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La chaleur piégée par les gaz à effet de serre fait monter la température des océans plus rapidement qu’on ne le pensait, conclut une analyse de quatre observations récentes du réchauffement des océans.

Les océans se réchauffent plus rapidement

Ces résultats fournissent une preuve supplémentaire que les affirmations antérieures d’un ralentissement ou d’une «interruption» du réchauffement de la planète au cours des 15 dernières années étaient sans fondement.
«Si vous voulez voir où le réchauffement climatique se produit, regardez dans nos océans», a déclaré Zeke Hausfather, étudiant diplômé du groupe Énergie et ressources de l’UC Berkeley et coauteur du document. «La chaleur des océans est un indicateur très important du changement climatique, et nous disposons de preuves solides indiquant qu’elle augmente plus rapidement que prévu.»
Le réchauffement des océans est un marqueur essentiel du changement climatique car environ 93% de l’énergie solaire excédentaire piégée par les gaz à effet de serre s’accumule dans les océans du monde, et, contrairement aux températures de surface, les variations de la température de l’océan ne sont pas affectées par les événements climatiques tels que le phénomène El Nino ou les éruptions volcaniques.
La nouvelle analyse, qui publiée dans Science, montre que les tendances du contenu calorifique des océans correspondent à celles prédites par les principaux modèles de changement climatique, et que le réchauffement général des océans s’accélère.
Dans l’hypothèse d’un scénario de «statu quo» dans lequel aucun effort n’a été fait pour réduire les émissions de gaz à effet de serre, les modèles de comparaison couplés 5 (CMIP5) prévoient que la température des 2 000 mètres les plus profonds des océans du monde augmentera de 0,78 degré Celsius d’ici à la fin du siècle.

La dilatation thermique fait monter le niveau des océans de 30 centimètres

La dilatation thermique provoquée par cette hausse de température ferait monter le niveau de la mer de 30 centimètres, s’ajoutant à l’élévation déjà importante du niveau de la mer causée par la fonte des glaciers et des inlandsis. Le réchauffement des océans contribue également à renforcer les tempêtes, les ouragans et les précipitations.
«Alors que 2018 sera la quatrième année la plus chaude jamais enregistrée, il s’agira certainement de l’année la plus chaude jamais enregistrée dans les océans, comme en 2017 et 2016.», a déclaré Hausfather, qui a eu connaissance des chiffres préliminaires pour 2018. « Le signal de réchauffement planétaire est beaucoup plus facile à détecter s’il se modifie dans les océans plutôt qu’à la surface. »
Les quatre études, publiées entre 2014 et 2017, fournissent de meilleures estimations des tendances passées en matière de contenu calorifique des océans en corrigeant les divergences entre différents types de mesures de la température des océans et en prenant mieux en compte les écarts de mesures dans le temps ou en fonction du lieu.
« Le cinquième rapport d’évaluation du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat (GIEC), publié en 2013, a montré que les principaux modèles de changement climatique semblaient prédire une augmentation beaucoup plus rapide du contenu calorifique de l’océan au cours des 30 dernières années par rapport aux observations ».
«Le fait que ces données corrigées s’accordent désormais avec les modèles climatiques est encourageant, en ce sens qu’il élimine une zone de grande incertitude que nous avions auparavant», explique Hausfather.

4 000 robots pour mieux mesurer le réchauffement

Une flotte de près de 4 000 robots flottants dérive dans les océans du monde, plongeant tous les deux jours à une profondeur de 2 000 mètres et mesurant la température, le pH, la salinité et d’autres informations de l’océan au fur et à mesure de leur remontée. Ce bataillon de surveillance des océans, appelé Argo, fournit des données cohérentes et étendues sur le contenu calorifique des océans depuis le milieu des années 2000.
Avant Argo, les données sur la température de l’océan étaient au mieux rares, reposant sur des appareils appelés bathythermographes consomptibles qui ne coulaient qu’une seule fois dans les profondeurs et transmettaient des données sur la température de l’océan jusqu’à leur installation dans des tombes aqueuses.
Trois des nouvelles études incluses dans l’analyse scientifique ont calculé le contenu calorifique de l’océan jusqu’en 1970 et avant d’utiliser de nouvelles méthodes pour corriger les erreurs d’étalonnage et les biais dans les données d’Argo et du bathythermographe. La quatrième adopte une approche complètement différente, utilisant le fait qu’un océan en réchauffement libère de l’oxygène dans l’atmosphère pour calculer le réchauffement des océans en fonction de l’évolution des concentrations d’oxygène dans l’atmosphère, tout en prenant en compte de plusieurs autres facteurs, tels que l’utilisation des combustibles fossiles, qui modifient également les niveaux d’oxygène dans l’atmosphère.

Interpréter les anciennes données

«Les scientifiques travaillent continuellement à améliorer la manière d’interpréter et d’analyser ce qui était un ensemble de données assez imparfaites et limitées avant le début des années 2000», a déclaré Hausfather.
« Ces quatre nouveaux enregistrements publiés ces dernières années semblent résoudre beaucoup de problèmes qui affectaient les anciens enregistrements. Ils semblent maintenant assez bien correspondre à ce que les modèles climatiques avaient prévu. »
Lijing Cheng de l’Académie chinoise des sciences est l’auteur principal du document. Les coauteurs incluent John Abraham de l’Université de St. Thomas et Kevin E. Trenberth du Centre national de recherche atmosphérique.
Source : University of California

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