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Le monde de l’astronomie se retrouve en deuil cette semaine. Nancy Grace Roman, première chef d’astronomie au bureau des sciences spatiales de la NASA, est décédée le 25 décembre à l’âge de 93 ans. Elle était considérée comme la « mère » du télescope spatial Hubble, persuadant la communauté scientifique de se rallier autour de ce concept et faisant campagne pour obtenir du financement.

La mère du télescope Hubble n’est plus

Alors que Hubble a été lancée onze ans après sa retraite, il ne fait aucun doute que ce sont ses efforts qui ont permis à ce télescope de devenir une réalité. Roman a également été une pionnière dans d’autres disciplines. En plus d’être la première astronome en chef, elle a été la première femme cadre à la NASA.
En 1962, elle a également dirigé l’équipe de la première mission astronomique de la NASA, Orbiting Solar Observatory-1. Comme le Washington Post l’a noté, Roman s’est intéresses très tôt à l’espace et a encouragée les femmes à poursuivre des études en mathématiques et en sciences.
Elle a également participé à des missions pour les satellites de cartographie de la Terre et d’autres observatoires en orbite. Roman a joué un rôle important non seulement dans la gestion de la NASA à ses débuts, mais également dans la détermination de son orientation actuelle: de nombreuses découvertes cosmiques réalisées ces dernières années peuvent être attribuées à l’utilisation de télescopes spatiaux.

Les femmes n’avaient pas leur place en science

Elle nous explique que « quand j’étais petite fille, les femmes n’étaient pas censées être des scientifiques. Quand j’ai demandé à ma conseillère d’orientation d’école secondaire l’autorisation de prendre une deuxième année d’algèbre, elle a ricané: «quelle dame prendrait les mathématiques au lieu du latin?» Le milieu collégial était similaire. Si le doyen des femmes ne pouvait pas dissuader une fille de se spécialiser en sciences ou en génie, elle n’avait plus rien à voir avec elle. »
Puis elle continue : « mon premier encouragement a eu lieu en troisième année de collège, lorsque le directeur du département de physique m’a dit: «j’essaie généralement de dissuader les femmes de se spécialiser en physique, mais je pense que vous pourriez peut-être réussir. » Il était clair que la faculté n’aimait pas éduquer les femmes. Mais je suis heureuse d’avoir ignoré les nombreuses personnes qui m’ont dit que je ne pouvais pas être un astronome. J’ai eu une carrière merveilleuse dans un domaine que j’aimais beaucoup. »
« Lorsque la NASA a été créée, la majeure partie de la section scientifique provenait de NRL. Les dirigeants de ce groupe, qui me connaissaient depuis mon voyage, m’ont demandé si je connaissais quelqu’un qui souhaitait mettre en place un programme d’astronomie spatiale, ce que j’ai interprété comme une invitation à postuler. »

Ses efforts ont abouti au télescope Hubble

« Je me questionnais quant à savoir si je devais quitter la recherche, mais la possibilité de mettre en place un programme qui, à mon avis, influencerait l’astronomie pour les décennies à venir, était plus fort que moi. J’ai eu le travail et commencé à développer un programme de 20 satellites, aboutissant au télescope spatial Hubble, ainsi qu’à de nombreuses fusées et instruments sur des missions habitées. »

Maintenant qu’elle est décédée, elle manquera à plusieurs de ses amis à la NASA et dans la communauté des astronomes. Mais le plus important c’est qu’elle a montré qu’une femme pouvait faire ce que les hommes faisaient, et ce à une époque où les femmes n’avaient apparemment pas leur place en science.
Source : Science
Crédit photo : Capture d’écran