Un étrange ancien reptile avec de minuscules yeux

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Il y a environ dix ans, la découverte d’un fossile incomplet a donné aux paléontologues un premier regard sur une créature très étrange qui nageait autrefois dans un vaste lagon de l’actuelle province de Hubei, en Chine.

Un étrange fossile trouvé en Chine

Ce reptile maintenant éteint, surnommé Eretmorhipis carrolldongi, mesurait environ 61 cm de long, avec une queue, quatre nageoires et une série de plaques en forme de stégosaure le long de son dos. Mais il manquait au spécimen une caractéristique assez importante: la tête de l’animal.

En 2015, rapporte Nicholas St. Fleur du New York Times, un fossile plus complet d’E. Carrolldongi a été découvert. Les experts ont été stupéfaits par ce qu’ils ont vu. La découverte a révélé que E. carrolldongi avait une petite tête, de minuscules yeux et un gros bec cartilagineux, un peu comme l’ornithorynque moderne.

« Quand je l’ai vu pour la première fois, j’ai simplement dit « Quoi?! », et je n’ai pas parlé pendant un moment », a confié à St. Fleur Ryosuke Motani, paléobiologiste à l’Université de Californie, Davis.

Motani et ses collègues chercheurs décrivent l’étrange reptile, qui vivait il y a 247 millions d’années, dans un nouvel article publié dans Scientific Reports. Parmi les questions auxquelles ils tentent de répondre, citons la chasse à d’E. carrolldongi.

Comment se nourrissait E. carrolldongi

E. carrolldongi est apparenté de manière lointaine aux ichthyosaures, un groupe éteint de reptiles marins ressemblant à des marsouins. Mais contrairement à de nombreux ichthyosaures, qui avaient de grands yeux pour les aider à voir leurs proies dans des eaux sombres, les yeux de E. carrolldongi étaient très petits.

Cela signifie probablement que l’animal n’a pas utilisé la vue pour chercher de sa nourriture. Aucun tissu mou n’a été préservé dans les échantillons de fossile, ce qui a empêché les chercheurs de dire de façon définitive le sens sur lequel E. carrolldongi s’appuyait. Mais le squelette de l’animal offre plusieurs indices.

Par exemple, il est peu probable qu’E. Carrolldongi ait pu entendre particulièrement bien sous l’eau. «La localisation des fonds dans l’eau est difficile pour les animaux à petite tête», écrivent les auteurs de l’étude, «étant donné que le son se déplace cinq fois plus rapidement dans l’eau que dans l’air».

E. carrolldongi manque également de la structure palatine des animaux. – comme des serpents – qui utilisent la langue pour rassembler des informations sur leur environnement.

Il chassait comme les ornithorynques

Donc, peut-être, affirment les chercheurs, qu’E. carrolldongi a souvent chassé comme les ornithorynques: en utilisant leurs larges museaux pour trouver et attraper leurs proies dans des eaux sombres. Les ornithorynques peuvent également détecter les impulsions électriques générées par leurs proies; les auteurs de l’étude ne savent pas si E. carrolldongi a partagé cette habileté, mais ce n’est «pas impossible», écrivent-ils.

Les chercheurs ajoutent qu’E. carrolldongi mangeait probablement des crevettes et d’autres petits invertébrés, un peu comme les ornithorynques d’aujourd’hui à bec de canard. La récente étude offre non seulement un aperçu d’un ancien reptile mal compris, mais jette également un nouvel éclairage sur la période suivant l’extinction massive du Permien.

Au cours de cet événement dévastateur, survenu il y a environ 252 millions d’années, plus de 95% des espèces marines et 70% des espèces terrestres ont péri. Les scientifiques ont déjà pensé que la diversification des animaux marins avait ralenti à la suite de cette catastrophe, mais des preuves récentes suggèrent que ce n’était pas le cas. E. carrolldongi, qui a évolué au lendemain de l’extinction, suggère certainement que les animaux se diversifiaient rapidement.

La recolonisait de la Terre a permis l’émergence de formes bizarres

« Il y avait beaucoup d’opportunités ouvertes alors que la vie recolonisait la surface de la Terre », explique Motani à Laura Geggel, de Live Science. Cela a conduit à des «formes bizarres» qui «ont saisi des niches ouvertes et se sont diversifiées, mais ont été rapidement éliminées, probablement par la sélection naturelle», ajoute-t-il.

E. carrolldongi n’a probablement pas été un animal qui savait s’alimenter efficacement, et il ne semblait pas non plus avoir été un nageur très rapide. « Il ne survivrait pas dans le monde moderne », dit Motani, « mais il n’avait pas de rival à cette époque. »

Source : Smithsonian
Crédit photo : Long Cheng, et al, Scientific Reports 2019, Creative Commons 4.0

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