Le test du miroir scrute l’esprit des animaux

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Nous, les humains, nous regardons dans le miroir et comprenons nos réflexions. Nous ajustons nos vêtements et essuyons les miettes de notre visage parce que nous réalisons que la personne qui nous regarde est notre propre personne.

Le test du miroir pour sonder l’esprit des animaux

Depuis les années 1970, les chercheurs utilisent des miroirs pour sonder l’esprit des animaux, en glanant des indices sur la manière dont ils interagissent avec et analysent leurs réflexions dans le but de comprendre leur cognition. Une étude publiée dans PLOS Biology ce mois-ci suggère que les poissons pourraient rejoindre les rangs des animaux qui se reconnaissent dans un miroir.

Les chercheurs ont documenté ce comportement du laurier nettoyeur (Labroides dimidiatus), une espèce de récif corallien réputée pour son toilettage symbiotique – il mange des parasites résidant sur d’autres poissons – devant son reflet. Les auteurs ont conclu que ce poisson possédait sa propre reconnaissance en réussissant ce que l’on appelle le test de la marque.

C’est une affirmation audacieuse dans un domaine dans lequel des scientifiques débattent déjà de la signification de l’essai et de la manière dont il devrait être utilisé. Enn effet, le test de marquage a été mis au point en 1970 par Gordon Gallup, psychologue de l’évolution à l’Université d’Albany, à l’Université d’État de New York, qui l’a utilisé pour étudier quatre chimpanzés et expliquer comment leurs réponses à un miroir ont changé au fil du temps.

À première vue, ce test de la marque semble simple: marquer un animal et regarder ce qu’il fait. Laissez ensuite l’animal s’acclimater au miroir et voir plus tard comment il réagit à cette nouvelle marque dessinée sur une partie de son corps qui ne pourrait pas être vue sans le miroir. L’animal est-il curieux de son reflet et réalisera-t-il que la marque ne fait pas partie de lui-même?

Un test simple qui permet de montrer la capacité cognitive

«Ce qui est merveilleux avec l’étude miroir, c’est que c’est un appareil très simple qui permet de montrer la capacité de traitement cognitif [des animaux] », déclare Diana Reiss, psychologue spécialiste des sciences de la vie et spécialiste des mammifères marins au Hunter College, qui a étudié la reconnaissance de soi chez les éléphants et les dauphins.

Chez les espèces qui peuvent vraiment comprendre la relation de la réflexion avec soi-même, Reiss, Gallup et d’autres ont vu trois phases de comportement émerger à la suite d’une exposition au miroir, dit-elle. À première vue, les animaux adoptent un comportement social, agissant comme si l’image reflétée était un autre animal de la même espèce, ou un comportement exploratoire, comme regarder derrière le miroir, au-dessus ou au-dessous de lui.

La phase suivante consiste en des tests d’urgence, au cours desquels les animaux essaient de comprendre le fonctionnement du miroir. Ils ont compris que ce n’était pas un autre animal, mais ils n’ont toujours pas bien compris la situation. Ils effectuent à plusieurs reprises une variété de comportements étranges. Par exemple, un dauphin peut bouger une nageoire. À ce stade, les animaux sont généralement silencieux, explique Reiss. Ils ne vocalisent pas comme s’il y avait une autre créature.

À un moment donné, l’animal a un «moment de prise de conscience» lorsqu’il réalise que le miroir est un outil qu’il peut utiliser. Cela marque le début du «comportement auto-dirigé» pour mener des actions qu’ils ne pourraient pas faire sans le miroir. Par exemple, Reiss décrit des dauphins qui regardent leurs organes génitaux. Ils utilisent le miroir comme un outil leur permettant de voir des parties de leur corps qu’ils ne pourraient pas voir autrement.

Un club exclusif ayant démontré la preuve d’une reconnaissance de soi

Le club exclusif de créatures ayant démontré la preuve d’une reconnaissance de soi dans le miroir sans formation préalable comprend les humains, les grands singes, les dauphins, les éléphants et les pies, ainsi qu’un oiseau appartenant à la famille des corvidés. Des tentatives avec un ensemble d’autres animaux, notamment des chevaux, des calmars, des perroquets, des chiens, des lions de mer et même des singes n’ont pas montré de signes évidents de reconnaissance de soi. C’est fascinant de tenter de comprendre ce qui distingue ces animaux, explique Reiss. « Nous ne connaissons pas encore la recette », dit Reiss.

