« FarFarOut » : l’objet le plus lointain du système solaire

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Pour la plupart des gens, les jours de neige ne sont pas très productifs. Cependant certaines personnes utilisent ce temps pour découvrir l’objet le plus éloigné du système solaire.

« FarFarOut » une découverte faite un peu par hasard

C’est ce que Scott Sheppard, un astronome de la Carnegie Institution for Science à Washington, a fait cette semaine lorsqu’une bourrasque de neige a fermé sa ville. Une conversation publique fastueuse qu’il devait livrer était retardée. Il s’accroupit et fit ce qu’il faisait de mieux: passer au crible les vues télescopiques du système solaire que son équipe avait pris le mois dernier lors de la recherche de la neuvième planète géante hypothétique.

C’est à ce moment-là qu’il a aperçu un objet pâle situé 140 fois plus loin du Soleil que la Terre; l’objet le plus éloigné du système solaire à ce jour, 3,5 fois plus éloigné que Pluton. L’objet, s’il est confirmé, briserait le record de la découverte faite par son équipe, annoncée en décembre 2018, d’une planète naine 120 fois plus éloignée que la Terre, qu’ils surnommaient « Farout ». Pour l’instant, ils l’ont appelé en plaisantant « FarFarOut ». »C’est fraichement sortie des presses. », a-t-il déclaré lors de son entretien reporté le 21 février.

Sheppard et ses collaborateurs – Chad Trujillo de la Northern Arizona University à Flagstaff et Dave Tholen de l’University of Hawaii à Honolulu – ont méthodiquement balayé le ciel nocturne avec certains des télescopes les plus puissants et les plus larges au monde. Leur recherche insistante a permis de découvrir les quatre cinquièmes des objets connus à plus de 9 milliards de kilomètres du Soleil.

Le regroupement dans les orbites de ces objets peut servir d’indicateur de l’influence de la planète Neuf. Comme Farout, l’orbite de FarFarOut n’est pas encore connue; il n’est pas sûr s’il est suffisamment éloigné du reste du système solaire pour se libérer du remorqueur gravitationnel des planètes géantes. Si tel est le cas, les deux pourraient s’associer à une autre des récentes découvertes lointaines de Sheppard, «le Goblin», qui se confond avec des projections de l’orbite de  la planète neuf.

Déterminer leurs orbites

Il faudra plusieurs années pour déterminer les orbites de Farout et de FarFarOut et déterminer si elles fourniront davantage d’indices. Pendant ce temps, à chaque nouvelle Lune, Sheppard revient à la recherche avec ses télescopes préférés; le Victor M. Blanco de 4 mètres au Chili et le Subaru de 8 mètres à Hawaii. Il se rendra au Chili la semaine prochaine et à Hawaii la semaine suivante.

Source : Science
Crédit photo : Pixabay

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