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Quand il s’agit d’expliquer pourquoi les zèbres ont des rayures, rappelez-vous que certains problèmes ne sont pas noir ou blanc. Les biologistes débattent de ce puzzle depuis l’époque de Darwin, mais une étude publiée mercredi offre une preuve supplémentaire de l’une des explications les plus prometteuses: le fait que les bandes dissuadent les mouches piqueuses.

Les zèbres auraient des rayures contre les mouches piqueuses

Dans les régions d’Afrique où vivent des zèbres, il y a des taons qui transmettent via le sang, des maladies mortelles telles que la trypanosomiase. De toute évidence, les zèbres feraient bien d’éviter d’être piqués. L’idée est que les bandes confondent les mouches pour qu’elles ne se posent pas sur les zèbres.
Une équipe dirigée par Tim Caro de l’Université de Californie, Davis, a suivi des zèbres et des chevaux captifs sur un site en Angleterre. Les mouches à cheval tournaient autour des deux, mais elles atterrissaient beaucoup plus souvent sur le cheval. En mettant des manteaux rayés sur le corps des chevaux, les mouches à cheval y atterrissaient moins souvent – mais touchaient encore la tête, qui était découverte: les rayures avaient un effet réel contre ces mouches.
L’hypothèse est étayée par de nombreuses preuves, mais cela signifie-t-il que c’est la seule raison que les zèbres ont des rayures? Pas nécessairement. Certaines idées ne semblent pas logiques, notamment l’explication selon laquelle les bandes aident les zèbres à se calmer lorsqu’il fait trop chaud – si cela était vrai, nous nous attendrions à ce que beaucoup d’animaux tropicaux soient plus striés. Mais d’autres idées semblent être un peu plus logiques.

Pour le camouflage

Ce qui au premier abord, semble ridicule, c’est que les rayures sont une forme de camouflage. De toute évidence, les zèbres ne sont pas discrets. Mais les bandes pourraient créer un «camouflage éblouissant»: submerger le système visuel du prédateur et rendre difficile le suivi du mouvement du zèbre. Pensez à l’expérience de regarder un troupeau de zèbres qui courent tous dans des directions différentes et imaginez-vous essayer de choisir l’un d’entre eux.
Les preuves ici sont mitigées. Une étude de 2016 a suggéré que l’effet d’éblouissement ne fonctionne réellement que si les rayures sont parallèles au sens du déplacement de l’animal, ce qui implique que les rayures zébrées ne fonctionnent pas de cette façon. Mais cela était basé sur le suivi des humains jouant à un jeu d’ordinateur. Une étude de 2014, basée sur une modélisation informatique de la façon dont un zèbre en mouvement apparaîtrait pour un prédateur, a suggéré que les bandes étaient extrêmement déroutantes.
Il y a aussi la possibilité plus simple que les bandes soient un signal. Ce message n’est peut-être pas destiné aux autres zèbres: en 2017, les chercheurs ont suggéré que les rayures signalaient pour les autres animaux qu’il y avait un pâturage, en les encourageant à se nourrir aux côtés des zèbres. Ces troupeaux mixtes offrent davantage de protection contre les prédateurs. Pour l’instant, ce n’est qu’une hypothèse.

Des études qui n’expliquent rien !

Mais l’explication la plus intéressante est peut-être que ces études ne peuvent tout simplement expliquer pourquoi les rayures de zèbre continuent d’exister de nos jours, et non pas pourquoi elles sont apparues. L’évolution permet de réaffecter les objets. Ainsi, une partie du corps peut survenir, être utilisée dans un seul but, puis être utilisée pour quelque chose de tout à fait différent.
Un exemple évident est le cristallin de l’œil de mammifère, qui n’a probablement servi que de couverture protectrice pour la rétine et n’a développé que plus tard la capacité de focaliser la lumière, créant ainsi une image plus nette, qui est maintenant sa fonction la plus «évidente». Il se peut que les rayures des zèbres aient une histoire complexe relativement similaire.
Une explication claire et unique à quelque chose de psychologiquement attrayant ne signifie pas que nous avons tort de chercher de telles choses – parfois, les histoires se révèlent exactes – mais c’est un domaine dans lequel nos préjugés peuvent jouer contre nous.
Les résultats de cette recherche ont été publiés dans PLOS One.
Source : New Scientist
Crédit photo sur Unsplash : Ron Dauphin

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