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Une nouvelle étude de la Washington University School of Medicine de St. Louis a révélé que le cerveau des femmes semblait avoir environ trois ans de moins que celui des hommes du même âge, du point de vue métabolique.

Le cerveau des femmes plus jeune que celui des hommes

Les résultats, disponibles dans PNAS, pourraient expliquer pourquoi les femmes ont tendance à rester mentalement plus actives que les hommes. «Nous commençons tout juste à comprendre comment divers facteurs liés au sexe peuvent influer sur le vieillissement cérébral et sur la vulnérabilité du cerveau aux maladies neurodégénératives», a déclaré le principal auteur Manu Goyal, MD, professeur adjoint de radiologie à l’institut de radiologie Mallinckrodt de l’université.
« Le métabolisme du cerveau pourrait nous aider à comprendre certaines des différences que nous constatons entre les hommes et les femmes à mesure qu’ils vieillissent. »
Le cerveau fonctionne en s’alimentant avec du sucre, mais la façon dont le cerveau l’utilise change à mesure que les gens grandissent et vieillissent. Les nouveau-nés et les enfants utilisent une partie de leur carburant cérébral dans un processus appelé glycolyse aérobie, qui favorise le développement et la maturation du cerveau.
Le reste du sucre est brûlé pour alimenter les tâches quotidiennes comme penser et faire. Chez les adolescents et les jeunes adultes, une part considérable du sucre dans le cerveau est également consacrée à la glycolyse aérobie, mais cette fraction diminue progressivement avec l’âge, se stabilisant à des quantités très faibles au moment où les personnes atteignent l’âge de 60 ans.
Mais les chercheurs ont peu compris la différence de métabolisme cérébral entre hommes et femmes. Alors Goyal et ses collègues, y compris Marcus Raichle, MD, professeur de médecine Alan A. et Edith L. Wolff et professeur de radiologie, et Andrei Vlassenko, MD, PhD, professeur agrégé de radiologie, ont étudié 205 personnes pour comprendre comment leur cerveau utilise le sucre.

Une analyse pour mesurer le flux d’oxygène et de glucose dans le cerveau

Les participants à l’étude – 121 femmes et 84 hommes âgés de 20 à 82 ans – ont subi une analyse PET pour mesurer le flux d’oxygène et de glucose dans leur cerveau. Les chercheurs ont déterminé pour chaque personne la fraction de sucre engagée dans la glycolyse aérobie dans diverses régions du cerveau.
Ils ont mis au point un algorithme d’apprentissage automatique pour trouver une relation entre l’âge et le métabolisme cérébral en lui fournissant les données relatives à l’âge des hommes et au métabolisme cérébral. Les chercheurs ont ensuite saisi les données du métabolisme cérébral chez les femmes dans l’algorithme et demandé au programme de calculer l’âge du cerveau de chaque femme à partir de son métabolisme. L’algorithme a produit des âges cérébraux en moyenne 3,8 ans plus jeunes que les âges chronologiques des femmes.
Les chercheurs ont également effectué l’analyse à l’inverse: ils ont formé l’algorithme sur les données des femmes et l’ont appliqué aux hommes. L’algorithme indiquait cette fois que le cerveau des hommes était 2,4 ans plus vieux que leur âge réel. La relative jeunesse du cerveau des femmes était décelable même chez les participantes les plus jeunes, âgées de 20 ans.

Le cerveau des hommes devient adulte trois ans avant celui des femmes

«Ce n’est pas que les cerveaux des hommes vieillissent plus rapidement: ils commencent l’âge adulte environ trois ans de plus que ceux des femmes, et cela dure toute la vie», a déclaré Goyal, professeur adjoint de neurologie et de neuroscience. «Ce que nous ne savons pas, c’est ce que cela signifie. Je pense que cela pourrait signifier que les femmes ne connaissent pas autant de déclin cognitif au cours des dernières années parce que leur cerveau est effectivement plus jeune, et nous travaillons actuellement sur une étude pour le confirmer. »
Les femmes plus âgées ont tendance à obtenir de meilleurs résultats que les hommes du même âge aux tests de raisonnement, de mémoire et de résolution de problèmes. Goyal, Raichle, Vlassenko et ses collègues suivent maintenant une cohorte d’adultes pour voir si les cerveaux plus jeunes ont moins de risques de développer des problèmes cognitifs.
Source : Washinton University in St.Louis
Crédit photo sur Unsplash : Priscilla Du Preez