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Nos tout premiers ancêtres, semblables à des rongeurs, ont probablement foulé la terre il y a 200 millions d’années avec de minuscules pieds plats. Mais selon une nouvelle étude, à mesure que la posture de ces pieds évoluait, la taille des mammifères évoluait aussi, allant du lion africain aux pieds de l’homme, qui sont relativement plats.

Pourquoi existe-t-il des animaux aussi massifs ?

«C’est un excellent article», déclare Christofer Clemente, spécialiste de l’évolution de la locomotion à l’Université de la Sunshine Coast dans le Queensland en Australie, qui n’a pas participé à ce travail. « C’est une idée très intelligente de lier ces choses. »
Pour mener cette étude, Manabu Sakamoto, un biologiste de l’évolution à l’Université de Reading au Royaume-Uni; Tai Kubo, paléontologue à l’Université de Tokyo et leurs collègues ont rassemblé les données de 880 espèces de mammifères vivants et la posture de leurs pieds. L’équipe a divisé les postures en trois catégories principales: plantigrade (pieds plats), digitigrade (pointe du doigt) ou unguligrade (avec des sabots).
La plupart des animaux étaient relativement faciles à placer: les humains et les souris sont pieds nus; les chiens et les chats sont sur la pointe des pieds; les chevaux et les bisons sont unguligrades. D’autres ont présenté des défis. Les éléphants et les rhinocéros, par exemple, ont des sabots, mais ne distribuent pas leur poids comme le font les chevaux.
Ensuite, les chercheurs ont tracé ces espèces sur un arbre généalogique qui retrace l’histoire évolutive des ramifications de toutes les vies connues des mammifères. Ils ont indiqué les postures possibles des animaux éteints sur la base de leurs relations avec les espèces vivantes à partir de leur ensemble de données.

Le premier mammifère avait probablement les pieds plats

Leur modèle suggère que le premier mammifère ancestral avait probablement les pieds plats, rapportent-ils aujourd’hui dans Proceedings of the National Academy of Sciences.
Mais la taille était la plus grande surprise: en moyenne, les mammifères à la pointe du pied ont tendance à être environ deux fois plus massifs que les mammifères à pieds plats, et les animaux à sabots sont généralement encore plus grands, soit 57 fois plus que les animaux à la pointe des pieds.
Il existe bien sûr des points aberrants: les éléphants à pieds plats sont les mammifères terrestres les plus massifs de la planète, et les chiens et les chats sont plus petits que les humains aux pieds plats. Mais la tendance générale s’est maintenue.
Lorsque les scientifiques ont cartographié ces modifications de points de ramification sur leur arbre phylogénétique – par exemple, lorsque l’ancêtre à l’origine des phacochères, des wapitis et des girafes ont évolué pour marcher sur des sabots au lieu de la pointe des pieds – ils ont constaté qu’il y avait presque toujours une augmentation rapide de la taille du corps .
«Tout au long de l’évolution, l’augmentation de la taille corporelle a tendance à s’accentuer à ces points de transition», explique Sakamoto. « Ce n’est pas une chose progressive. »
Cela suggère l’une des deux possibilités suivantes: la posture des pieds a permis aux mammifères de s’installer et de s’épanouir dans de nouvelles niches écologiques dans lesquelles être grand était un avantage. Mais ce qui est réellement arrivé en premier – probablement le sabot – reste une question ouverte, dit Sakamoto.

De futures études permettraient de comprendre la grosseur des dinosaures

Il pense que l’ajout de mammifères fossiles à leur modèle dans de futures études pourrait aider à éclaircir la direction de la flèche évolutive. «Ces conclusions  ont beaucoup de sens», déclare John Hutchinson, qui étudie la biomécanique au Royal Veterinary College de Londres.
La réponse pourrait éclairer d’autres mystères de l’évolution, ajoute Clemente. « Si nous pouvons mieux comprendre le lien entre la taille du corps et la posture, nous pourrons remonter dans le temps et répondre à des questions telles que « comment les dinosaures sont-ils devenus si gros? », Ce qui serait vraiment excitant. »
Source : Science
Crédit photo sur Unsplash : caterina sanders

La posture des pieds expliquerait la grosseur de certains animauxmartinBiologie
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