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Des chercheurs de la faculté de médecine de l’Université du Maryland ont découvert un mécanisme permettant aux androgènes, les stéroïdes sexuels masculins, de modeler le développement du cerveau.

Les différences entre les hommes et les femmes

Cette recherche, menée par Margaret M. McCarthy, Ph.D., qui préside le département de pharmacologie, pourrait aider les chercheurs à comprendre les différences de développement comportemental entre les hommes et les femmes. Publié dans Neuron, les chercheurs ont  découvert un mécanisme permettant aux androgènes de sculpter le cerveau de rats mâles afin de produire des différences de comportement, telles que davantage d’agressivité et un comportement de jeu plus rude.
« Nous savions déjà que les cerveaux des hommes et des femmes étaient différents et que la testostérone produite pendant le développement chez l’homme et à la fin de la gestation chez les rongeurs contribuait à ces différences, mais nous ne savions pas comment la testostérone pouvait avoir ces effets », a déclaré le Dr McCarthy.
Jonathan Van Ryzin, Ph.D., boursier post-doctoral, était l’auteur principal de cette recherche menée dans le laboratoire du Dr McCarthy. Un facteur-clé des différences de comportement de jeu entre hommes et femmes est une différence basée sur le sexe dans le nombre de cellules des nouveau-nés dans la partie du cerveau appelée amygdale, qui contrôle les émotions et les comportements sociaux. Les recherches ont montré que les cellules de ces nouveau-nés étaient moins nombreuses chez les hommes, car elles étaient activement éliminées par les cellules immunitaires.
Chez les femelles, les cellules des nouveau-nées se différencient en un type de cellule gliale, le type de cellule le plus abondant dans le système nerveux central. Cependant, chez les hommes, la testostérone augmentait la signalisation au niveau des récepteurs du cerveau qui se lient aux endocannabinoïdes, ce qui activait les cellules immunitaires. Les endocannabinoïdes sont des neurotransmetteurs endogènes à base de lipides qui se lient aux récepteurs des cannabinoïdes.
Les endocannabinoïdes incitaient les cellules immunitaires à éliminer efficacement les cellules néonatales chez les hommes. Les rats femelles de l’étude n’étaient pas affectés par ce mécanisme, ce qui suggère que l’activation des cellules immunitaires par l’augmentation des endocannabinoïdes chez les mâles était nécessaire à leur élimination.
À cet égard, cette recherche montre que la consommation de cannabis, qui stimule les endocannabinoïdes dans le cerveau et le système nerveux, pourrait avoir une incidence sur le développement du cerveau du fœtus et que cet impact pourrait différer entre les fœtus masculins et féminins.

Les androgènes et les endocannabinoïdes pourraient contribuer aux différences

Cette étude fournit un mécanisme expliquant les différences de comportement social fondées sur le sexe et suggère que les différences de signalisation des androgènes et des endocannabinoïdes pourraient contribuer aux différences individuelles dans le développement du cerveau et donc aux différences de comportement chez les individus.
« Ces découvertes dans le développement du cerveau sont essentielles pour lutter contre les troubles du cerveau le plus tôt possible, même pendant la grossesse », a déclaré E. Albert Reece, doyen de l’UMSOM, MD, Ph.D., MBA, qui est également vice-président exécutif des affaires médicales de l’Université du Maryland, et le professeur distingué John Z. et Akiko K. Bowers.
Cette recherche a été financée par les NIH, le Conseil de sciences naturelles et de génie du Canada, les Instituts de recherche en santé du Canada, l’Alberta Innovates et le BranchOut Neurological Foundation.
Source : University of Maryland School of Medicine
Crédit photo sur unsplash : Inna Lesyk

Des indices sur les différences cérébrales entre hommes et femmesmartinBiologie
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