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Notre avenir est-il inscrit dans nos gènes? Les développements récents en génétique donnent l’impression d’une capacité croissante à prédire nos caractères individuels sur la base d’informations génomiques, voire à les manipuler au moyen de technologies telles que l’édition du génome basée sur CRISPR.

Sommes-nous uniquement nos gènes ?

Pour certains traits physiques, tels que la couleur des yeux, et pour des maladies génétiquement simples, telles que la fibrose kystique ou la drépanocytose, cette impression est assez précise – nous pouvons vraiment prédire ces choses à partir du profil génétique d’une personne et nous pourrions vraiment les modifier dans les embryons avec une ou deux modifications judicieusement faites.
Mais pourrions-nous faire la même chose pour des traits plus complexes, y compris des traits psychologiques comme l’intelligence? Encore une fois, des histoires récentes suggèrent que c’est possible, du moins en principe.
Dans son nouveau livre, Blueprint, le généticien londonien du King’s College à Londres présente l’ADN comme un «diseur de bonne aventure» «fiable à 100%» et capable de «prédire votre avenir dès la naissance». Il affirme également que «l’ADN est une source stable et durable de notre identité. »
Une société américaine, Genomic Prediction, a récemment annoncé qu’elle proposerait une sélection d’embryons basée sur des scores d’intelligence polygénique et l’annonce de la Chine selon laquelle des génomes édités par CRISPR avaient donné des bébés humains avec des altérations des gènes affectant toutes sortes de traits, y compris l’intelligence.
La perspective de la sélection génétique ou de l’édition du génome à des fins d’intelligence ou d’autres caractéristiques a suscité un tollé de protestations face au manque de considération accordée jusqu’ici aux préoccupations éthiques. Mais il est intéressant de noter que nombre de ces discussions sont basées sur l’hypothèse implicite que, même si notre capacité à prédire l’intelligence à partir de notre génome est actuellement imparfaite, ce n’est qu’une question de temps avant qu’elle devienne beaucoup plus précise.

De plus en plus de variantes sont découvertes

En effet, les chercheurs découvrent de plus en plus de variantes génétiques associées à l’intelligence, car la taille des échantillons dans ces études continuant d’augmenter, et nous sommes utilisés en termes plus généraux à l’application de l’apprentissage mécanique dans le dragage de ces types de données de haute dimension pour des modèles significatifs qui donnent des pouvoirs presque divins de classification et de prédiction dans d’autres domaines.
Il tout à fait raisonnable de supposer que la puissance de l’information génétique continuera d’augmenter, même pour des traits complexes comme l’intelligence, qui implique des variations dans des milliers de gènes.
Il semble raisonnable de supposer que le pouvoir de l’information génétique continuera à augmenter, même pour des traits complexes comme l’intelligence, qui impliquent des variations dans des milliers de gènes.
Mais ces discussions ont négligé une limite beaucoup plus fondamentale de notre capacité à prédire ou à contrôler nos traits psychologiques. La plupart de ces traits ne sont que partiellement héritables, c’est-à-dire que seule une certaine proportion de la variation observée dans les traits à travers la population peut être attribuée aux différences génétiques entre les personnes. Le reste de cette variation est non génétique.
La conclusion est que si ce ne sont pas des gènes qui nous différencient les uns des autres, ce doit être quelque chose dans l’environnement. Si cela était vrai et si nous pouvions identifier les facteurs environnementaux causaux, alors nous pourrions peut-être aussi les contrôler, et nous connaissons de nombreux facteurs environnementaux ayant une répercussion sur l’intelligence, tels que la santé maternelle et infantile, la nutrition et l’éducation.
Mais même dans les situations où la variation de ces facteurs est très faible, il subsiste une variance non génétique importante qui reste inexpliquée.

Le hasard serait une source de variations

Cette troisième source de variations peut simplement être un hasard. Nos traits psychologiques découlent des différences dans la structure physique et la composition chimique de notre cerveau. Le câblage du cerveau est étonnamment complexe et son auto-assemblage presque miraculeux, lequel repose sur un grand nombre de processus cellulaires lors du développement, impliquant les actions de millier de gènes.
Ces gènes codent un programme de développement mais ne codent pas le résultat précis. Tout ce qu’ils codent est constitué d’un ensemble de règles régissant les interactions biochimiques de millions de molécules de protéines, déterminant ainsi les gènes activés et désactivés dans chaque cellule d’un embryon en développement.
Des ensembles complexes d’interactions et de rétroaction qui garantissent que différents organes se développeront au bon endroit, que tous les types de cellules se différencieront et, dans le cerveau, que toutes les cellules nerveuses et les régions du cerveau seront connectées les unes aux autres de la bonne façon.
Cependant, tous ces processus sont sujets au bruit ou à un caractère aléatoire inhérent au niveau moléculaire. Les gènes peuvent définir les règles, mais le résultat variera – parfois considérablement – d’une exécution à l’autre du programme. Cela est particulièrement vrai dans le cerveau, en raison de la nature non linéaire et auto-organisée du développement, où de petites différences à un stade donné peuvent avoir des conséquences en cascade et être amplifiées au cours des étapes de développement ultérieures.

Même les jumeaux présentent des variations

Même pour les jumeaux génétiquement identiques, dont les cerveaux sont très similaires structurellement, il existe une variation substantielle entre eux. Cela se traduit par des différences dans leurs traits psychologiques tels que l’intelligence ou la personnalité. Le point-clé est que cette variation n’est pas due à des facteurs environnementaux ni à quoi que ce soit en dehors de l’individu – elle est intrinsèque aux processus de développement eux-mêmes.
À la naissance, nos cerveaux et nos esprits sont déjà uniques – non seulement en raison de notre génétique, mais aussi à la suite d’une séquence inépuisable d’événements du développement.
Cela place une limite ferme – en principe, pas seulement dans la pratique – sur le niveau de précision associé à la prédiction génomique des traits psychologiques. Nous pouvons certainement utiliser la génétique pour examiner les effets statistiques dans la population, mais cela donnera au mieux des prédicteurs très flous pour les individus.

Nous ne pourrons jamais prédire l’intelligence 

Peu importe la qualité de notre compréhension de la génétique de l’intelligence, nous ne pourrons jamais prédire l’intelligence des individus avec précision à partir d’informations génomiques.
Source : Scientific American