Les humains ont chassé les singes durant des milliers d’années

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Si vous imaginez les premiers humains en train de manger, vous les imaginerez probablement assis devant un barbecue de mammouth, d’aurochs et de viande de wapiti géant.

Nos ancêtres chassaient des singes

Mais dans les forêts tropicales ombrophiles du Sri Lanka, où nos ancêtres se sont aventurés il y a environ 45 000 ans, les habitants recherchaient des plats plus modestes, principalement des singes et des écureuils arboricoles.

Ils ont ensuite transformé les os de ces animaux en projectiles pour en chasser davantage. Les archéologues ont rapporté aujourd’hui que cette pratique s’est poursuivie pendant des dizaines de milliers d’années, ce qui en fait le plus long enregistrement connu d’humains à la recherche d’autres primates.

De nombreux scientifiques ont estimé que de telles forêts manquaient de ressources permettant aux premiers humains de s’installer avec succès. Au lieu de cela, nos ancêtres se sont apparemment rapidement adaptés à cet environnement et à d’autres environnements difficiles (tels que les hautes altitudes et les déserts), en partie en déterminant comment chasser de manière fiable des proies difficiles à attraper.

Pour mener cette recherche, l’archéologue Patrick Roberts de l’Institut Max Planck en Allemagne, et ses collègues ont analysé les ossements d’animaux retrouvés dans la grotte Fa Hien de Kalutara au Sri Lanka lors de fouilles effectuées en 2009 et 2012. Des matériaux et des artefacts, notamment du charbon de bois , des restes de faune, des perles de coquillage et des outils en os et en pierre indiquaient que les personnes ont occupé ce site il y a environ 45 000 à 4 000 ans.

Les scientifiques ont analysé près de 14 500 os et dents d’animaux de quatre périodes d’occupation et ont découvert que les mammifères de la taille d’une gazelle étaient les plus courants.

Les singes et les écureuils constituaient plus de 70% des vestiges identifiés

Les singes  (principalement des macaques et des langurs à face pourpre qui habitait les arbres les plus hauts atteignant environ 45 mètres) et les écureuils constituaient plus de 70% des vestiges identifiés, qui comprenaient également des loutres, des poissons, des reptiles et des oiseaux.

Moins de 4% des os provenaient de cerfs, de porcs et de bovidés, tels que les buffles. De nombreux os portaient des marques de coupe provenant de la boucherie et avaient été brûlés, un signe que les humains les transformaient en viande.

Les archéologues ont également découvert de nombreux microlithes (des outils en pierre), dont le but est encore inconnu, mais qui étaient probablement utilisés pour la chasse. En outre, ils ont identifié environ trois douzaines de pointes de projectiles osseux. Ces anciens humains utilisaient «des os de singes chassés pour chasser plus de singes», explique le coauteur de cette étude, Noel Amano, archéologue chez Max Planck.

Enfin, les vestiges révèlent que les premiers Sri Lankais étaient des chasseurs robustes, ciblant principalement les animaux adultes, ont rapporté les scientifiques dans Nature Communications.

«Ils ont chassé ces animaux pendant près de 40 000 ans, sans conduire à l’extinction», a déclaré Roberts. «Ils devaient donc avoir une connaissance approfondie du cycle de vie des singes et une compréhension de l’utilisation judicieuse des ressources.»

Ces résultats corroborent l’idée selon laquelle, à mesure que les êtres humains se répandaient dans le monde entier, ils devaient abandonner la chasse à de grands animaux errants comme le mammouth et le bison pour chasser une proie plus petite qui «pourrait résister à un taux de prédation plus élevé», déclare l’archéologue Robin Dennell de l’Université de Sheffield au Royaume-Uni, qui n’a pas participé à cette étude.

Steve Kuhn, archéologue à l’Université de l’Arizona à Tucson, a déclaré Steve Kuhn, un ancien humain qui savait probablement chasser un gibier plus agile et insaisissable. Les gens avaient commencé à chasser des petits animaux en Eurasie à peu près au même moment où ils étaient entrés au Sri Lanka, note-t-il, et sont donc probablement arrivés avec ces compétences.

Les premiers Sri Lankais n’étaient peut-être pas de bons gestionnaires

Kuhn met également en garde que les premiers Sri Lankais pourraient ne pas avoir été des gestionnaires de ressources aussi avisés; plus vraisemblablement, les populations humaines étaient petites et «n’ont pas eu beaucoup d’impact». Ils ont chassé plus de singes et d’écureuils et moins de cerfs ou de cochons, pense-t-il.

Tout simplement parce que les animaux plus petits étaient probablement plus abondants. Comme ceux d’entre nous qui n’ont pas le temps de faire les courses, de cuisiner et de manger un hamburger, ces jeunes gens ont peut-être tout simplement chassé et dîné avec les animaux les plus facilement disponibles.

Source : Science
Crédit photo sur Unsplash : Utkarsh Singh

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