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Les spermatozoïdes plus âgés engendrent une progéniture la plus saine et la plus résistante, du moins chez le poisson zèbre. Cette découverte remet en question l’opinion en vigueur concernant ce qui détermine les caractéristiques physiques du sperme.

Les spermatozoïdes plus âgés

Ce qui pourrait avoir des implications évolutives importantes, car cela suggère également que les méthodes utilisées par les cliniques de fertilité pour sélectionner les spermatozoïdes – qui favorisent les plus endurants – pourraient être améliorées.
«Je pense vraiment que c’est pertinent», déclare Simone Immler, responsable de l’équipe à l’université d’East Anglia au Royaume-Uni. «Nous passons à côté de nombreuses étapes lors des technologies de fertilisation artificielle. »

Ils vivent plus longtemps

La moitié des spermatozoïdes du poisson zèbre arrêtent de nager seulement 25 secondes après être entrés dans l’eau, bien que certains s’en sortent mieux et survivent environ 1 minute.
Pour voir s’il existait une différence entre ces spermatozoïdes ayant une durée de vie relativement courte et ceux ayant une durée de vie plus longue, l’équipe Immler a scindé l’éjaculation du poisson zèbre en deux parties. Une partie était mélangée avec des oeufs et de l’eau, et l’autre partie, les œufs ont été ajoutés 25 secondes après l’eau, ce qui signifie que seuls les spermatozoïdes ayant une plus longue durée de vie avaient une chance de les fertiliser.
Les résultats étaient frappants. La progéniture issue de spermatozoïdes ayant vécu plus longtemps était en meilleure forme, dit Immler. «Ils ne se sont pas seulement reproduits plus longtemps au cours de leur vie, ils ont aussi vécu plus longtemps.» Cependant, les effets ont été moins prononcés chez les progénitures de sexe féminin que chez les mâles.
Permettre aux seuls spermatozoïdes ayant survécu plus longtemps de féconder les ovules pourrait constituer une forme de contrôle de la qualité, éliminant les spermatozoïdes avec des mutations nuisibles, déclare Immler. Mais, étonnamment, cela remet en question la croyance traditionnelle.
Les cellules souches à l’origine du sperme possèdent deux copies légèrement différentes du génome. Mais les spermatozoïdes eux-mêmes ne possèdent qu’un seul exemplaire, contenant un mélange de génomes parentaux.

Renverser l’opinion traditionnelle

Pendant de nombreuses décennies, à partir des années 1960, on a pensé que les caractéristiques physiques du sperme étaient entièrement contrôlées par la génétique diploïde du mâle qui les produisait, plutôt que par la génétique haploïde des spermatozoïdes individuels, explique le biologiste Richard Borowsky de l’Université de New York . Si cela est vrai, cela signifie que la sélection – naturelle ou artificielle – au stade du sperme ne peut pas avoir beaucoup d’effet sur l’ADN de la progéniture résultante.
Cependant, des récents travaux de Borowsky et d’autres suggèrent que cette croyance est fausse, avec des implications pour les traitements d’évolution et de fertilité. «Ceci est potentiellement très important», déclare Borowsky. Cette étude semble robuste, explique la généticienne Anne Goriely de l’Université d’Oxford, qui étudie un autre type de sélection du sperme.
Il est très probable que cela aura des implications pour les humains et la IVF, dit-elle. Immler travaille déjà avec deux cliniciens en IVF pour confirmer et appliquer les résultats aux femmes. « Je ne peux pas vous en dire plus pour le moment », dit-elle.
Cette découverte de base semble valable, dit Denny Sakkas de Boston IVF, qui travaille à l’amélioration des traitements de fertilité. «Mais étendre cela aux mammifères est une tâche assez lointaine. Ils n’ont pas les données pour l’indiquer.  »
Chez l’homme, on pense que les meilleurs spermatozoïdes qui atteignent les trompes de fallope – dans lesquelles les œufs voyagent – sont les meilleurs, dit Sakkas. Les cliniques d’IVF sélectionnent généralement les nageurs les plus forts et les utilisent pour féconder leurs œufs.

Le sperme peut survivre plusieurs jours

«C’est très rare, nous délaisserons pas cette pratique du jour au lendemain.», dit-il, car il est largement prouvé que garder trop longtemps le sperme d’êtres humains et d’autres mammifères en culture est néfaste. Cependant, cela pourrait être dû aux conditions artificielles. Chez les femmes, le sperme peut survivre jusqu’à une semaine.
Les résultats de cette recherche on été publiés dans Evolution Letters.
Source : New Scientist
Crédit photo sur Unsplash : Luma Pimentel

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Les spermatozoïdes plus âgés engendrent une progéniture la plus saine et la plus résistante, du moins chez le poisson zèbre. Cette découverte remet en question l'opinion en vigueur concernant ce qui détermine les caractéristiques physiques du sperme. Les spermatozoïdes plus âgés Ce qui pourrait avoir des implications évolutives importantes, car cela...