La Lune a peut-être donné à la Terre les ingrédients de la vie

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La collision cosmique qui a donné à la Terre sa lune pourrait aussi lui avoir donné les ingrédients de la vie. Les chercheurs n’ont jamais été en mesure de déterminer exactement quand et comment la Terre a obtenu son carbone, son azote et son soufre, mais une nouvelle étude suggère qu’ils pourraient provenir de l’objet qui s’est écrasé sur la Terre et a créé la lune il y a environ 4,5 milliards d’années.

Un impact aurait permis à la vie de se développer sur la Terre

Un groupe de chercheurs de la Rice University, au Texas, a utilisé une série d’expériences et de simulations pour vérifier si ces éléments volatils – ceux dont le point d’ébullition était bas – auraient pu être le résultat d’une telle collision.

Ils ont commencé par compresser des alliages contenant du carbone, de l’azote et du soufre à des pressions pouvant atteindre 7 gigapascals et à les chauffer à des températures pouvant atteindre 1800 ° Celsius, pour simuler les conditions de la formation d’un noyau planétaire. Ils ont utilisé ces données expérimentales pour effectuer environ un milliard de simulations d’impacts entre différents types d’objets chargés de matières volatiles et de la Terre.

Les simulations qui correspondaient le mieux aux observations expérimentales et à l’enregistrement géologique étaient celles avec une roche de la taille de Mars, qui était pleine de carbone et d’azote avec un noyau riche en soufre.

« Il est probable qu’un tel impacteur a également apporté de l’eau », a déclaré Rajdeep Dasgupta, membre de l’équipe, un autre composé volatil important. Les planètes qui ont subi de plus grandes collisions comme celles-ci auraient peut-être eu plus de possibilités de développer la vie, dit-il.

Une explication plausible mais non encore parfaitement démontrée

Richard Greenwood de l’Open University de Milton Keynes a déclaré que, bien que cette explication soit plausible, il en existe d’autres qui correspondent à ce que nous voyons et nous ne disposons pas encore de suffisamment d’informations pour déterminer laquelle est la bonne.

«Vous pouvez générer ces éléments volatils grâce à un impact géant, mais il est plus logique pour moi que vous le fassiez progressivement, comme cela se produit encore aujourd’hui», a-t-il déclaré. « Il n’est pas nécessaire de tout faire en un seul coup. »

Une autre théorie est que les météorites du système solaire externe, appelées chrondrites carbonées, ont affecté la Terre après la formation de son noyau. Mais le ratio carbone/azote ne correspondait pas à ce scénario.

Un scénario compatible avec les preuves géochimiques

« Le timing et le mécanisme d’arrivage des éléments volatils ont fait l’objet de débats animés », a déclaré Rajdeep Dasgupta, coauteur de cette nouvelle étude et professeur au département des sciences de la Terre, de l’environnement et des planètes de l’Université Rice. « Notre scénario est le premier qui peut expliquer le timing et l’arrivage d’une manière compatible avec toutes les preuves géochimiques. »

Les résultats de cette recherche ont été publiés dans Science Advances.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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