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En juin 1991, quelque chose d’étonnant est arrivé à la Terre. Le mont Pinatubo, aux Philippines, a éclaté. La première surprise a été que cela n’était pas une montagne mais bien un volcan.

La température mondiale moyenne a baissé de 0,6 ° Celsius

En fait, la pression accumulée au cours des siècles sous ce volcan en sommeil a provoqué la deuxième plus grande éruption du XXe siècle, dégageant de vastes quantités de cendres blanches et de sulfates, aussi hauts que la stratosphère, à 10 km au-dessus de la surface de la Terre.
Environ 15-17 millions de tonnes de cette matière volcanique se sont dispersées dans une brume couvrant une grande partie du globe. Les scientifiques ont découvert une seconde surprise au cours des 15 mois qui ont suivi: ce nuage de particules avait formé un écran solaire qui reflétait une grande partie des rayons du soleil dans l’espace.
En conséquence, la température mondiale moyenne a baissé de 0,6 ° Celsius cette année-là et pour certains chercheurs, cela a soulevé une possibilité intéressante. Pouvons-nous reproduire ce phénomène, en produisant délibérément des nuages ​​artificiels pour réduire le réchauffement climatique?
En vérité, nous connaissons déjà les mesures à prendre pour réduire les changements climatiques d’origine humaine: la réduction rapide des émissions de gaz à effet de serre et le remplacement des combustibles fossiles par des énergies renouvelables. Selon le récent rapport du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat (GIEC), le monde n’a que 12 ans pour réduire ses émissions de moitié et 32 ​​ans (d’ici 2050) pour réduire à zéro les émissions nettes.

Les émissions mondiales de dioxyde de carbone augmentent

Cependant, loin du recul drastique requis, les derniers chiffres montrent que les émissions mondiales de dioxyde de carbone augmentent. « Maintenant plus que jamais, toutes les nations doivent prendre des mesures urgentes et sans précédent », a demandé en novembre au rapport de l’ONU sur l’écart en matière d’émissions et certains pensent que les nuages ​​réfléchissants artificiels pourraient constituer une solution importante.
Actuellement, environ 30% des rayons du soleil qui atteignent la Terre sont réfléchis dans l’espace par des surfaces blanches, principalement la glace polaire. La glace de mer reflète la lumière du soleil mieux que n’importe quelle surface naturelle connue, reflétant environ 90% vers l’espace. À l’opposé, l’océan ouvert et sombre reflète seulement 6% de la lumière solaire et en absorbe 94%. Avec le déclin rapide de la banquise arctique, le réchauffement de la planète devrait s’accélérer. À moins que nous ne trouvions une autre surface blanche qui puisse faire le travail.
Depuis le Pinatubo, de nombreuses suggestions de surfaces réfléchissantes artificielles ont été suggérées: lancer des miroirs dans l’espace pour effectuer une orbite autour de la Terre; construire des machines à glace éoliennes au-dessus de l’Arctique ou disperser des trillions de perles de silice. Un projet péruvien a même peint les sommets des montagnes en blanc pour remplacer les glaciers en recul.
Les nuages, cependant, reflètent naturellement le soleil (c’est la raison pour laquelle Vénus – une planète à couverture nuageuse permanente – brille si fort dans notre ciel nocturne). Les stratocumulus marins sont particulièrement importants car ils recouvrent environ 20% de la surface de la Terre tout en réfléchissant 30% du rayonnement solaire total.
Les stratocumulus refroidissent également la surface de l’océan directement en dessous. Les propositions visant à rendre ces nuages ​​plus blancs font partie des projets les plus sérieux actuellement examinés par divers organismes, notamment les nouvelles académies américaines des sciences, de l’ingénierie et de la médecine, ainsi que le nouveau comité de «géoingénierie solaire».

