Vidéo : SpaceX allume un Raptor pour sa fusée Starship

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Elon Musk, semble-t-il, avait mieux à faire que de regarder le football dimanche dernier. Tôt le matin, alors que la majeure partie de l’Amérique dormait après une soirée douteuse composée presque entièrement de chips, d’alcool et de maïs, Musk et l’équipe de SpaceX se préparaient pour le premier essai de mise à feu complète d’un moteur Raptor destiné à voler à l’air libre.

SpaceX test son moteur Raptor

Ce n’est pas la première fois que le moteur Raptor est déclenché – SpaceX a déjà déclenché des composants individuels et testé diverses conceptions. Selon Musk, il s’agit du «premier tir du moteur de vol Starship Raptor», ce qui signifie que c’est la première fois que la conception, désormais achevée, est assemblée et utilisée dans sa configuration de vol spatial qui devrait aller vers Mars.

Le moteur Raptor a subi plusieurs modifications de conception – à l’origine, SpaceX avait prévu de l’installer sur le lanceur ITS en 2016 (équipé de 42 moteurs Raptor), avant de changer d’idée et de dévoiler son concept de fusée BFR (officiellement appelé «Super Heavy») pour la première étape et Starship pour la seconde étape. Le Super Heavy utilise 31 moteurs Raptor, tandis que le Starship en compte sept.

Le moteur a été conçu en vue de réduire l’usure globale et d’éliminer les défaillances qui pourraient en limiter sa capacité de réutilisation ou augmenter les coûts d’exploitation à long terme. Contrairement au moteur Merlin de SpaceX, qui utilise un mélange de RP-1 et de LOX, le moteur Raptor est alimenté par du méthane liquide cryogénique et de LOX.

Du méthane sous-refroidi

Le Raptor utilise du méthane sous-refroidi (le sous-refroidissement consiste à maintenir la température du liquide bien en dessous de son point d’ébullition). Le sous-refroidissement du méthane permet à SpaceX d’augmenter la quantité de propulseur stockée dans la fusée. Il augmente l’impulsion et réduit la cavitation.

Le test ne dure que quelques secondes, mais fournit des informations extrêmement précieuses sur les performances réelles de la fusée et sur sa capacité à s’allumer de manière contrôlée. La lueur verte dans l’échappement près de la fin du tir indique que le revêtement en cuivre de la chambre du moteur a brûlé par accident. Même si cela n’aurait pas dû être fait, c’est précisément pour trouver ces difficultés que les ingénieurs procèdent à des essais de tir.

Ce moteur pourrait être utilisé dès cette année

Rien ne peut remplacer ce type de tir d’essai et, comme le note Ars Technica, « tout premier» tir d’essai d’un nouveau moteur de fusée grandeur nature qui ne se termine pas par une explosion incontrôlée est une bonne chose.» Ars indique également que ce moteur pourrait être utilisé pour des vols «de courte durée» cette année lorsque SpaceX tentera de faire voler le vaisseau spatial à une hauteur d’environ 5 km, puis de le faire atterrir à nouveau.

Source : ExtremeTech
Crédit photo sur Unsplash : SpaceX

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