerome Sanes, professeur de neuroscience à la Brown University.
Sanes faisait partie d’une équipe qui a réussi à prouver  que ce circuit cérébral chez l’homme jouait un rôle. Les scientifiques ont présenté leurs recherches en novembre lors de la réunion de la Society for Neuroscience. Ce travail n’a pas encore été publié dans une revue à comité de lecture, mais les chercheurs envisagent de le soumettre.
Quelques semaines plus tôt, une autre équipe avait publié une étude suggérant un circuit très similaire chez la souris.
Ensemble, ces études suggèrent que les changements d’humeur saisonniers, qui touchent environ une personne sur cinq, ont une cause biologique. Cette recherche prouve également que la luminothérapie est un traitement approprié.
« Vous savez maintenant que votre œil influence votre cerveau pour ce qui est de l’humeur », explique Samer Hattar, auteur de l’étude sur la souris et chef de la section sur la lumière et les rythmes circadiens de l’Institut national de la santé mentale.

C’est la dernière pièce du puzzle

Cette découverte est le résultat d’un effort de plusieurs décennies visant à comprendre le lien entre la lumière et l’humeur. « C’est la dernière pièce du puzzle », explique Hattar.
Cet effort de recherche a commencé au début des années 2000, lorsque Hattar et David Berson, professeur de neuroscience à l’Université Brown, étudiaient des cellules de la rétine.
À l’époque, la plupart des scientifiques pensaient que lorsque la lumière frappait la rétine, seuls deux types de cellules répondaient: les bâtonnets et les cônes. Mais Hattar et Berson pensaient qu’il y avait d’autres cellules sensibles à la lumière qui n’avaient pas été identifiées.
« Les gens se moquaient de nous si nous disions qu’il existait d’autres photorécepteurs distincts des bâtonnets et des cônes dans la rétine », explique Hattar.

Un troisième type de photorécepteur 

Les sceptiques ont cessé de rire lorsque l’équipe a découvert un troisième type de photorécepteur contenant une substance sensible à la lumière, la mélanopsine, qui ne se trouve pas dans les bâtonnets ni dans les cônes.
Le nom complet de ces cellules, si vous êtes intéressé, correspond aux cellules ganglionnaires de la rétine, ou ipRGC. Ces récepteurs réagissaient à la lumière mais ne font pas partie du système visuel.
Au lieu de cela, leur fonction la plus évidente consiste à synchroniser l’horloge interne du cerveau avec les changements de lumière du jour, et de nombreux scientifiques ont supposé que cette fonction circadienne expliquerait également la dépression saisonnière.
« Les gens pensaient que la seule raison pour laquelle vous aviez des problèmes d’humeur était parce que votre horloge était mal réglée », a déclaré Hattar.
Parmi les autres explications il y avait l’hypothèse que la réduction de la lumière du soleil provoquait la dépression en modifiant les niveaux de sérotonine, ce qui pouvait affecter l’humeur, ou la mélatonine, qui joue un rôle dans les habitudes de sommeil et l’humeur.
Mais les preuves pour l’une ou l’autre de ces possibilités n’ont jamais été concluantes.
Hattar et Berson étaient à peu près sûrs qu’il y avait une meilleure raison, et après des années de recherches, ils en ont trouvé un.
En septembre, l’équipe de Hattar a publié une étude sur les souris suggérant une voie directe entre ce troisième type de photorécepteur dans la rétine et les zones du cerveau qui affectent l’humeur.

Sans ces photorécepteurs les souris n’étaient pas déprimés

Lorsque ces cellules étaient présentes, un cycle de luminosité et d’obscurité raccourci artificiellement provoquait une forme de dépression chez une souris. Mais lorsque l’équipe a retiré les cellules avec des outils d’édition de gènes, la souris n’a pas été déprimée.
Sanes était au courant de cette recherche, en partie parce que Berson et lui sont des neuroscientifiques chez Brown et qu’ils étaient intrigués par la découverte d’une nouvelle voie entre la rétine et le cerveau chez la souris,  ils ont alors décidé de voir si quelque chose de similaire se passait dans le cerveau humain.
L’équipe de Sanes a mis de jeunes adultes dans un appareil d’IRM et a mesuré leur activité cérébrale à mesure qu’ils étaient exposés à différents niveaux de luminosité. Cela a permis à l’équipe d’identifier les zones du cerveau qui semblaient recevoir les signaux des photorécepteurs découverts par Hattar et Berson.
Deux de ces zones étaient à l’avant du cerveau. «C’est intéressant parce que ces domaines semblent être les domaines dans lesquels de nombreuses études ont démontré une implication dans la dépression et d’autres troubles affectifs», déclare Sanes.
Les zones semblaient également faire partie du même circuit que chez la souris.
Cette découverte doit être confirmée. Mais Hattar est convaincu que ce circuit explique le lien entre l’exposition à la lumière et l’humeur.

Pourquoi l’évolution a pris cette direction

Alors maintenant, il essaie de répondre à une nouvelle question: pourquoi l’évolution produirait-elle un cerveau qui fonctionne de cette façon? « Vous comprenez pourquoi vous avez besoin de lumière pour voir », dit-il, « mais pourquoi avez-vous besoin de lumière pour être heureux? »
Hattar espère le découvrir. En attendant, il a quelques conseils à donner aux personnes qui se sentent déprimées lorsque la lumière du jour diminue : « essayez de prendre votre déjeuner dehors. Cela vous aidera à ajuster votre humeur. »
Source : NPR

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Juste à temps pour le solstice d'hiver, des scientifiques ont peut-être compris la raison pour laquelle des journées courtes peuvent produire une dépression liée à la diminution de la luminosité (ou dépression saisonnière). La dépression saisonnière En effet, selon deux récentes études le coupable serait un circuit cérébral qui relie des...