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Trois ans après l’hypothèse de son existence, les chercheurs derrière la théorie présentent de nouveaux arguments en faveur d’une neuvième planète dans le système solaire.

De nouveaux arguments en faveur de la planète Neuf

Correspondant à l’anniversaire de trois ans de leur annonce laissant supposer l’existence d’une neuvième planète dans le système solaire, Mike Brown de Caltech et Konstantin Batygin publient une paire de documents analysant les preuves de l’existence de la planète Neuf. Ces documents offrent de nouveaux détails sur la nature suspectée et l’emplacement de cette planète, qui fait l’objet d’une intense recherche internationale depuis son annonce en 2016 par Batygin et Brown.
La première preuve, intitulée « regroupement orbital dans le système solaire lointain », a été publiée dans The Astronomical Journal le 22 janvier. L’hypothèse de la planète Neuf est fondée sur des preuves suggérant que le regroupement d’objets dans la ceinture de Kuiper, un champ de corps glacés au-delà de Neptune, est influencée par les remorqueurs gravitationnels d’une planète invisible.
La question de savoir si ce regroupement existe réellement ou s’il s’agit d’un artefact résultant d’un biais dans comment et où les objets de la ceinture de Kuiper sont observés. Pour déterminer si ce groupement apparent est à l’origine du biais d’observation, Brown et Batygin ont mis au point une méthode permettant de quantifier le biais dans chaque observation individuelle, puis ont calculé la probabilité que le groupement soit parasitaire.
Ils ont constaté que cette probabilité est d’environ un sur 500. « Bien que cette analyse ne dise rien directement quant à savoir si planète Neuf est là, elle indique que l’hypothèse repose sur une base solide », déclare Brown, professeur d’astronomie planétaire.
Le deuxième article s’intitule « l’hypothèse de la planète neuf » et constitue un compte rendu qui sera publié dans le prochain numéro de Physics Reports. Le document fournit des milliers de nouveaux modèles informatiques de l’évolution dynamique du système solaire distant et offre un aperçu actualisé de la nature de la planète Neuf, y compris une estimation selon laquelle elle est plus petite et plus proche du Soleil qu’on ne le pensait auparavant.

La planète Neuf aurait une masse environ cinq fois supérieure à celle de la Terre

Sur la base de ces nouveaux modèles, Batygin et Brown, ainsi que Fred Adams et Juliette Becker (BS 2014) de l’Université du Michigan, ont conclu que la planète Neuf avait une masse environ cinq fois supérieure à celle de la Terre et possédait un axe orbital semi-majeur et une distance de 400 unités astronomiques (UA), le rendant plus petit et plus proche du soleil qu’on ne le soupçonnait auparavant – et potentiellement plus lumineux. (Chaque unité astronomique équivaut à la distance entre le centre de la Terre et le centre du soleil, soit environ 149,6 millions de kilomètres).
« Avec cinq masses terrestres, la planète Neuf ressemble probablement beaucoup à une super-Terre extrasolaire », déclare Batygin, professeur adjoint en sciences planétaires et chercheur Van Nuys Page. Les super-terres sont des planètes dont la masse est supérieure à celle de la Terre, mais nettement inférieure à celle d’un géant gazier.
« C’est le chaînon manquant du système solaire pour la formation des planètes. Au cours de la dernière décennie, des enquêtes sur les planètes extrasolaires ont révélé que des planètes de taille similaire étaient très courantes autour d’autres étoiles semblables au Soleil. La planète Neuf serait l’objet le plus proche que nous puissions trouver dans notre galaxie. »
Batygin et Brown ont présenté les premières preuves qu’il pourrait y avoir une planète géante traçant une orbite étrange et très allongée dans le système solaire externe le 20 janvier 2016. Ce mois de juin, Brown et Batygin ont donné plus de détails, y compris des contraintes d’observation sur emplacement le long de son orbite.

Des modèles théoriques

Au cours des deux prochaines années, ils développèrent des modèles théoriques de cette planète qui expliquaient d’autres phénomènes connus, tels que la raison pour laquelle certains objets de la ceinture de Kuiper avaient une orbite perpendiculaire au plan du système solaire. Les modèles résultants ont renforcé leur confiance dans l’existence de planète Neuf.
Après l’annonce initiale, des astronomes du monde entier, notamment Brown et Batygin, ont commencé à rechercher des preuves d’observation de cette nouvelle planète. Bien que Brown et Batygin aient toujours accepté la possibilité que la planète Neuf puisse ne pas exister, ils affirment que plus ils examinent la dynamique orbitale du système solaire, plus les preuves semblent solides.

Les chercheurs pourraient la trouver dans les 10 prochaines années

« Ma caractéristique préférée de l’hypothèse de la planète Neuf est qu’elle est vérifiable par l’observation, » déclare Batygin. « La perspective de voir un jour de vraies images de cette planète est absolument électrisante. Bien que trouver la planète Neuf soit un défi de taille, je suis très optimiste sur le fait que nous allons la trouver dans les 10 prochaines années. »
Source : California Institute of Technology
Crédit photo : Pixabay

La planète Neuf : de nouveaux arguments martinEspace
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