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Le désert du Sahara est l’un des endroits les plus arides et les plus inhospitaliers de la planète. Il couvre la majeure partie de l’Afrique du Nord avec une superficie de 3,6 millions de kilomètres carrés de dunes balayées par le vent.

Le Sahara passe par différentes périodes

Mais il n’était pas toujours aussi desséché. Les peintures rupestres primitives et les fossiles extraits de la région suggèrent que le Sahara était autrefois une oasis relativement verdoyant, où prospéraient des humains et une diversité de plantes et d’animaux.
Des chercheurs du MIT ont analysé les poussières déposées au large des côtes de l’Afrique de l’Ouest au cours des 240 000 dernières années et ont découvert que le Sahara, et l’Afrique du Nord en général, basculait entre les climats humides et sec tous les 20 000 ans. Cette pendule climatique est principalement causée par des modifications de l’axe de la Terre lorsque la planète tourne autour du soleil, ce qui influe sur la répartition de la lumière du soleil entre les saisons.
Pour l’Afrique du Nord, il est probable que, lorsque la Terre est inclinée pour recevoir le maximum de soleil en été avec chaque orbite autour du soleil, cet accroissement du flux solaire intensifie l’activité de la mousson dans la région, ce qui du Sahara un endroit plus «vert» et plus humide. Lorsque l’axe de la planète s’oriente vers un angle qui réduit l’ensoleillement estival, l’activité de la mousson s’affaiblit, produisant un climat plus sec semblable à celui que nous connaissons aujourd’hui.

Des périodes sèches et humides

«Nos résultats suggèrent que l’histoire du climat nord-africain est en grande partie basée sur un cycle de 20 000 ans, qui va et vient entre un Sahara vert et sec», a déclaré David McGee, professeur associé au Département des sciences de la Terre, de l’atmosphère et des planètes du MIT. «Nous pensons qu’il s’agit d’une série chronologique utile à examiner afin de comprendre l’histoire du désert du Sahara et les moments où les humains pouvaient y vivre et le traverser pour se disperser hors de l’Afrique, par opposition à des périodes inhospitalières. comme aujourd’hui. »
Les scientifiques ont analysé des carottes de sédiments creusées dans les fonds marins au large des côtes de l’Afrique de l’Ouest, afin de trouver des indices sur l’histoire du climat au Sahara. Ces carottes contiennent des couches de sédiments anciens déposés pendant des millions d’années. Chaque couche peut contenir des traces de poussière saharienne ainsi que des restes de formes de vie, telles que les minuscules coquilles de plancton.
Les analyses antérieures de ces carottes de sédiments ont mis au jour une structure étonnante: il semblerait que le Sahara bascule entre les périodes sèches et humides tous les 100 000 ans – un battement géologique que les scientifiques ont associé aux cycles de la glaciation de la Terre, qui semblent également aller et venir tous les 100 000 ans. Les couches avec une plus grande quantité de poussière semblent coïncider avec les périodes où la Terre était recouverte de glace, alors que des couches moins poussiéreuses apparaissent pendant les périodes interglaciaires, comme aujourd’hui, lorsque la glace s’est en grande partie retirée.

Les concentrations de l’isotope de thorium

Les chercheurs dirigés par Charlotte Skonieczny, ancienne post-doctorante au MIT et actuellement professeur à l’Université Paris-Sud, ont examiné des couches de sédiments déposées au cours des 240 000 dernières années. Ils ont analysé chaque couche à la recherche de traces de poussière et ont mesuré les concentrations d’un isotope de thorium afin de déterminer la vitesse à laquelle la poussière s’accumulait sur le fond marin.
Le thorium est produit à un taux constant dans l’océan par de très petites quantités d’uranium radioactif dissous dans l’eau de mer et se fixe rapidement aux sédiments. En conséquence, les scientifiques peuvent utiliser la concentration de thorium pour déterminer la rapidité avec laquelle la poussière et les autres sédiments se sont accumulés sur le fond de la mer: lors de périodes d’accumulation lente, le thorium est plus concentré, tandis que lorsque l’accumulation se fait rapidement, le thorium est dilué. Le modèle qui a émergé était très différent de ce que d’autres avaient trouvé dans les mêmes carottes de sédiments.
«Ce que nous avons découvert, c’est que certains des pics de poussière dans les carottes étaient dus à une augmentation des dépôts de poussière dans l’océan, mais d’autres dû uniquement à la dissolution de carbonates et au fait que pendant les périodes glaciaires, dans cette région de l’océan, l’océan était plus acide et corrosif pour le carbonate de calcium », déclare McGee. « Il pourrait sembler que la poussière se dépose davantage dans l’océan, alors qu’en réalité, il n’y en a pas. »

Des climats humides et sec tous les 20 000 ans

Après avoir éliminé cet effet de confusion, les chercheurs ont découvert qu’il s’agissait principalement d’un nouveau «battement» dans lequel le Sahara vacillait entre les climats humides et sec tous les 20 000 ans, parallèlement à l’activité de la mousson dans la région et au basculement périodique de la Terre.
«Nous pouvons maintenant produire un dossier qui résout les biais de ces vieux dossiers et, ce faisant, raconter une histoire différente», déclare McGee. «Nous avons supposé que les âges glaciaires étaient le facteur-clé pour rendre le Sahara sec et humide. Nous montrons maintenant que c’est principalement ces changements cycliques de l’orbite terrestre qui ont conduit à des périodes sèches et humides.

Cela s’est produit plusieurs fois 

« Cela ressemble à un paysage tellement impénétrable et inhospitalier, et pourtant, il est passé et revenu plusieurs fois et a basculé d’un environnement à l’autre, et ce, même au cours du dernier quart de million d’années. » McGee et ses collègues ont publié leurs résultats dans Science Advances.
Source : MIT

Le Sahara oscille du désert à l’oasis verdoyante tous les 20 000 ansmartinRecherches
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