Est-ce l’empreinte de l’un des derniers Néandertaliens?

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Des chercheurs ont découvert une série d’empreintes de pas fossilisées dans une ancienne dune de sable à Gibraltar, un petit territoire britannique situé à l’extrémité Sud-Ouest de la péninsule ibérique. Une des empreintes, suggère qu’elle peut avoir été faite par un Néandertalien.

La dernière empreinte d’un Néandertalien ?

L’une des empreintes d’un Néandertalien est connue pour avoir été faite en Roumanie datant de 62 000 ans. Mais l’empreinte de Gibraltar est beaucoup plus jeune. Mais d’autres experts ne sont pas sûrs de cette interprétation. Cette découverte fait partie d’un long débat à savoir quand les Homo sapiens ont colonisé l’Europe et quand les Néandertaliens ont disparu.

L’analyse des traces a révélé cinq types d’empreintes dans cette dune. Pour identifier les animaux qui les ont fabriqués, Fernando Muñiz de l’Université de Séville en Espagne et ses collègues ont étudié les tailles et les formes des empreintes, en les comparant à d’autres traces préservées et en les mettant en corrélation avec des restes d’animaux fossilisés trouvés ailleurs à Gibraltar.

Les traces semblent provenir de plusieurs types de mammifères, y compris l’éléphant, le cerf et le léopard. L’une des empreintes, bien que mal conservée, avait l’air d’avoir été faite par un humain – l’empreinte a révélé cinq orteils alignés et la taille ressemblait à celle d’un jeune adolescent. Mais quel genre d’humain a produit cette empreinte?

L’empreinte montre les caractéristiques physiques associées à la fois aux Néandertaliens et aux humains modernes, décider entre les deux candidats sur la base de la taille et la forme de l’empreinte était impossible. Donc les chercheurs se sont intéressés à l’âge et l’emplacement de l’empreinte. L’équipe a daté les empreintes qui seraient âgées de 28 000 ans en utilisant une technique connue sous le nom de luminescence stimulée optiquement, qui peut déterminer quand les grains de sable ont été exposés pour la dernière fois à la lumière du soleil.

Auparavant, des chercheurs, dont certains membres de l’équipe de l’empreinte, ont fait valoir, sur la base de restes trouvés ailleurs à Gibraltar, que les Néandertaliens vivaient dans cette région à cette date tardive, y survivant des milliers d’années de plus que partout ailleurs à travers L’Eurasie. En fin de compte, H. sapiens a supplanté les Néandertaliens et d’autres humains archaïques à travers le monde. Mais notre espèce ne semble pas avoir atteint Gibraltar aussi tard

Des réactions mitigées 

Leur argument a suscité des réactions mitigées de la part d’experts non impliqués dans cette nouvelle étude. « Les proportions des pieds [d’H. sapiens et des Néandertaliens] sont plus ou moins les mêmes, ce qui rend très difficile de dire à partir des contours d’une empreinte si un humain moderne ou un Neandertal a marché sur ces dunes de sable il y a 28 000 ans », note Jeremy DeSilva du Dartmouth College, un expert sur les pieds humains fossiles.

Mais étant donné l’âge de l’empreinte et l’endroit où elle a été trouvée, la suggestion qui ait été faite par un Néandertal est « parfaitement plausible », dit-il. Le paléoanthropologue William Harcourt-Smith de Lehman College, qui est aussi spécialiste de l’anatomie des pieds, est plus circonspect. ” Il y a 28 000 ans, c’était au crépuscule de l’existence des Néandertaliens », dit-il.

Et bien que les restes humains modernes de cette période n’aient pas encore été retrouvés à Gibraltar, nous savons qu’ils vivaient dans d’autres parties de l’Europe. ” Il est possible qu’un Néandertal ait fait [l’empreinte], mais honnêtement, d’un point de vue anatomique, la mauvaise qualité de l’empreinte rend très difficile à prouver de toute façon », dit-il.

D’autres experts craignent que l’attribution de l’empreinte se résume à son âge. Thomas Higham de L’Université D’Oxford et ses collègues ont fréquenté un certain nombre de sites humains Néandertaliens et modernes à travers l’Europe. Dans leurs propres tentatives pour déterminer l’âge des restes archéologiques de Gibraltar, ils n’ont pas pu reproduire les dates tardives obtenues précédemment pour certains de ces matériaux.

Les Néandertaliens avaient disparu par il y a environ 39 000

Et les âges qu’ils ont obtenus pour les départs de Neandertal du Sud de l’Espagne se sont avérés être beaucoup plus vieux que prévu à l’origine, suggérant que la survie apparemment tardive de Néandertals dans le sud de l’Ibérie était un artefact de la méthode de datation utilisée. Au lieu de cela, les dates de l’équipe de Higham indiquaient que les Néandertaliens avaient disparu par il y a environ 39 000.

Une autre complication, de nouvelles preuves suggèrent que les humains modernes ont atteint le sud de l’Ibérie plus tôt qu’on ne le pensait. Dans un article publié plus tôt ce mois-ci dans Nature Ecology and Evolution, Miguel Cortes–Sanchez de l’Université de Séville et ses collègues font état de leurs efforts pour dater un site à Málaga, en Espagne, appelé grotte de Bajondillo dont les dépôts archéologiques couvrent la transition humaine Néandertal-moderne.

Leurs résultats suggèrent que les humains modernes ont remplacé les Néandertaliens à Bajondillo il y a environ 43 000 ans et si les humains modernes étaient dans le sud de l’Espagne à ce moment-là, Gibraltar n’est qu’à environ 105 kilomètres de Málaga.

En résumé, « je serais très sceptique à l’idée [des données d’il y a 28 000 ans] de soutenir une identification néandertalienne dans ce cas-ci”, dit M. Higham à propos de l’empreinte de Gibraltar.

Source : Scientific American
Crédit photo sur Unsplash : Zack Minor

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