Néanmoins, le test du miroir fournit des indices sur la façon dont les animaux transforment le monde qui les entoure. Pour comprendre le miroir, les animaux doivent faire preuve d’une attention sélective, un choix de se concentrer sur le miroir, dit Reiss. Aller plus loin en utilisant le miroir pour se regarder manipuler leur corps ou des objets qu’ils ne pourraient pas voir autrement montre qu’ils saisissent la relation entre leur corps et leur image.

Jusqu’à présent, les animaux présentant des signes de reconnaissance  de soi possèdent également des quotients d’encéphalisation élevés, ce qui signifie qu’ils ont un cerveau plus important que leur taille. Ces cerveaux ont également tendance à manifester de plus hauts niveaux d’empathie et de conscience sociale. Ils peuvent se soigner et coopérer avec les animaux qui les entourent.

Gallup soutient que la preuve concluante de la reconnaissance de soi par le miroir est limitée aux humains et aux grands singes. Les résultats avec les éléphants et les dauphins sont suggestifs jusqu’à ce qu’ils aient été répliqués, dit-il. «Ce qui rend les grands singes et les humains intéressants, c’est que, sur la base des preuves contemporaines, ils ont tous en commun un ancêtre maintenant disparu, proto-apelike, proto-hominidé», explique Gallup. Cet ancêtre commun a développé une conscience de soi, affirme-t-il.

D’autres chercheurs soutiennent que la conscience de soi n’est pas binaire. «Nous devons commencer à penser de manière progressive», explique Frans de Waal, biologiste et primatologue à l’Université Emory. De Waal souligne la manière dont les chiens et les chats s’adaptent au miroir, l’ignorant même si cela les déconcerte au début. Les perroquets et les singes apprennent à utiliser le miroir comme un outil, même s’ils ne montrent aucun signe de reconnaissance de soi, dit-il. «Je pense que c’est très bien que nous passions le test du miroir», déclare De Waal. « [Mais] ce serait une erreur de s’en servir comme seul indicateur de la conscience de soi », dit-il.

D’autres tests ont été développés utilisant le sens olfactif

Plusieurs autres tests ont été développés pour savoir comment un animal comprenait la place de son corps dans l’environnement, explique De Waal. Par exemple, au lieu d’utiliser des miroirs, certains expérimentateurs ont utilisé des caméras pour montrer aux chimpanzés leur propre main dissimulée dans une boîte afin que le chimpanzé puisse regarder l’écran pour naviguer et repérer de la nourriture. Les macaques ont été en mesure d’utiliser un joystick pour déplacer un curseur tout en faisant la distinction entre celui qu’ils contrôlaient et un leurre qu’ils ne pouvaient pas contrôler.

Un test de «miroir olfactif» a été essayé avec des chiens impliquant une altération du parfum de leur urine. L’interprétation de tels tests n’est peut-être pas aussi claire, mais ils tentent de mesurer la connaissance d’animaux moins visuels. Le test original sur miroir «n’est pas vraiment un test idéal pour un animal comme un éléphant ou un chien qui est tellement enclin à sentir. C’est un peu injuste que ces animaux fassent ces tests », dit de Waal. « Il y a beaucoup d’autres [tests] qui pourraient être développés, et ils le seront parce que ce domaine est en train de prendre de l’ampleur en ce moment. »

Des chercheurs sont sceptiques

Dans le cas de l’étude sur les poissons, des troglodytes plus propres se raclaient la gorge contre une surface dure lorsqu’on leur avait ajouté une marque brune, mais ils ne le faisaient pas lorsque la marque était claire. Ces poissons ont également eu des comportements inhabituels, comme nager à l’envers devant le miroir, mais d’autres chercheurs sont sceptiques quant à savoir si ces comportements démontrent vraiment une reconnaissance de soi par le miroir.

«Ce travail lui-même a été bien fait», dit de Waal, mais ajoute que l’expérience a été confondue du fait que la marque a été placée sur le poisson, provoquant probablement une sensation physique plutôt qu’un simple changement visuel et Reiss se demande si le poisson a vraiment montré des tests de contingence et un comportement auto-dirigé devant le miroir. Gallup estime que ce test a été expérimentalement défectueux, car il ne permettait pas de contrôler les poissons marqués sans exposition préalable à un miroir.

Un critère naturel du summum de la capacité cognitive

«Nous étions très intéressés par la compréhension des limites des capacités cognitives chez les poissons et d’autres animaux sociaux», explique Alex Jordan, auteur de l’étude et biologiste de l’évolution à l’Institut Max Planck d’ornithologie en Allemagne. «Le test du miroir était donc une sorte de critère naturel car il était considéré comme le summum de la capacité cognitive chez de nombreux animaux, y compris les primates», explique-t-il.

Source : The Scientist
Crédit photo sur unsplash : David Clode

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