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La NASA a sélectionné la dernière mission spatiale pour rejoindre son programme Explorer. Son objectif se résume en son nom: le spectrophotomètre pour l’histoire de l’Univers, l’époque de la réionisation et l’explorateur des glaces (SPHEREx).

SPHEREx à la recherche de réponses fondamentales

SPHEREx surveillera le ciel sous une lumière optique aussi bien du proche infrarouge qui, bien que non visible à l’œil humain, constitue un outil puissant pour répondre aux nombreuses questions cosmiques. Les astronomes utiliseront cette mission pour rassembler des données sur plus de 300 millions de galaxies, ainsi que sur plus de 100 millions d’étoiles de notre propre Voie Lactée. Ainsi, à la fin de la mission, il aura cartographié le ciel entier en 96 bandes de couleurs différentes, soit bien plus que les précédents relevés sur tout le ciel.
La mission visera trois objectifs principaux. Tout d’abord, SPHEREx étudiera la physique de l’expansion de l’Univers. Fondamentalement à mesure que l’inflation de l’Univers écarte les masses de matière comme des galaxies, les longueurs d’onde de la lumière s’allongent jusqu’à l’extrémité rouge du spectre. SPHEREx mesurera ce « décalage vers le rouge » avec une grande précision en examinant plus de galaxies dans une plus grande étendue du ciel que d’autres relevés.
Le deuxième objectif consiste à étudier l’histoire de la lumière produite par ces galaxies. Pour ce faire, il utilisera des cartes couvrant tous les cieux pour mieux comprendre la lumière de fond extragalactique qui est partout, puis rechercher de légères fluctuations qui pourraient indiquer le moment où certaines des premières étoiles et galaxies ont vu le jour.
« Cette mission incroyable constituera un trésor de données uniques pour les astronomes », a déclaré Thomas Zurbuchen, administrateur adjoint de la Science Mission Directorate de la NASA. « Il fournira une carte galactique sans précédent contenant les « empreintes digitales » des premiers moments de l’histoire de l’Univers et nous aurons de nouveaux indices sur l’un des plus grands mystères de la science: qu’est-ce qui a fait que l’Univers s’est développé si rapidement; moins d’une nanoseconde après la Big Bang? »

Rechercher des ingrédients de la vie

La troisième partie de cette mission examinera un mystère majeur un peu plus près de chez nous; quelle est la caractéristique commune des ingrédients de la vie dans la Voie Lactée? Les astronomes utiliseront SPHEREx pour étudier des millions d’étoiles dans notre voisinage cosmique, à la recherche des signatures révélatrices d’eau et de molécules organiques telles que le monoxyde de carbone, le dioxyde de carbone et le méthanol, qui sont indispensables à la vie telle que nous la connaissons. En particulier, le télescope cherchera ces composés dans des endroits où de nouvelles étoiles et planètes se forment.
Ball Aerospace, à Broomfield, dans le Colorado, assurera l’intégration de la mission SPHEREx et de l’engin spatial. L’Institut coréen d’astronomie et des sciences spatiales de Daejeon (République de Corée) fournira du matériel d’essai et des analyses scientifiques.

La mission SPHEREx sera lancée en 2023

SPHEREx a été sélectionnée parmi les neuf propositions soumises après que le programme Astrophysics Explorers de la NASA eut présenté une demande en septembre 2016. Un groupe de scientifiques et d’ingénieurs a procédé à un examen approfondi de la faisabilité et des avantages potentiels de chaque proposition pour la science. prometteur. Le lancement de la mission SPHEREx est prévu pour 2023 et coûtera 242 millions de dollars américains.
Source : NASA, SPHEREx
Crédit photo : Caltech

SPHEREx : rechercher les ingrédients de la vie et sonder le passé de l'UniversmartinEspace
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