Les traces laissées par les avions

Stephen Salter, professeur émérite à l’Université d’Édimbourg, a été l’une des voix principales de ce mouvement. Dans les années 1970, alors que Salter travaillait sur les vagues et l’énergie marémotrice, il est tombé sur des études examinant les traces de pollution laissées par la navigation. Tout comme les pistes aériennes que nous voyons sillonner le ciel, les images satellites ont révélé que le transport maritime laissait des traces similaires dans les airs au-dessus de l’océan – et les recherches ont révélé que ces pistes éclairaient également les nuages ​​préexistants.
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Les particules de pollution avaient introduit des «noyaux de condensation» (autrement rares dans l’air pur de la mer) permettant à la vapeur d’eau de se rassembler. Les particules de pollution étant plus petites que les particules naturelles, elles ont produit des gouttelettes d’eau plus petites; et plus la goutte d’eau est petite, plus elle est blanche et réfléchissante.
En 1990, le scientifique britannique de l’atmosphère John Latham a proposé de le faire avec des particules naturelles et bénignes telles que le sel marin. Mais il avait besoin d’un ingénieur pour concevoir un système de pulvérisation. Il a donc contacté Stephen Salter.
« Je ne savais pas à quel point cela allait être difficile », admet maintenant Salter. L’eau de mer, par exemple, a tendance à obstruer ou à corroder les buses de pulvérisation, sans parler de celles capables de pulvériser des particules d’une taille de 0,8 micron. Sans oublier les difficultés de modélisation des effets sur le temps et le climat.

Un appareil sans équipage contrôlé par ordinateur

Mais son dernier projet, pense-t-il, est prêt à être construit: un appareil sans équipage contrôlé par ordinateur et alimenté par le vent, qui pompe un brouillard ultrafin de sel marin vers la couche nuageuse.
«Pulvériser environ 10 mètres cubes par seconde pourrait annuler tous les dégâts que nous avons causés au monde jusqu’à présent», affirme Salter et, dit-il, le coût annuel serait inférieur au coût de l’organisation de la Conférence des Nations Unies sur le climat, soit entre 100 et 200 millions de dollars par an.
Salter calcule qu’une flotte de 300 de ses navires autonomes pourrait réduire les températures globales de 1,5 ° Celsius. Il pense également que des flottes plus petites pourraient être déployées pour contrer les phénomènes météorologiques extrêmes régionaux. Les saisons des ouragans et El Niño, exacerbés par les hautes températures de la mer, pourraient être maîtrisés par un refroidissement ciblé via l’éclaircissement des nuages marins.
Une thèse de doctorat de l’Université de Leeds en 2012 indiquait que l’éclaircissement des nuages pouvait «diminuer les températures de surface de la mer pendant la haute saison des cyclones tropicaux, réduire l’énergie disponible pour la convection et réduire l’intensité des tempêtes».
Salter affirme que 160 de ses navires pourraient «modérer un événement El Niño et quelques centaines [arrêteraient] les ouragans». La même chose pourrait être faite, dit-il, pour protéger les grands récifs coralliens tels que la Grande barrière de corail, et même pour refroidir les régions polaires afin de permettre le retour de la glace de mer.

Nous devons y penser

Si le monde dit «non» à la géo-ingénierie solaire, cela «me convient parfaitement», a déclaré un chercheur. « En vérité, c’est effrayant, j’espère que nous n’aurons pas à le faire. » Mais des universitaires tels que Salter et d’autres, souhaitent au moins que ce « non » soit fondé sur des preuves scientifiques.
«Nous intervenons [déjà] dans notre atmosphère d’une manière sans précédent [par le biais des émissions de combustibles fossiles et de CO2]», poursuit ce chercheur. «Nous avons quelque chose qui pourrait potentiellement aider bien que ce ne soit pas le remède parfait, c’est un sujet tellement important au niveau mondial que nous devons commencer à y penser.»
Source : British Broadcasting Corporation
Crédit photo : Pixabay delfi de la Rua