Une pilule peut-elle combattre la solitude?

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Pour bien comprendre la nature insidieuse de la solitude, il est utile de penser aux serpents et aux bâtons. C’est ce que suggère Stephanie Cacioppo, une scientifique de l’Université de Chicago et chercheuse de premier plan sur le sujet.

Combattre la solitude avec une pilule ?

«Avez-vous déjà fait une promenade dans les bois et avez-vous fait le saut parce que vous avez vu un bâton par terre et que vous pensiez que c’était un serpent», dit-elle. « L’esprit solitaire voit des serpents tout le temps. »

Cacioppo se heurte à l’un des grands paradoxes de la solitude chronique: alors que le cerveau sent qu’il y a quelque chose qui ne va pas et qu’il devrait communiquer avec les gens pour le leur dire, cela peut aussi les rendre défensifs et hypervigilants dans leur jugement des autres, ce qui les amène à se concentrer sur les signaux négatifs qu’ils pensent recevoir. Ce qui les empêche de se connecter aux autres.

En termes plus simples, leur «réseau de cerveau social» – les parties du cerveau associées à des comportements tels que l’empathie et l’interaction sociale – a changé ou, pour reprendre les termes de Cacioppo, est «désactivé». Au lieu de cela, la crainte du rejet l’emporte. Mais que se passerait-il si un médicament pouvait aider à apaiser cette peur? Une pilule peut-elle rendre les rencontres sociales moins menaçantes?

Réduire la peur

Cacioppo supervise un essai clinique en cours. Depuis un an et demi – l’étude doit s’achever en juin – 96 sujets isolés, mais en bonne santé ont reçu des doses orales de 400 mg de prégnénolone, une hormone principalement produite par les glandes surrénales. Elle a été associée à l’amélioration de la mémoire, mais aussi à la réduction du stress.

Selon Cacioppo, l’objectif de cette recherche est de mesurer l’effet de la «normalisation» des taux de prégnénolone chez les sujets. La théorie est que cela pourrait aider à calmer la peur qui pousse les personnes solitaires à continuer à se retirer. Elle explique clairement que l’intention n’est pas d’éteindre la sensation de solitude. Cacioppo note, c’est comme une soif, une façon de votre corps de vous alerter d’un danger. Mais idéalement, un médicament pourrait permettre à une personne isolée de mieux comprendre ses interactions avec les autres.

«Un esprit isolé vous ment tout le temps», dit-elle. «C’est comme lorsque vous conduisez en hiver et que la visibilité est vraiment mauvaise. L’idée est qu’une pilule puisse dégivrer le pare-brise pour vous, et finalement vous voyez les choses telles qu’elles sont, plutôt que d’avoir peur de tout le monde. Vous devenez plus ouvert à l’écoute des autres. »

C’est mauvais pour votre santé

Si les recherches aboutissent à un traitement pharmacologique de la solitude, ce serait une avancée importante. Qu’il s’agisse d’un changement démographique, culturel ou technologique – ou plutôt d’une combinaison des trois -, il semble que nous vivions dans une épidémie de solitude. Près de la moitié des 20 000 adultes américains qui ont participé à l’étude Cigna l’année dernière ont déclaré se sentir seuls ou laissés pour compte.

L’impact potentiel sur la santé publique donne à réfléchir. La solitude est un facteur de risque de maladie cardiovasculaire et d’accident vasculaire cérébral. Cela peut réduire votre immunité. Cela augmente les risques de développer un diabète de type 2. Cela peut aggraver les habitudes de sommeil, sans compter que cela peut vous rendre près de 30% plus susceptible de mourir plus tôt que quelqu’un qui ne se sent pas seul.

«La solitude est un facteur de risque important de mortalité prématurée», explique Juliane Holt-Lunstad, professeure de psychologie à l’université Brigham Young, qui a étudié le lien entre solitude et les problèmes de santé. « Compte tenu de toutes les complications de santé, beaucoup de gens se débattent avec ce que nous pouvons faire pour lutter contre la solitude, et ils ne pensent pas que nous ayons une bonne réponse à ce stade. »

Alors que Holt-Lunstad estime qu’il est utile de mettre au point une pilule qui traite les signaux cérébraux perturbés susceptibles d’exacerber la solitude, elle craint également d’être surutilisée. «Si nous ne donnons pas aux médecins et aux autres professionnels de la santé les outils nécessaires pour faire face à la solitude, dit-elle, et que tout ce qu’ils ont dans leur boîte à outils est une ordonnance, c’est tout ce que les gens vont obtenir.»

C’est important, ajoute-t-elle, que le fait d’être socialement connecté doit faire partie d’un mode de vie sain, mais aussi bien manger et faire de l’exercice. «Ces liens peuvent être très importants au cours des transitions de la vie, qu’il s’agisse de l’adolescence, de la transition vers la parentalité ou de la transition vers la retraite», a déclaré Holt-Lunstad. «C’est à ce moment-là que les gens risquent le plus de devenir déconnectés. Comment pouvons-nous mieux préparer les gens à commencer à penser à cela dans le cadre de leur mode de vie plus sain? »

Fermer un esprit solitaire

Cacioppo convient que, en soi, une pilule n’est pas la solution pour traiter la solitude. « Nous pensons à ce médicament comme une thérapie d’appoint qui va de pair avec des exercices que vous devez pratiquer tous les jours lorsque vous interagissez avec d’autres personnes », dit-elle. « Parce que la lutte contre la solitude est une lutte quotidienne. »

Cacioppo comprend cela d’une manière profondément personnelle. L’année dernière, son mari, John, un chercheur reconnu en solitude avec lequel elle travaillait tous les jours, est décédé. Elle était dévastée. « Il était l’amour de ma vie. Nous étions toujours ensemble, comme des jumeaux. Je ne pensais pas pouvoir survivre sans lui, mais j’ai réussi. J’ai dû faire de très longues courses pour fermer mon esprit solitaire », dit-elle. «Heureusement, la biologie m’a aidé. Parce que quand nous courons, des endorphines entrent en jeu. Cela m’a vraiment aidé. »

Un traitement pharmacologique 

Cacioppo reconnaît que tout le monde ne peut courir un 10 kilomètres tous les jours après une tragédie. C’est pourquoi elle et son défunt mari ont pensé à mettre au point un traitement pharmacologique susceptible d’aider les gens à prendre un nouveau départ dans la vie et dans leurs relations sociales. « Je suis la preuve vivante de ma science, dit-elle. Si je peux me remettre de la solitude, tout le monde peut le faire. »

Source : Smithsonian
Crédit photo sur Unsplash : Chetan Menaria

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