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Une équipe de recherche internationale dirigée par la faculté de médecine Duke-NUS à Singapour a identifié des mécanismes moléculaires et génétiques permettant aux chauves-souris de rester en santé tout en hébergeant des virus qui tuent d’autres animaux, selon une nouvelle étude publiée dans la revue Nature Microbiology.

La longévité des chauves-souris enfin comprise

Les chauves-souris vivent très longtemps et hébergent de nombreux virus, tels que le virus Ebola, le virus Nipah et les coronavirus du syndrome respiratoire aigu sévère (SARS) et du syndrome respiratoire du Moyen-Orient (MERS), qui sont extrêmement nocifs pour l’homme et d’autres animaux. Des chercheurs de l’École de médecine de Duke-NUS et leurs collègues ont voulu savoir comment les chauves-souris pouvaient héberger autant de ces agents pathogènes sans souffrir de maladies.
La clé, ont-ils découvert, réside dans la capacité de la chauve-souris à limiter l’inflammation. Les chauves-souris ne réagissent pas à l’infection par la réponse inflammatoire typique qui entraîne souvent des dommages pathologiques. Chez l’homme, bien que la réaction inflammatoire aide à lutter contre l’infection lorsqu’elle est correctement contrôlée, il a également été prouvé qu’elle contribuait aux dommages causés par les maladies infectieuses, ainsi qu’au vieillissement et aux maladies liées à l’âge lorsque celle-ci devient excessive.
Les chercheurs ont découvert que le capteur d’inflammation qui déclenche normalement la réaction de l’organisme pour lutter contre le stress et les infections, une protéine appelée NLRP3, réagit à peine chez les chauves-souris par rapport aux humains et aux souris, même en présence de charges virales élevées.
« La capacité naturelle des chauves-souris à atténuer l’inflammation causée par le stress et les infections peut être un mécanisme essentiel de leur longue durée de vie et de leur statut de réservoir viral », a déclaré le Dr Matae Ahn, premier auteur de cette étude et docteur en médecine.
Les chercheurs ont comparé les réponses des cellules immunitaires de chauves-souris, de souris et des êtres humains pour trois virus à l’ARN différents: le virus influenza A, le coronavirus MERS et le virus Melaka. L’inflammation médiée par la protéine NLRP3 était significativement réduite chez les chauves-souris par rapport aux souris et aux humains.

Des variantes uniques des protéines NLRP3

En creusant davantage, ils ont constaté que la «préparation transcriptionnelle», une étape clé dans le processus de fabrication des protéines NLRP3, était réduite chez les chauves-souris par rapport aux souris et aux humains. Ils ont également trouvé des variantes uniques des NLRP3 présentes uniquement chez les chauves-souris, qui rendent ces protéines moins actives chez les chauves-souris que chez les autres espèces.
Ces variations ont été observées chez deux espèces très distinctes de chauves-souris; Pteropus alecto, une grande chauve-souris fruitière connue sous le nom de Black Flying Fox, et Myotis davadii, une minuscule chauve-souris vespérale originaire de Chine, indiquant qu’elles ont été génétiquement conservées au cours de l’évolution. Une analyse plus poussée comparant les séquences du gène de la NLRP3 de 10 chauves-souris et 17 séquences de mammifères non-chauve-souris a confirmé que ces adaptations semblent être spécifiques à la chauve-souris.
Les chercheurs expliquent que cela implique que, plutôt que d’avoir une meilleure capacité de lutte contre l’infection, les chauves-souris y sont beaucoup plus tolérantes. L’amortissement de la réponse inflammatoire leur permet en réalité de survivre.
« Les chauves-souris semblent être capables de limiter l’inflammation excessive ou inappropriée induite par les virus, ce qui entraîne souvent des maladies graves chez d’autres animaux infectés », a déclaré le professeur Wang Lin-Fa, directeur du programme de DIP de Duke-NUS et auteur principal de cette étude.

Contre les maladies infectieuses chez l’homme 

« Notre découverte pourrait fournir des enseignements pour la lutte contre les maladies infectieuses chez l’homme en déplaçant l’approche anti-pathogène spécifique traditionnelle vers une approche plus large anti-maladie adoptée avec succès par les chauves-souris. »
Le professeur Patrick Casey, vice-doyen à la recherche de la faculté de médecine de Duke-NUS, a déclaré: « grâce à cette étude, nos chercheurs ont permis de mieux comprendre un domaine qui était resté longtemps mystérieux. C’est un autre exemple de la recherche et la collaboration mondiale qui caractérisent la Duke-NUS Medical School.  »
Source : Duke-NUS Medical School
Crédit photo sur Unsplash : James Wainscoat