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Les modèles climatiques actuels indiquent que nous sommes sur la bonne voie pour des changements assez drastiques si nous ne réduisons pas notre empreinte carbone. Mais une nouvelle étude a révélé une énorme source potentielle d’émissions de carbone qui n’a pas encore été prise en compte dans les modèles climatiques: des réservoirs de gaz piégés au fond de la mer, qui pourraient être libérés lors du réchauffement des océans.

Le carbone des fonds marins

Cela s’est déjà produit, l’équipe ayant suggéré que ces gaz s’échappaient des profondeurs d’il y a des milliers d’années et mettaient fin à la dernière période glaciaire. Vers la fin du Pléistocène, les niveaux atmosphériques de gaz à effet de serre ont grimpé en flèche, mettant ainsi fin à la dernière période glaciaire. Mais d’où viennent tous ces gaz? On a longtemps pensé que le cycle régulier du carbone des océans pouvait être responsable, mais selon des calculs plus récents, ce processus est trop lent pour rendre compte de la hausse subite.
L’idée suivante était que les réservoirs de dioxyde de carbone des fonds marins pourraient en être la cause. Ces réservoirs ont tendance à s’accumuler autour des sources hydrothermales, où le dioxyde de carbone et le méthane sont libérés par l’activité volcanique souterraine. Les gaz se mélangent à l’eau et à d’autres matériaux pour former une boue qui se durcit pour former un bouchon. Là, ils peuvent rester inactifs pendant des milliers d’années, jusqu’à ce que quelque chose se passe et les perturbe.
Un de ces déclencheurs semble être le réchauffement des eaux – essentiellement, à mesure que l’océan capte davantage de chaleur de l’atmosphère, ces bouchons fondent et libèrent les vastes réserves de dioxyde de carbone. À leur tour, les gaz remontent à la surface et s’échappent dans l’atmosphère, ce qui accentue l’effet de serre.
Cette nouvelle étude a montré que c’était peut-être ce qui s’est passé à la fin de la dernière période glaciaire. Des chercheurs de l’Université de Californie du Sud, de l’Université nationale australienne et de l’Université de Lund ont examiné une région connue sous le nom de Eastern Equatorial Pacific (EEP). Cette zone est un point chaud pour le carbone libéré de l’océan dans l’atmosphère.
En étudiant les anciens sédiments marins, les chercheurs ont découvert que les matériaux hydrothermaux semblaient se déposer en plus grande quantité vers la fin de la dernière période glaciaire. En particulier, il y avait environ quatre fois plus de zinc dans les coquilles de créatures marines microscopiques de l’époque, ce qui indique une activité hydrothermale.
Les âges de ces micro-organismes marins étaient corrélés aux données sur les variations des niveaux de dioxyde de carbone dans l’atmosphère et le lien était clair: l’EEP libérait de grandes quantités de carbone juste avant la fin de la période glaciaire, contribuant à l’augmentation de la température de surface.

Les océans se réchauffent à nouveau

Mais ce qui est le plus inquiétant dans cette étude, c’est que les océans se réchauffent à nouveau et que nos modèles climatiques ne tiennent pas compte de la quantité supplémentaire de CO2 contenue dans ces réservoirs. S’il devait être publié, les résultats pourraient être bien pires que ceux que nous avions prévus.
« Nous utilisons le passé pour anticiper l’avenir », a déclaré Lowell Stott, principal auteur de l’étude. « Nous savons qu’il existe de vastes réservoirs de gaz carbonique au fond des océans. Nous savons que lorsqu’ils ont été perturbés pendant le Pléistocène, ils ont réchauffé la planète. Nous devons savoir si ces réservoirs de carbone pourraient être à nouveau déstabilisés. nous devons rendre des comptes.  »
Les chercheurs disent que beaucoup plus d’études sont nécessaires pour déterminer le niveau de la menace. Comme une grande partie du plancher océanique reste inexplorée, nous ne savons pas encore quelle quantité de dioxyde de carbone est retenue dans ces réservoirs. De plus, les océans ne se réchauffent pas de manière uniforme. Nous ne savons donc pas quels réservoirs sont les plus vulnérables.
« Cette étude montre qu’il nous manque un élément essentiel à la masse du carbone marin », a déclaré Stott. « Cela montre que ces réservoirs géologiques peuvent libérer de grandes quantités de carbone des océans. Notre article montre que ce processus a déjà eu lieu et qu’il pourrait se reproduire. »
Cette recherche a été publiée dans la revue Environmental Research Letters.
Source : University of Southern California
Crédit photo sur Unsplash : Jong Marshes

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