Le visage asymétrique d’un poisson sans yeux l’aide à naviguer

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Le summum de la beauté pour la plupart des gens est un visage symétrique, sans différences majeures entre la droite et la gauche. Mais pour le poisson tétra mexicain aveugle (Astyanax mexicanus), l’asymétrie pourrait lui sauver la vie.

L’asymétrie d’un poisson peut lui sauver la vie

C’est parce que son crâne en biais peut l’aider à se frayer un chemin le long des murs des grottes sombres, comme une personne qui marcherait au toucher dans le noir. Ce comportement, présenté cette semaine lors de la réunion annuelle de la Society for Integrative and Comparative Biology, suggère que le fait d’être un peu «en retrait» peut avoir des avantages évolutifs.

Plusieurs habitants des cavernes sont un peu asymétriques. Par exemple, les poissons tétra ont tendance à avoir un œil plus gros que l’autre, et les grillons des cavernes ont des antennes de tailles différentes. Certains chercheurs se sont demandé si ces différences gauche-droite pourraient aider ces créatures à se déplacer.

Ils ont balayé les crânes de ces poissons provenant de trois grottes au Mexique. Leur tomographie informatisée a révélé que la plupart des crânes de ces poissons étaient légèrement inclinés vers la gauche, ce qui donnait un peu plus d’exposition au côté droit de leur visage. D’autres tests ont démontré que ces poissons avaient tendance à dériver le long du côté droit des parois de la grotte, utilisant probablement le plus grand côté de leur visage pour se frayer un chemin dans l’obscurité.

Les poissons aveugles avaient plus de neuromastes

Ensuite, les chercheurs ont compté le nombre de capteurs mécaniques appelés neuromastes dans la tête des poissons embryonnaires. Ces capteurs, ou «boutons nerveux», détectent le débit d’eau et parfois les vibrations. Les poissons aveugles avaient plus de neuromastes – et ils étaient plus gros que les poissons de la même espèce vivant à la surface, ont rapporté les chercheurs.

Pour découvrir le fondement génétique de cette différence, ils ont ensuite élevé le poisson de surface avec le poisson aveugle; les descendants avec des neuromastes supplémentaires avaient tendance à avoir une expression plus élevée d’un gène appelé Mn1. Chez les souris, le Mn1 défectueuse entraîne des os faciaux anormaux.

Chez les poissons, les neuromastes supplémentaires apparaissent généralement là où les os ont grossi, ce qui amène les scientifiques à penser que qu’ils peuvent en quelque sorte causer la déformation des os en développement.

Une découverte qui pourrait aider les humains

Cela pourrait avoir des conséquences pour les poissons, les souris et même les humains, affectés par 700 syndromes dits «craniofaciaux». Tout en poursuivant leurs recherches sur les liens entre les neuromastes, l’asymétrie osseuse et le comportement de ces poissons, les chercheurs espèrent préciser comment les tissus sensoriels et squelettiques en développement interagissent pour provoquer des irrégularités dans le crâne, certaines étant plus utiles que d’autres.

Source : Science
Crédit photo sur Unsplash : Stefan Gessert

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