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Des scientifiques australiens étudient des moyens assez créatifs de lutter contre le virus Zika, qui continue de poser un risque pour des millions de personnes en Afrique, en Asie et dans certaines régions des Amériques.

Des moustiques génétiquement modifiés contre le virus Zika

À la suite d’un essai mené l’année dernière au cours duquel des chercheurs ont pu relâcher des moustiques propageant des maladies dans le nord du pays, les scientifiques ont maintenant mis au point une technique d’ingénierie permettant de protéger le plus important transmetteur du virus, laissant entrevoir un nouveau moyen de contrôler la propagation du virus du Zika et d’autres maladies transmises par les moustiques.
Les essais menés l’année dernière sont le fruit d’une collaboration entre l’Université australienne James Cook, des scientifiques de l’organisation de recherche scientifique et industrielle du Commonwealth (CSIRO) et la jeune entreprise américaine d’élevage de moustiques Verily. Les scientifiques ont entrepris de réduire la population de moustiques Aedes aegypti dans le nord du Queensland en les infectant avec une bactérie naturelle, et ont réussi à le faire avec succès.
Le moustique Aedes aegypti est non seulement le principal transmetteur du virus Zika, mais également le principal vecteur de maladie de la dengue, un vecteur de la fièvre jaune et, bien sûr, le paludisme. Pour cette raison, les scientifiques tentent depuis quelque temps d’utiliser le génie génétique pour limiter les dommages, mais jamais de cette manière.

Injecter un gène synthétique anti-Zika

« Il y a eu quelques autres études où les chercheurs ont modifié les moustiques en laboratoire, avec un certain succès pour réduire la transmission du virus », explique le Dr Prasad Paradkar, chercheur principal au CSIRO. « Cette recherche est sans précédent dans l’ingénierie d’un moustique qui bloque complètement le virus et pourrait être facilement adapté pour fonctionner contre d’autres virus tels que la dengue. »
Un moustique Aedes aegypti propage le virus Zika avec beaucoup d’effet en se gavant du sang d’une personne infectée puis en mordant une autre. Paradkar et ses collègues ont peut-être maintenant trouvé un moyen de stopper cette propagation, à savoir une version du moustique qui a du mal à contracter le virus.
Les scientifiques y sont parvenus en injectant un gène synthétique anti-Zika aux moustiques au stade embryonnaire, ainsi qu’un autre gène leur donnant les yeux rouges pour qu’ils puissent être différenciés des autres. Il est intéressant de noter que cette technique quelque peu effrayante est couramment utilisée dans la recherche en génie génétique comme moyen d’identification, notamment pour tenter de bloquer la propagation du paludisme transmis par les moustiques en 2015.
Les nouveaux tests ont été effectués dans un insectarium en quarantaine situé dans le centre de confinement biologique du CSIRO, où les chercheurs ont découvert que l’ajout du gène anti-Zika empêchait les moustiques modifiés de propager le virus, avec des taux d’infection et de transmission considérablement plus faibles.

Relâcher des moustiques modifiés dans la nature

Ces résultats laissent entrevoir un jour la possibilité de lâcher ces moustiques modifiés dans la nature pour éliminer les insectes susceptibles de transmettre des infections, mais M. Paradkar estime qu’il reste encore beaucoup à faire avant que cela se produise.
« Cela nécessiterait de reproduire un grand nombre de ces moustiques dans un laboratoire et de les relâcher dans les régions touchées pour enrayer la transmission », a-t-il déclaré. « Cependant, nous n’en sommes pas encore à ce stade. Nous devons mener d’autres expériences et analyser les risques en ce qui concerne la sécurité écologique de ce travail, et il faudrait un débat public bien informé et l’engagement de la communauté autour de cette solution, aux côtés des approbations réglementaires nécessaires. »

Se concentrer d’abord sur le virus de la dengue

Bien que l’équipe se heurte à certains obstacles pour intégrer cette technologie sur le terrain, il existe un précédent pour des essais pilotes impliquant des moustiques génétiquement modifiés et le virus Zika. La FDA a approuvé un essai à cet effet en 2016 afin de s’attaquer directement à Zika. Paradkar et son équipe s’intéressent déjà à d’autres maladies transmises par les moustiques. « Nous allons d’abord nous concentrer sur le virus de la dengue, qui infecte plus de 300 millions de personnes dans le monde chaque année. »
La recherche de l’équipe a été publiée dans la revue PNAS.
Source : CSIRO
Crédit photo : Pixabay

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